I debuttanti vanno in panchina, giusto? Non sulle reti.


Quando un veterano dei Nets chiede a Day’Ron Sharpe di fare qualcosa, la maggior parte delle volte deve dire di sì. Ciò potrebbe significare preparare un piatto di cibo per James Harden dopo una partita o prendere delle ciambelle in anticipo. Altre volte deve aprire le docce negli spogliatoi o portare le valigie dei veterani.

“I ragazzi novellini, non stiamo ottenendo nulla in confronto a quello che dovevano fare”, ha detto Sharpe, 20 anni.

Ha aggiunto: “Solo perché stai iniziando non significa che si fermino”.

Quando Sharpe è arrivato al campo di addestramento, si aspettava di rimanere in disparte per gran parte della stagione. Era una scelta in ritardo al primo turno per una squadra che era, almeno sulla carta, una delle migliori nella storia della NBA. Era pieno di veterani e top star e favorito per vincere il campionato. Invece, Sharpe, un centro ingombrante che assorbe i colpi più a suo agio nella vernice, è un giocatore cruciale per i Nets più della metà della stagione. È stato spostato nella formazione titolare poche settimane fa e è in media 9,3 punti e 6,8 rimbalzi sul tiro del 58,8 percento di gennaio.

“È pazzesco per me poter contribuire”, ha detto Sharpe.

Non è solo Sharpe. Anche Cam Thomas (un’altra scelta in ritardo al draft del primo turno), Kessler Edwards (secondo round) e David Duke Jr. (senza raffronto) hanno ricevuto un tempo di gioco significativo. Tutti e quattro hanno trascorso parte dell’anno con l’affiliata della G League dei Nets, i Long Island Nets. È insolito per un contendente al campionato assegnare ruoli così importanti nella rotazione a così tanti giocatori del primo anno, specialmente quelli che non erano molto pubblicizzati. I Nets sono una delle due squadre ad avere quattro debuttanti con una media di almeno 10 minuti a partita e sono apparsi in più di 10 partite. L’altro è l’Oklahoma City Thunder, una franchigia in ricostruzione classificata vicino al fondo della classifica.

I debuttanti si sono esibiti in modo straordinario sulla strada per un campionato, come Magic Johnson, che ha guidato il Los Angeles Lakers a un titolo nel 1980, e Bill Russell, che ha fatto lo stesso per i Boston Celtics nel 1957. Ma Johnson, che è stato scelto per primo in assoluto, e Russell (n. 2) erano scelte di alto livello che sono diventate immediatamente i volti delle loro squadre.

I Nets hanno fatto affidamento con successo sui rookie in precedenza. Durante la stagione 2001-2002, si sono appoggiati su quattro: Richard Jefferson, Jason Collins, Brandon Armstrong e Brian Scalabrine. Jefferson e Collins hanno iniziato nove volte ciascuno e hanno preso la parola quasi ogni partita, mentre anche Armstrong (35 partite) e Scalabrine (28) hanno contribuito in modo importante. La squadra è arrivata in finale.

I Nets di quest’anno sperano di ripetere, e superare, quel successo utilizzando giocatori che in genere sarebbero chiamati così tanto solo in una situazione di “rottura del vetro in caso di emergenza”.

Il vetro si è rotto. Tra le assenze legate al Covid, inclusa quella di Kyrie Irving, e gli infortuni di giocatori chiave come Kevin Durant, i Nets hanno avuto bisogno di corpi – a volte, quasi chiunque – per prendere la parola. Irving non è stato idoneo a giocare in casa perché si rifiuta di vaccinarsi contro il coronavirus e per gran parte della stagione la squadra gli ha vietato anche le partite in trasferta.

Ma il coach Steve Nash si è rivolto agli esordienti anche quando non era un’emergenza. Ha sperimentato formazioni quasi a pieno regime. Duke, 22 anni, ha iniziato sette partite, alcune delle quali insieme a Harden e Durant. Il 12 gennaio contro i Chicago Bulls, i Nets hanno dato il via a Edwards, Sharpe, Harden, Durant e Irving.

Prima di una recente partita in trasferta contro i Washington Wizards, Nash ha affermato che l’armeggiare della formazione era il risultato del voler “guardare tutti i nuovi ragazzi”. I Nets si allenano raramente, cosa comune per le squadre di veterani. Fino a giovedì, i Nets avevano utilizzato 24 formazioni di partenza, in parità con i Philadelphia 76ers per la maggior parte nella NBA, ma Nash ha anche affermato che il rimescolamento era stato una questione di “necessità”.

