Madison Keys sconfigge Barbora Krejcikova agli Australian Open


MELBOURNE, Australia — Prima che Madison Keys giochi una partita, il suo nuovo allenatore Georgi Rumenov le ricorda che “non è necessario, non è necessario”.

Il messaggio è che non si tratta delle implicazioni o delle aspettative. È tutta una questione di rally, il tiro a portata di mano.

Questo è più facile a dirsi che a farsi per Keys, una stella del tennis americana che, nonostante tutti i tuoni nel suo servizio e nei suoi colpi da fondo campo, ha lottato a lungo per trovare la pace nelle partite che contano di più.

L’anno scorso, si è ritrovata ossessionata dai risultati e confrontandosi con i suoi coetanei, girandosi e rigirandosi di notte e cercando di calmare la sua ansia.

“Non stavo dormendo bene”, ha detto. “Sentivo come se ci fosse letteralmente un peso sul petto solo perché ero così concentrato e ossessionato da questo che non mi stavo godendo davvero nulla, perché è tutto ciò a cui stavo pensando”.

Ma anche se il tennis ha una delle off-season più brevi di qualsiasi sport professionistico, è stato abbastanza lungo per Keys per cambiare il suo modo di pensare e la sua forma con l’aiuto di Rumenov.

Dopo aver vinto solo 11 partite di singolare nel 2021, Keys ne ha vinte 11 in meno di un mese nel 2022: conquistando il titolo ad Adelaide e tornando alle semifinali degli Australian Open martedì con una vittoria dominante, 6-3, 6-2 , su Barbora Krejcikova, testa di serie n. 4 e campionessa in carica degli Open di Francia.

Incontrerà la testa di serie, Ashleigh Barty, in semifinale. Barty ha battuto l’americana Jessica Pegula, 6-2, 6-0.

“Significa molto”, ha detto Keys, 26 anni, che quest’anno non è stata testa di serie dopo essere stata classificata al numero 7 all’inizio della sua carriera. “L’anno scorso è stato davvero difficile e ho fatto tutto il possibile con la mia squadra per resettare davvero questa bassa stagione e concentrarmi sull’inizio di una nuova stagione e iniziare davvero da zero senza preoccuparmi dell’anno scorso. E wow, finora sta andando bene”.

Keys ha giocato a lungo a un gioco ad alto rischio e, a suo danno sotto costrizione, ha spesso preso troppi rischi quando era al comando di un punto. Ci sono stati segni di progresso in quel reparto quest’anno, poiché ha colpito con più topspin e distanza netta e ha optato per posizionare la palla piuttosto che batterla.

“Ci ho lavorato”, ha detto Keys quando gli è stato chiesto del suo approccio. “Come hai detto, non è qualcosa che facevo necessariamente in passato. In realtà sto solo cercando di essere molto più misurato e solo giocando dentro di me un po’ di più, non necessariamente cercando di colpire un vincitore su quella palla, solo cercando costantemente di impostare il punto per arrivare a rete per cercare di finire alla pari la prossima palla. Se capita di essere un vincitore, allora capita di essere un vincitore”.

I vincitori continuano ad arrivare a grappoli. Il suo potere facile rimane. Keys ha segnato 11 ace contro la Krejcikova, una delle migliori al mondo di ritorno e una campionessa di doppio prima di diventare una campionessa di singolare. Keys ha dominato gli scambi brevi e come residente di Orlando sembrava molto più a suo agio con l’umidità e il caldo con la temperatura in campo che superava i 90 gradi.

Krejcikova ha lottato, mettendo il suo asciugamano pieno di ghiaccio non solo intorno al collo durante i cambi, ma sopra la testa. Sotto 2-5 nel set di apertura, ha chiamato l’allenatore ed è stata anche assistita da un medico del torneo, che le ha misurato la pressione sanguigna e la temperatura. Nonostante il suo allenatore Ales Kartus le stesse dicendo dagli spalti che avrebbe dovuto ritirarsi dalla partita, ha perseverato mentre gli errori si accumulavano.

