Un nuovo database rivela quanto gli esseri umani stanno giocando con l’evoluzione

Potrebbe sembrare una preoccupazione minore, sulla scia dello sbiancamento dei coralli e dell’estinzione di massa, ma potrebbe avere seri effetti a catena. Prendiamo ad esempio il salmone: pesci più piccoli significano meno soldi per le comunità che fanno affidamento sulla loro cattura. Significa meno cibo per i lupi e gli orsi che se ne nutrono. Significa che producono proporzionalmente meno uova, che svolgono un ruolo importante nell’aggiungere nutrienti ai fiumi quando i salmoni vi tornano per deporre le uova. “La riduzione delle dimensioni corporee del salmone sta influenzando direttamente il contributo della natura alle persone e ciò si traduce in meno proteine, meno uova, meno salmone che ritorna e ha enormi effetti sull’ecosistema a più livelli”, afferma Sarah Sanderson, autrice principale del documento e autrice Dottorando in biologia alla McGill.

Le modifiche ai tratti possono avere effetti simili. Un 2021 studia nel Gorongosa National Park in Mozambico ha scoperto che la proporzione di femmine di elefante nate senza zanne è aumentata fino a oltre il 50%, poiché i livelli estremi di bracconaggio durante una guerra civile durata 15 anni hanno ribaltato la sopravvivenza del più adatto. Gli elefanti senza zanne avevano molte più probabilità di trasmettere i loro geni alla generazione successiva. Gli elefanti senza zanne non modelleranno gli ecosistemi allo stesso modo dei loro fratelli più dentati: non strapperanno il terreno tanto quando scavano per i tuberi, per esempio. E l’analisi del DNA nelle loro feci ha rivelato che gli elefanti senza zanne mangiano piante diverse.

Per confrontare i cambiamenti tra le specie nel tempo, i ricercatori hanno utilizzato parametri chiamati darwin e haldanes (dal nome dello scienziato britannico JBS Haldane). Si tratta di misure statistiche che offrono un modo per confrontare i diversi tipi di informazioni nel database, dall’altezza delle betulle che crescono vicino alle operazioni di fusione in Russia al modo in cui l’acidificazione dei laghi svedesi sta influenzando i tassi di sopravvivenza delle rane.

La nuova analisi ha rilevato che i tassi di cambiamento fenotipico erano più elevati nelle popolazioni interessate dall’attività umana rispetto a quelle che non lo erano. Ma i ricercatori sono stati sorpresi di trovare poche prove che isolano il cambiamento climatico come causa del cambiamento fenotipico. L’inquinamento sembrava essere un fattore molto più importante, responsabile di cambiamenti come quelli osservati nelle betulle russe e nei laghi svedesi. “Pensiamo che sia perché è difficile dire cosa sia [caused by] cambiamento climatico contro qualcos’altro”, afferma Hendry. “Il cambiamento climatico sta avvenendo ovunque”.

Gli effetti del cambiamento climatico non si faranno sentire in modo uniforme in tutto il mondo: nell’Artico, potrebbe significare che gli orsi polari sviluppano nuovi comportamenti di caccia che non dipendono dal ghiaccio; negli oceani, potrebbe significare che ceppi di corallo già adattati a vivere in ambienti stressanti diventino le specie dominanti, soppiantando quelle che ora conosciamo. “Molti di loro si stanno evolvendo molto velocemente in risposta a questi cambiamenti”, afferma Sanderson. “Ma quello che non vedi, e quello che non possiamo quantificare [with this work] sono tutte queste popolazioni che non si stanno adattando e che si stanno estinguendo.

Il database Procedi è disponibile in linea per gli accademici che sperano di rispondere a nuove domande sulla rapida evoluzione. Per ora, ha confermato che le azioni umane stanno cambiando le specie animali e vegetali in modi da cui potrebbero non riprendersi mai: il mondo naturale segnato per sempre dall’inquinamento e quel desiderio unicamente umano di cacciare e raccogliere ben oltre il punto di sazietà individuale.

Può sembrare triste, ma puoi anche interpretare questi risultati in modo rassicurante. Se peschiamo troppo fino al punto in cui le specie iniziano a ridursi, beh, forse questo è solo un segno che gli esseri umani non sono immuni dai circuiti di feedback che governano ogni altro essere vivente. Gli animali che conosciamo cambieranno o scompariranno e quelli nuovi si evolveranno per prendere il loro posto: la vita durerà, anche se la vita come la conosciamo non è così. “Grazie a studi come questi non ho alcun timore per la vita sulla Terra sotto il cambiamento climatico”, afferma Thomas Cameron, docente di ecologia animale presso l’Università dell’Essex, che non è stato coinvolto nella ricerca. “Il mondo naturale esisterà ancora, ma potrebbe non essere lo stesso mondo e alcune specie si estingueranno. Ma altri cambieranno e si evolveranno”.

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