Un marcatore in onore di Jackie Robinson è stato deturpato. MLB ha contribuito a sostituirlo.


Nella campagna della Georgia sudoccidentale, a circa due miglia a nord del confine con la Florida, in una piccola radura alberata lungo la Route 154, si trova un camino in mattoni isolato. Un indicatore storico di accompagnamento rileva che la casa che un tempo sorgeva lì fu bruciata nel 1996. È tutto ciò che resta del luogo in cui è nata una delle figure più importanti della storia americana.

Jackie Robinson è cresciuto a Pasadena, in California, dove la sua famiglia si è trasferita nel 1920 quando lui aveva 18 mesi. Era una stella di quattro sport all’UCLA e rimbalzava per il paese nell’esercito. È diventato il primo nero americano a giocare nella Major League Baseball, in poi 15 aprile 1947 con i Brooklyn Dodgers, per il quale ha recitato per 10 anni. Fu un pioniere dei diritti civili.

Ma la vita di Robinson iniziò in questo luogo remoto, fuori dalla città del Cairo nella contea di Grady, in Georgia, dove nacque da una famiglia di mezzadri. E l’unico modo per conoscerlo guidando per quelle strade di campagna è il marcatore, che è stato eretto nel 2001.

“È in mezzo al nulla”, ha affermato W. Todd Groce, uno storico che funge da presidente e amministratore delegato della Georgia Historical Society. “Potrebbero esserci stati campi di cotone una volta, ma ora è solo una foresta di pini.”

Almeno da febbraio 2021, tuttavia, quel marcatore è apparso molto diverso. Fu allora, nel bel mezzo della pandemia di coronavirus e di una resa dei conti sulla razza negli Stati Uniti, che la gente del posto scoprì che la targa che celebrava gli inizi di Robinson era stata disseminata di colpi di arma da fuoco. Era l’ultimo marcatore riconoscendo che i neri americani sono stati vandalizzati in Georgia negli ultimi anni.

Ma dopo uno sforzo locale – arrivato con un assist della MLB – il marcatore di nascita di Robinson è stato l’ultimo ad essere sostituito. Per le persone coinvolte, è stato un momento per ricordare le vite dei neri americani che una volta erano stati ignorati, ma che, negli ultimi decenni, erano ora meglio rappresentati nei marcatori di tutto lo stato. È stato anche un ricordo straziante della violenza che è stata intrecciata con la razza in America.

“È terribile”, ha detto Linda Walden, cugina di terzo grado di Robinson. “Questo non dovrebbe accadere. Perché fare una cosa del genere? Semplicemente non ha senso. È davvero triste in quest’anno e in questo periodo. Guarda, la nostra gente è venuta qui nel 1619 e abbiamo sopportato così tanto, i nostri antenati, e fino ad arrivare ad oggi, 2022, e hai ancora un pasticcio come questo? È triste. È molto triste, ma prego per queste persone”.

Quando Walden ha aperto il suo studio medico al Cairo nel 1996, è stata la prima donna medico in città. Quando curava i bambini, chiedeva loro se sapevano di Robinson. Molti di loro non lo fecero – e ha promesso di onorare l’eredità del suo parente in una città che non l’aveva.

Ha fondato il Jackie Robinson Cairo Memorial Institute, ha spinto per ottenere un tratto di 10 miglia della Georgia Highway 93 rinominato in suo onore e, dopo aver chiesto alla sua famiglia dove fosse nato esattamente Robinson, ha chiesto un indicatore storico. Sebbene Robinson abbia trascorso poco tempo al Cairo – sua madre ha trasferito la famiglia in California per stare con i suoi fratelli quando il padre di Robinson li ha abbandonati – Walden ha detto che Robinson è un figlio nativo della Georgia e che questi sono i suoi umili inizi.

“Sentivo che fosse necessario che questi giovani avessero bisogno di sapere che grandi persone provengono da piccole aree rurali della Georgia, come Jackie Robinson”, ha detto. “E volevo che fossero orgogliosi delle loro origini. E voglio che lo emulino e continuino a essere leader e persone di grandezza”.

Walden, ovviamente, è rimasta rattristata quando ha appreso della deturpazione della lapide, che si trova su una proprietà di sua proprietà.

Groce ha detto che la Georgia Historical Society, l’organizzazione no-profit che gestisce i marker in tutto lo stato, ha ricevuto una telefonata che la avvisava del danno.

La società storica ha informato la polizia e ha inviato uno dei suoi membri del personale a indagare. E in effetti, disse Groce, il marcatore di Robinson era stato colpito da quelle che sembravano essere pallini di fucile e alcuni colpi di pistola. Ha notato una concentrazione di danni attorno alle parole “Negro American” e “barriera del colore del baseball”.

“All’inizio, sei scioccato e deluso, e poi pensi, ‘Oh, è successo di nuovo'”, ha detto.