“Quanti ragazzi sono disponibili? Quando atterriamo su un tratto dove ci sono molti ragazzi disponibili, da quale tratto siamo appena usciti? ha detto Nash. “Chi sta giocando bene? Chi si adatta? Quindi molto è cercare di trovare il buon senso. E se non sembra che ci sia il buon senso dall’esterno, probabilmente c’è qualcosa dall’interno che ci porta a prendere queste decisioni che è una questione privata”.

Gli esordienti dei Nets hanno ricevuto tempo di gioco a spese dei veterani. Blake Griffin, un All-Star per sei volte che sembrava essere in programma per un posto di rotazione principale, è stato rimosso dalla formazione all’inizio, riemergendo lì solo quando i Nets erano altrimenti esauriti. Sta giocando un record di 18,1 minuti a partita e si è comportato male nel complesso, tirando solo il 38 per cento dal campo. Paul Millsap, quattro volte All-Star, è stato firmato in free agency per essere un backup, un’aggiunta ritenuta un colpo di stato all’epoca. Ma il 36enne non è riuscito a trovare la sua posizione e Nash ha detto ai giornalisti questo mese che la squadra era cercando di trovargli una nuova casa.

“Sommi tutto e non c’è abbastanza spazio per tutti”, ha detto Nash.

Thomas, un ventenne che ha trascorso un anno alla Louisiana State University, è stato il debuttante di maggior impatto dei quattro, ricevendo minuti costanti dalla panchina come abile marcatore. Ha colpito un floater vincente contro i San Antonio Spurs all’inizio di questo mese. Thomas ha detto in un’intervista che il miglior consiglio che aveva ricevuto era arrivato da Rajon Rondo, il playmaker dei Cleveland Cavaliers che ha vinto un campionato da titolare per i Celtics solo nel suo secondo anno.

“Ha detto: ‘Comunque sei arrivato, attraverso il liceo, il college e tutto il resto, continua a farlo, perché è così che sei arrivato qui'”, ha detto Thomas.

Per una squadra come i Nets, trovare palle rubate alla fine dei draft (o nel caso di Duke, oltre il draft) è d’obbligo, ha affermato il direttore generale Sean Marks. I Nets hanno uno spazio minimo per il cappuccio, poiché gran parte di esso è legato a Harden, Irving e Durant. Fare in modo che i free agent prendano tagli di stipendio e trovare talenti trascurati si traducono in contratti meno costosi. E c’è un ulteriore vantaggio nel dare ai principianti il ​​tempo di gioco: metterli in mostra può aumentare il loro valore commerciale e dare ai Nets un’altra strada per aggiungere giocatori migliori.

“Abbiamo dovuto adattare il modo in cui costruire una squadra a partire da sei anni fa, giusto?” Marks ha detto, aggiungendo: “È divertente quando sei in una stanza di guerra, quando sei in un giorno di leva e la stanza esplode a causa di chi hai arruolato negli anni ’30, ’40 e ’50.”

Ma ci sono anche degli svantaggi, quando le formazioni cambiano costantemente.

“Lo rende un po’ più impegnativo, credo, ma è così che è stato con tutto ciò che abbiamo passato”, ha detto ai giornalisti Patty Mills, una guardia dei Nets di 33 anni. “Ma per essere un professionista, soprattutto in questo campionato, devi imparare ad adattarti al volo”.

E come potrebbe essere tipico per i giovani giocatori coinvolti in ruoli inaspettati, i quattro debuttanti sono stati incoerenti. Duke è tornato fuori dalla rotazione. Le reti sono 6-9 a gennaio e solo il quarto seme della Conferenza orientale, ben al di sotto delle aspettative di preseason. Gran parte del carico offensivo è caduto su Harden, a causa di un infortunio al ginocchio di Durant che lo terrà fuori per diverse settimane e dell’indisponibilità sparsa di Irving. Sharpe ed Edwards, che ora iniziano, non sono registi, sebbene Edwards sia uno sparatutto affidabile (39 per cento da 3). Questo pone più di un onere su Harden per fare di più per mantenere a galla i Nets.

Probabilmente è insostenibile. Nash probabilmente dovrà continuare a cambiare rotazione, dando ruoli più importanti a Mills, Griffin e al centro veterano LaMarcus Aldridge mentre si avvicinano i playoff. Ma con Nash’s Nets, niente va mai secondo i piani, e queste esordienti hanno dimostrato di non essere semplicemente sostituti in una produzione di Broadway.

Alla domanda su cosa avrebbe detto in autunno se gli fosse stato detto che avrebbe iniziato a metà stagione, Sharpe ha detto: “Amico, non lo so nemmeno. Perché al ritiro era la prima volta che stavo con i ragazzi e tutto il resto. Vedo come stanno cercando e cose del genere, pensando “Probabilmente non toccherò nemmeno il campo quest’anno”.



Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.