Cosa guardare mentre Kansas City ospita i Bengals nel campionato AFC


La squadra AFC dei playoff si è conclusa allo stesso modo per quattro stagioni consecutive, con la seconda migliore squadra della conferenza in viaggio per giocare contro i Kansas City Chiefs all’Arrowhead Stadium. Il loro avversario questa volta sono i Cincinnati Bengals, che hanno sconfitto Kansas City nella settimana 17 a canestro sul campo allo scadere del tempo, rimuovendolo dalla testa di serie dell’AFC.

La rivincita comporta conseguenze più pesanti. I Bengals non giocano in un Super Bowl da 33 anni e Kansas City, dopo 50 anni tra le apparizioni, punta alla sua terza volta consecutiva.

Patrick Mahomes domenica diventerà il primo quarterback nella storia del campionato a iniziare quattro partite di campionato prima del suo 27esimo compleanno. Ha superato un tratto irregolare all’inizio di questa stagione rimanendo paziente e la scorsa settimana contro Buffalo nel round di divisione ha lanciato per 378 yard senza tentare nemmeno un passaggio di 20 o più yard. Mahomes fa affidamento su una flotta di ricevitori per guadagnare yard dopo la cattura, e i suoi due obiettivi preferiti sono Travis Kelce, che ha ricevuto 13 ricezioni per 204 yard in questa postseason, e Tyreek Hill, che ha preso 16 passaggi per 207.

Mahomes ha lanciato per 259 yard e due touchdown nella settimana 17, ma Kansas City ha perso tre punti di vantaggio separati di 14 punti perché la loro difesa non è riuscita a contrastare la coppia di Cincinnati composta da Joe Burrow e Ja’Marr Chase, che ha rappresentato 266 yard in ricezione e tre touchdown.

Il coordinatore difensivo di Kansas City, Steve Spagnuolo, probabilmente non distribuirà la stessa copertura della stampa come nell’ultimo incontro. Il probabile ritorno in sicurezza di Tyrann Mathieu, che ha saltato gran parte della partita di Buffalo per una commozione cerebrale, potrebbe anche aiutare, così come un altro gioco dirompente del guardalinee difensivo Chris Jones. I Titans hanno licenziato Burrow nove volte nel round di divisione e se Jones, una forza interiore, può generare una pressione costante, potrebbe aiutare a determinare l’esito della partita di domenica.

Nel secondo anno della sua carriera nella NFL, Burrow ha ringiovanito una franchigia di Cincinnati di medio livello che non aveva vinto una partita di playoff da prima della sua nascita.

Burrow ha dimostrato di avere il potenziale per essere il quarterback del futuro dei Bengals durante la sua stagione da rookie, quando ha lanciato per oltre 300 yard in cinque delle 10 partite iniziate, ma la sua stagione è stata interrotta dopo che si è strappato più legamenti nella sua sinistra ginocchio contro Washington nella settimana 11 della scorsa stagione.

Burrow è tornato dall’infortunio in questa stagione ed è abbagliato dalla sua capacità di lanciare accurati passaggi dal campo in finestre strette sotto un’enorme pressione. Sebbene Cincinnati abbia circondato Burrow con pezzi offensivi di talento, tra cui Chase, l’ex compagno di squadra di Burrow nella Louisiana State e vincitore del premio Offensive Rookie of the Year di questa stagione, i Bengals hanno apportato pochi miglioramenti lungo la loro linea offensiva in difficoltà. Burrow è stato il quarterback più licenziato (51) durante la stagione regolare.

Nella vittoria di 3 punti dei Bengals sulla testa di serie Titans dell’AFC nel girone di divisione, Burrow ha trascorso molto tempo a terra o scappando dal fronte difensivo del Tennessee. I Titans hanno registrato 13 successi di quarterback su Burrow e lo hanno licenziato nove volte, il che ha pareggiato un record post-stagione.

Sebbene i Bengals siano stati in grado di ottenere una vittoria per 19-16 contro il Tennessee, è raro che una squadra che permette al suo quarterback di affrontare una tale pressione possa continuare a vincere. La capacità di Cincinnati di fornire a Burrow una tasca pulita contro la corsa ai passaggi di Kansas City sarà un fattore decisivo nel successo offensivo dei Bengals.

I Bengals non hanno avuto problemi a segnare punti durante la stagione, e probabilmente potrebbero tenere il passo con il potente attacco di Kansas City, che ha segnato 42 punti in ciascuno dei primi due round della postseason. Cincinnati ha avuto una top-10 offensiva dietro Burrow, Chase e il running back Joe Mixon, che ha avuto 1.205 yard in corsa e 13 touchdown, entrambi record in carriera, durante la stagione regolare.

Sebbene la maggior parte del successo dei Bengals sia stato basato sul legame di Burrow con i suoi registi, hanno ricevuto aiuto dalla loro difesa, soprattutto negli ultimi tempi, nel chiudere le partite.

Nella vittoria di Cincinnati sui Raiders nel round delle wild card, il linebacker Germaine Pratt ha ottenuto un intercetto sul potenziale tentativo di pareggio di Las Vegas per sigillare il gioco. E contro i Titans, il linebacker Logan Wilson ha intercettato Ryan Tannehill a 20 secondi dalla fine del gioco per impostare il field goal da 52 yard vincenti di Evan McPherson.

Vonn Bell, sicurezza e capitano della difesa dei Bengals, ha detto ai giornalisti questa settimana che aver affrontato Mahomes e Kansas City di recente aiuta, aggiungendo che l’unità difensiva di Cincinnati ha bisogno di “ripulire la nostra tecnica” nel gioco del titolo della conferenza.

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