Krejcikova ha rifiutato di spiegare cosa la preoccupava.

“Ho lottato con qualcosa”, ha detto. “Sì, stava succedendo e non mi sentivo bene. Semplicemente non voglio parlarne, perché penso che Madison meriti davvero la vittoria e si merita davvero di ottenere il merito.

Krejcikova ha anche lottato con il respiro e le vertigini in una notte afosa a New York l’anno scorso in una tempestosa vittoria al quarto round su Garbiñe Muguruza agli US Open.

Krejcikova ha affermato di non aver riscontrato gli stessi problemi martedì. “Oggi è stato il caldo che ha iniziato a infastidirmi dopo cinque partite”, ha detto. “Da lì in poi, non sono più riuscito a metterlo insieme. Comunque, non volevo farla finita. Volevo finire. Volevo provare a fare del mio meglio. Non sono stato davvero in grado di farlo”.

La sconfitta di martedì ha garantito che Krejcikova, giocatrice ceca tatticamente astuta, non potesse scalzare Barty al numero 1 della classifica successiva. Ma continua comunque la sua rapida ascesa. Al di fuori della top 100 nel 2020 in singolare, Krejcikova è diventata una minaccia costante in un gioco femminile pieno di sconvolgimenti e colpi di scena inaspettati: considera la corsa della qualificata britannica Emma Raducanu al titolo degli US Open l’anno scorso.

È il turno di Keys di essere la sorpresa finora nel 2022. Dopo essere uscita dalla top 50 entro la fine della scorsa stagione, è tornata tra le ultime quattro in Australia, dove ha raggiunto la sua prima semifinale del Grande Slam nel 2015 all’età di 19 anni .

“Per lo più sembra diverso perché ho sette anni in più e non è la mia prima semifinale di uno Slam”, ha detto. “Penso di essere un po’ più preparato questa volta rispetto a tutti quegli anni fa.”

La sua avversaria in quella semifinale del 2015 era la numero 1 Serena Williams, la più grande giocatrice femminile di quest’epoca, che l’ha sconfitta, 7-6 (5), 6-2, sulla strada per il titolo. Williams, che ora ha 40 anni, non giocherà a Melbourne quest’anno, ma Keys affronterà un altro numero 1 a Barty, che ha vinto due dei tre precedenti incontri.

Keys, che ha perso nella finale degli US Open 2017 contro la sua cara amica Sloane Stephens, è stata a lungo considerata una potenziale campionessa del Grande Slam. È di nuovo nel raggio d’azione.

Chris Evert, che conosce Keys da quando si è allenata da adolescente alla Evert Tennis Academy di Boca Raton, in Florida, ha affermato che è evidente che Keys si sta divertendo sul campo più dell’anno scorso.

“Vedo una Madison molto calma e concentrata che ha il controllo e la gestione delle sue emozioni come mai prima d’ora”, ha scritto Evert in un messaggio di testo. “Vedo una Madison in forma e in salute che si muove molto bene dentro e fuori gli angoli e non tira tiri rischiosi perché non può tornare in campo. Il suo servizio è quasi irrecuperabile”.

Evert ha aggiunto: “Doveva trovare lei stessa questo luogo di calma, a suo tempo, nessuno poteva insegnarglielo. Sono entusiasta per lei. Nessuno merita un colpo in un titolo del Grande Slam più di lei.

Ma Keys è stata in tournée abbastanza a lungo da sapere che pensare al futuro non è l’approccio giusto per lei. Come continua a dirle Rumenov, “non è necessario, non è necessario”.

Rimanere nel momento è il fulcro.

“Penso che sia davvero importante”, ha detto. “Penso che sia ancora qualcosa in cui penso che nessuno sia perfetto. Puoi perderlo anche durante una partita, solo andando un po’ più avanti di te stesso. Penso di averlo fatto anche oggi all’inizio del secondo set. Penso che la chiave più grande sia solo essere in grado di riprenderlo e poi riconcentrarti molto rapidamente e riprenderti. “

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