Ashleigh Barty e Danielle Collins si incontreranno nella finale dell’Australian Open


MELBOURNE, Australia — Si tratta di scelte, questo gioco di tennis e di vita.

Down-the-line o crosscourt? Strappare o scheggiare? Resta a casa e ricostruisci le tue forze? O mettiti in viaggio alla ricerca di più punti e gloria?

La pandemia di coronavirus che ha sconvolto i vecchi schemi e creato nuovi problemi ha reso alcune delle scelte più complicate, ma Ashleigh Barty è in una serie positiva, come può confermare chiunque l’abbia giocata in questo Open d’Australia.

Madison Keys è stata l’ultima a oscillare ea non riuscire mentre Barty continuava a fornire lanci e turni tattici che Keys non poteva gestire. Barty ha vinto il primo set della semifinale giovedì sera in 26 minuti e ha vinto la partita in poco più di un’ora, 6-1, 6-3.

È la prima australiana dai tempi di Wendy Turnbull nel 1980 a raggiungere la finale del singolare femminile agli Australian Open.

Affronterà la statunitense Danielle Collins, che ha sconfitto la polacca Iga Swiatek, 6-4, 6-1, nella seconda semifinale femminile. Barty sarà la favorita in base alla sua freddezza e precisione sotto pressione negli ultimi 11 giorni. Barty ha detto che intende cogliere l’opportunità piuttosto che tentare di bloccarne il significato.

«Devi farlo», disse Barty. “È divertente. È fantastico giocare nella parte commerciale del tuo slam casalingo. Non mentirò su questo. È fantastico. Penso che poterlo sperimentare più volte sia stato incredibile, ma sabato sarà un’esperienza nuova per me. Quindi vado là fuori e lo abbraccio, sorrido, cerco di fare il meglio che posso e qualunque cosa accada, succede.

Collins è una delle concorrenti più feroci nel tennis femminile e ha servito e restituito particolarmente bene lungo il tratto a Melbourne. Giovedì ha vinto l’86% dei punti contro la seconda di servizio di Swiatek.

“Adora entrare nella tua faccia e adora affrontarlo davvero”, ha detto Barty.

Barty guida la serie testa a testa 3-1, ma Collins ha vinto l’ultima partita in due set ad Adelaide, in Australia, l’anno scorso, e l’ha anche spinta a tre set in due delle altre partite.

“Abbiamo avuto alcune battaglie incredibili nel corso degli anni”, ha detto Collins, il seme n. 27. “Giocare contro la giocatrice numero 1 al mondo nel suo paese d’origine, penso che sarà davvero spettacolare. Amo l’energia che i tifosi portano sia per me che per il mio avversario”.

Collins, 28 anni, è una due volte campionessa NCAA in singolo dell’Università della Virginia che è diventata professionista più tardi della maggior parte dei suoi rivali nel tour professionistico. È una giocatrice sbarazzina e dimostrativa, ma ha anche un potere di punta ed è tornata in modo convincente negli ultimi nove mesi dopo aver lottato con l’endometriosi. Da luglio ha un record di 32-7 singoli e lunedì salirà al numero 10 della classifica, diventando la prima americana.

Collins ha combattuto ancora un po’ a Melbourne con vittorie in tre set su Clara Tauson nel terzo round ed Elise Mertens nel quarto round. Barty non ha ancora sfiorato la caduta di un set, e Keys ha incontrato Barty a rete dopo la disfatta di giovedì con un sorriso stampato in faccia come per dire: “Sei nella zona, Ash, divertiti”.

“Sta solo suonando incredibilmente bene. Voglio dire, hai un piano di gioco nella tua testa, ma sta semplicemente eseguendo tutto così bene”, ha detto Keys nella sua conferenza stampa post-partita. “Sta servendo incredibilmente bene, quindi non ottieni punti gratuiti su questo. La sua fetta sta arrivando molto più in basso e più in profondità di quanto non fosse in passato, quindi è difficile farci qualcosa. Poi provi a giocare con il suo diritto e lei può aprirti lassù.

La varietà di Barty è la sua forza e con lo sviluppo della partita con Keys, raramente ha dato al potente americano lo stesso tipo di tiro a lungo, mescolando i drive di rovescio a due mani con gli slice a una mano; dritti angolati fuori velocità con bulloni lungo la linea.

“Penso che tutto sia appena migliorato un po’”, ha detto Keys. “Penso che sia un po’ più precisa sul servizio. Penso che il suo dritto stia facendo un ottimo lavoro anche nel confondere ritmi e rotazioni. Sembra che tu non possa davvero entrare in un ritmo al di fuori di quel dritto. Poi sul suo rovescio, voglio dire, tutto arriva ai lacci delle tue scarpe sulla linea di fondo. Quindi non è che tu possa davvero fare qualcosa con quello.

Keys, che aveva una serie di 10 vittorie consecutive, sembrava più rassegnato che cupo.

Il tennis potrebbe non significare tanto per l’Australia, come una volta ai tempi di Rod Laver, Ken Rosewall, Margaret Court ed Evonne Goolagong Cawley. Ma una vittoria di Barty in Australia sarebbe sicuramente un evento culturale. La 25enne di Brisbane è una figura particolarmente popolare qui con la sua personalità con i piedi per terra e le profonde radici nella terra: è in parte di origine indigena.

Classificata n. 1, ha vinto il suo primo titolo del Grande Slam in singolo agli Open di Francia 2019 e il successivo a Wimbledon dell’anno scorso, prevalendo in una finale sconvolgente contro Karolina Pliskova che si è complicata prima di vincere in tre set.

Ma finora non ci sono state partite taglienti o sfide estese a Melbourne, dove può diventare la prima australiana a vincere il titolo in singolo dai tempi di Chris O’Neil nel 1978.

O’Neil non è stato testa di serie e si è classificato fuori dai primi 100: uno dei più grandi campioni del Grande Slam a sorpresa nella lunga storia del tennis. Barty si trova in una posizione molto diversa come la migliore giocatrice del gioco e al centro dell’attenzione nel suo paese ogni volta che gioca una partita.

Ma dopo aver scelto di interrompere la sua stagione nel 2021 e tornare a casa in Australia per riprendersi dopo gli US Open, dove era sconvolta al terzo round, ha iniziato la stagione 2022 fresca, concentrata e devastante sul bersaglio. Ha perso solo 21 partite in sei partite e sta trovando un ottimo equilibrio tra finezza e potenza.

Prossima sfida: la sua prima finale di singolo degli Australian Open sabato sera in prima serata alla Rod Laver Arena. È pronta?

“Assolutamente”, ha detto dopo aver rotolato a vapore le chiavi non seminate. “Facciamolo.”

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