Cinque mesi prima, un pennarello in onore di Mary Turner è stato sparato a colpi di arma da fuoco nella contea di Lowndes, nel sud della Georgia. Turner, una donna nera che era incinta di otto mesi al momento della sua morte, denunciò pubblicamente il linciaggio del marito e fu poi brutalmente uccisa da una folla nel 1918. Questo era solo l’ultimo caso di vandalismo del marcatore di Turner e questa volta, ha detto Groce , il danno era così grave che “sembrava un setaccio”.

“Hanno fatto dei buchi fino in fondo”, ha detto.

Sempre nel 2020, ha detto Groce, un indicatore in una chiesa fondata nel 1854 per le persone ridotte in schiavitù — la Chiesa episcopale metodista africana di Flat Rock a Fayetteville, appena a sud di Atlanta, è stato colpito da colpi di arma da fuoco, così come la porta d’ingresso della chiesa.

Quando la Georgia Historical Society ha rilevato il programma marker dallo stato nel 1998, Groce ha detto che erano già 2.000 marker, la maggior parte collegati alla confederazione e alla guerra civile. Da allora, il gruppo ne ha aggiunti 500, ha detto, con un occhio di riguardo ai gruppi sottorappresentati come i neri americani e le donne.

“Ci siamo impegnati a raccontare l’intera storia del passato della Georgia, prendendo questo tipo di sguardo fisso e rendendoci conto che dobbiamo raccontare tutte le storie: il buono, il brutto e il brutto”, ha detto.

Dei 2.500 segnalini in tutto lo stato, Groce ha detto che pochissimi erano stati danneggiati, ma di quelli che lo erano, la maggioranza ha onorato i neri americani. Groce ha detto che i tre segnalini neri americani deturpati si trovavano in aree meno popolate e quindi non c’erano testimoni. Ha detto che la società storica non aveva indizi su alcun colpevole nella deturpazione del marcatore Robinson.

“C’è qualcosa nell’usare colpi di arma da fuoco su marcatori storici che raccontano storie sui neri che ti porta a credere che non sia stata semplicemente una coincidenza”, ha detto.

In seguito ha aggiunto: “L’associazione di armi e violenze contro gli afroamericani in questo Paese è una delle cose che vanno avanti da molto tempo. E quindi il fatto che abbiano sparato a questi segnalini usando le pistole era un segnale che veniva inviato in qualche modo”.

(L’ufficio dello sceriffo della contea di Grady non ha restituito un messaggio in cerca di commenti.)

La rifusione e l’installazione di nuovi marcatori costa migliaia di dollari. Sapendo che l’All-Star Game 2021 stava arrivando nella periferia di Atlanta (prima che fosse trasferito a Denver a causa delle leggi di voto della Georgia), Groce ha detto che la società storica ha contattato MLB per collaborare a un nuovo marcatore Robinson. La MLB ha donato $ 40.000, ha detto, che ha coperto non solo il costo di un nuovo segno di nascita in alluminio, ma anche l’aggiunta di un secondo — presso la Roddenbery Memorial Library nel centro del Cairo, un’area più trafficata che indirizza le persone al luogo di nascita 13 miglia a sud – e ha stabilito un fondo per il loro mantenimento.

April Brown, vicepresidente della responsabilità sociale di MLB, ha affermato che lo sforzo esisterà in perpetuo perché “vogliamo assicurarci che sia qualcosa che dura per sempre”.

“A volte le persone guardano le cose come, ‘Oh, è solo una segnaletica fisica’”, ha detto. “Ma ciò che rappresenta è il modo in cui possiamo responsabilizzare la comunità e il pubblico intorno alla giustizia sociale e rafforzare e sollevare coloro che hanno combattuto per i diritti di tutti”.

Brown ha definito la deturpazione del pennarello di Robinson e degli altri “incredibilmente straziante”. Ma la vede anche come un’opportunità per richiamare l’attenzione sul fatto che il vandalismo diretto alle minoranze è ancora in corso.

“È ancora un’indicazione di quanto deve andare oltre il nostro paese”, ha detto. “È davvero un peccato che chiunque fosse l’individuo o gli individui, sentivano di aver bisogno di prendersela con qualcosa di così iconico e per un uomo che ha lasciato una tale eredità nel baseball e in America”.

I nuovi marcatori Robinson sono stati installati dalle autorità locali mercoledì. I politici locali, i rappresentanti della MLB di New York, Groce e Walden, tra gli altri, si sono riuniti presso la biblioteca pubblica venerdì mattina per riconsacrare entrambi i marcatori. (Un nuovo marker Turner era già stato installato e ridedicato a dicembre.)

L’indicatore di Robinson vandalizzato doveva andare al Museo del baseball delle leghe negra a Kansas City, in Mo., ha detto Groce. Il piano prevede che il deturpato Turner finisca al National Center for Civil and Human Rights di Atlanta. La speranza è che servano a ricordare che la bruttezza del passato dell’America persiste ancora oggi.

“Come risultato della sua sostituzione, questo è un nuovo inizio per le persone e, si spera, lo facciamo bene”, ha detto Walden del luogo di nascita di sua cugina. “Facciamo ciò che deve essere fatto. Tratta il tuo prossimo come tratteresti te stesso”.

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