Sabalenka lotta, poi prevale mentre le migliori donne cadono agli Australian Open


MELBOURNE, Australia — Giovedì è stata un’altra giornata difficile per le donne protagoniste di un importante torneo di tennis. Garbiñe Muguruza, testa di serie n. 3, e Anett Kontaveit, testa di serie n. 6, hanno perso a cinque minuti l’una dall’altra nelle partite del secondo turno agli Australian Open dopo aver giocato nella partita di campionato delle finali WTA in Messico a novembre .

Le battute d’arresto di giovedì non sono state sorprendenti nella ruota della roulette che è il gioco femminile, che è così imprevedibile e ricco di talento che Emma Raducanu, in quanto poco conosciuta qualificata britannica di 19 anni, è riuscita a vincere il titolo degli US Open dell’anno scorso senza perdendo un set solo alla sua seconda apparizione in un torneo del Grande Slam.

Raducanu è stata testa di serie 17a a Melbourne e, come per dimostrare ancora una volta il punto che ha fatto a New York, è stata battuta al secondo turno giovedì, 6-4, 4-6, 6-3, dalla 98a Danka Kovinic.

Le prospettive non erano molto migliori per la seconda testa di serie Aryna Sabalenka. Ha più potere di sferragliare il gabinetto di chiunque altro nel gioco femminile, ma ha anche sviluppato gli yips sulla sua seconda di servizio: un’improvvisa incapacità di fare affidamento sulla memoria muscolare che aveva acquisito in molti anni di sottomissione di palline da tennis e avversarie .

Giovedì, in una vittoria per 1-6, 6-4, 6-2 contro il cinese Wang Xinyu, 20 anni, Sabalenka non stava solo perdendo le seconde di servizio, ma ne mancava alcune di 15 piedi o più mentre atterravano più vicino alla linea di base rispetto alla casella di servizio.

Nella sola partita di servizio di apertura, ha commesso sei doppi falli e ha concluso il primo set con 12, perdendo il set, 6-1. Alcuni tra la folla iniziarono a chiudersi oa coprirsi gli occhi come per non intromettersi nel suo dolore.

Una doppia colpa diventa personale. È vero, non conta né più né meno di un colpo dal fondo che atterra lungo, un tiro al volo mal giudicato che viene parato a lato o un drop shot a cui manca il vapore per superare la rete.

Ma il servizio rimane l’unico tiro nel tennis su cui un giocatore ha il controllo totale, dal lancio al contatto, e quando va fuori, o, peggio ancora, completamente spento, la psicologia si complica, soprattutto quando il servizio è la pietra angolare di il proprio gioco. (Vedi Sabalenka, che è quasi 6 piedi e può far piovere assi.)

“Se mi vedi servire sul campo di allenamento, è perfetto; è un servizio fantastico”, ha detto questa settimana.

“Io. Penso che sia tutto qui dentro,” disse, indicando la sua testa.

I doppi falli sono stati un problema ricorrente per lei nonostante la sua ascesa in classifica, e ci sono stati segnali di maggiori problemi a novembre alle finali WTA vicino a Guadalajara, in Messico, dove ha segnato 19 doppi falli in una sconfitta all’italiana contro Maria Sakkari.

Ma la bassa stagione chiaramente non l’ha aiutata a risolvere il problema e da quando è arrivata in Australia ha commesso un doppio errore in una clip inquietante. Ci sono stati due tornei di vantaggio ad Adelaide e ha perso al primo turno di entrambi contro avversari classificati molto al di sotto di lei: colpendo 18 doppi falli contro Kaja Juvan e 21 contro Rebecca Peterson.

Mark Philippoussis, un australiano imponente e di grande servizio che ha perso contro Roger Federer nella finale di Wimbledon del 2003, ha provato affetto per Sabalenka e le ha inviato un messaggio dopo la sua seconda sconfitta, offrendole di aiutare non appena avesse terminato i suoi doveri di commento televisivo.

Sono andati in tribunale quella notte.

“Abbiamo servito molto e lui mi ha dato alcuni consigli su cosa dovrei concentrarmi durante la partita quando ho voglia di lottare con il mio servizio”, ha detto. “E il mio allenatore era lì. Hanno avuto una bella conversazione. Abbiamo avuto una bella conversazione”.

In effetti, Sabalenka ha detto che parlavano molto più di quanto servissero. “Forse qualche ora”, ha detto a Melbourne. “Ma ero davvero preoccupato di andare qui per il mio servizio, cosa sarebbe successo durante la partita. Ma ho solo cercato di rimanere positivo durante questa settimana di prove”.

Concorrente combustibile anche in tempi migliori, ha anche affermato di aver fatto del suo meglio per rimanere positiva con gli Australian Open in corso. I suoi problemi di servizio non sono alle sue spalle, ma si è ripresa per sconfiggere Storm Sanders in tre set nel round di apertura martedì nonostante 12 doppi falli, la maggior parte dei quali è arrivata in anticipo.

“Pensavo molto al servizio”, ha detto. “Ho cercato di controllare tutto, ma non è così che funziona. Ho memoria muscolare e devo solo fidarmi di me stesso, ed è quello che ho fatto a metà del secondo set”.

Ma il problema si è rapidamente ripresentato contro Wang, che ha dovuto tirare fuori una via di fuga maggiore: 19 doppi falli equivalgono a regalare quasi cinque partite di servizio.

“C’è così tanto da pensare troppo”, ha detto Roger Rasheed, un veterano allenatore australiano che ha lavorato con Lleyton Hewitt, Grigor Dimitrov e Gaël Monfils. “Tecnicamente sta bene, ma nel momento in cui sbaglia la prima di servizio, è già nei guai perché la mente la sta controllando in modo negativo”.

L’Australian Open ha sicuramente visto di peggio al secondo turno da star. Nel 1999, Anna Kournikova, una russa di 17 anni testa di serie n. 12, ha scontato 31 doppi falli contro il giapponese Miho Saeki.

“Sono davvero frustrato per questo, come tutti quelli che stanno guardando”, ha detto Sabalenka. “Quando mi alleno non ho problemi, ma quando arrivo sulla linea succede qualcosa. Dovrò solo combatterlo”.

Ha terminato la partita mettendo un asciugamano sulla testa sulla sedia – non il solito approccio di Kournikova – ma aveva vinto in tre set high-wire.

Considera quella prefigurazione per Sabalenka, che ha superato il suo problema in una certa misura colpendo il secondo servizio con la stessa forza con cui normalmente colpisce il primo. Ha anche cercato di concentrarsi sui suoi punti di forza, non sui suoi punti deboli, e, in verità, ha giocato un attacco e una difesa fenomenali e acrobatici dalla linea di fondo una volta che la palla era in gioco.

“Ho già avuto molta esperienza con il gioco senza servizio e continuavo a ripetermi che hai abbastanza altri tiri per vincere la partita anche senza servizio”, ha detto Sabalenka con un’alzata di spalle.

Ma questo non sembra un approccio sostenibile per vincere il suo primo titolo del Grande Slam in singolo a questo Australian Open. “Esercita solo una pressione indesiderata sul resto delle sue armi: non c’è spazio per respirare”, ha detto Rasheed.

Kournikova, dopotutto, non ha superato il Round 4 quando ha avuto gli yip. Il prossimo passo per Sabalenka: Marketa Vondrousova, finalista dell’Open di Francia e medaglia d’argento olimpica che quest’anno è testa di serie 31a.

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