Francis Ngannou è il Fearsome, Quiet Champion dell’UFC


Molto prima che Francis Ngannou potesse sfoggiare la sua cintura in pelle e oro dell’Ultimate Fighting Championship sopra le strisce di fan che ballavano e urlavano nel suo nativo Camerun, è uscito di nascosto da un’aula lì, vergognandosi troppo per vedere i suoi compagni di classe.

Aveva 13 anni e un insegnante aveva appena cacciato Ngannou dalla stanza perché gli mancava una matita e altro materiale scolastico necessario. In quel momento, come faceva spesso per far fronte, Ngannou è entrato nel “mondo virtuale” che ha creato per se stesso.

In quella fantasia, i suoi genitori erano ancora sposati e non avevano divorziato quando lui aveva 6 anni. La sua famiglia era ben nutrita e non aveva mai avuto bisogno di lavorare per ore estenuanti nelle miniere di sabbia. Non doveva affrontare i livelli di stress degli adulti. Era ancora un ragazzino.

Ngannou, che ora ha 35 anni, ha rievocato quel momento per aiutare ad apprezzare un ricordo più recente e più felice: la sua visita in Camerun la scorsa primavera dopo aver vinto il campionato nella classe di peso più grande dell’UFC. Ha guidato per le strade del suo paese d’origine sul retro di un camioncino mentre veniva festeggiato come un eroe nazionale, il coronamento di una vita nomade e caotica in cui ha vissuto momenti di senzatetto ed è salito al culmine di uno sport sta ancora imparando.

“Volevo dimostrare che potevo fare qualcosa da solo”, ha detto Ngannou in una video intervista a dicembre. “L’intero paese era al mio fianco, ma sembrava l’intero continente”.

Sabato sera, Ngannou (16-3-0) spera che la determinazione che ha costruito negli ultimi due decenni possa spingerlo di nuovo alla vittoria quando difende la cintura a UFC 270 contro il campione ad interim, Ciryl Gane, che si è allenato brevemente con Ngannou. Gane, che è imbattuto con 10 vittorie, è un leggero favorito tra gli oddsmaker.

Ogni combattimento nella carriera di un combattente è importante, specialmente la prima difesa del titolo di un campione. E per Ngannou, questo incontro ha il peso aggiuntivo delle trattative contrattuali – ha affermato di essere sottopagato in base al suo attuale accordo con l’UFC – che hanno portato a litigi, disaccordi e incertezze tra il combattente e la società promozionale.

Vinci o perdi, questa battaglia potrebbe essere l’ultima con l’UFC

Nei circoli di arti marziali miste, Ngannou viene chiamato colloquialmente il più cattivo uomo sul pianeta. Anche prima di eliminare Stipe Miocic per rivendicare il campionato dei pesi massimi, l’UFC ha utilizzato le proprie misurazioni per vantarsi del suo potere di pugni con la speranza di attirare i fan.

Dana White, il presidente dell’UFC, ha affermato che essere preso a pugni da Ngannou è stato più dannoso che essere colpito con una mazza da 12 libbre. Ngannou è alto 6 piedi-4, con muscoli cesellati e vene sporgenti sulla pelle delle dimensioni di piccoli serpenti sottili. Ha ufficialmente pesato 257 libbre venerdì, rispetto ai 247 libbre di Gane.

Ma chi è vicino a Ngannou dice che dietro il suo fisico minaccioso c’è un uomo tranquillo che affronta le sue relazioni con cautela.

“È una figura grande e minacciosa che mette fuori combattimento le persone, ma alla fine ha un cuore enorme”, ha detto Eric Nicksick, allenatore di Ngannou e capo allenatore presso la palestra Xtreme Couture di Las Vegas.

La personalità di Ngannou, a differenza dei personaggi spacconi di solito assunti dai pugili per convincere i fan a spendere $ 70 o più per uno spettacolo pay-per-view, è stata forgiata dai problemi che ha dovuto affrontare all’inizio della vita.

È nato a Batie, in Camerun, una città di circa 11.000 persone nella parte occidentale del paese che si trova a circa 130 miglia nell’entroterra dal Golfo di Guinea. In media, i camerunesi vivono con circa $ 1.500 all’anno.

Dopo che i suoi genitori hanno divorziato, Ngannou si è spostato tra le case dei membri della famiglia. Osservava spesso quanto fosse sana la relazione tra zia e zio e desiderava un ambiente stabile. Ma questo accadeva di rado.

All’età di 9 anni, ha iniziato a lavorare nelle cave di sabbia con il fratello maggiore, trascorrendo il tempo quando non era a scuola a spalare sabbia nei camion e completare altri lavori laboriosi. Sebbene la paga aiutasse la sua famiglia, non era ancora abbastanza.

“Non potevamo davvero goderci i nostri pasti perché ci chiedevamo da dove sarebbe arrivato il prossimo”, ha detto Ngannou.

Suo padre era conosciuto come un combattente di strada e, anche se a Ngannou non piaceva la reputazione disonorevole che portava, sviluppò presto un amore per la boxe.

E così, quando il suo insegnante lo congedò dall’aula, decise che non avrebbe più accettato di vivere in povertà, vedendo una carriera di combattente professionista come la sua fuga.

A 22 anni lasciò Batie per trasferirsi a Douala, la città più grande del paese, per trovare una palestra. All’inizio della sua formazione, si destreggiava con lavori saltuari, come guidare un taxi e scaricare camion.

“Stavo solo sopravvivendo”, ha detto Ngannou. “Tutti pensavano che fossi pazzo, ma io volevo fare qualcosa e avere uno scopo”.

Man mano che le sue abilità di boxe aumentavano, sentiva che più possibilità di crescere si trovavano oltre i confini dell’Africa. “Non posso restare in Camerun e aspettarmi un miracolo”, ha ricordato di aver pensato.

Decise di andare in Marocco con l’obiettivo finale di raggiungere la Spagna. Per 14 mesi ha viaggiato in treno e in macchina, a volte con l’aiuto di contrabbandieri. Rimase in Marocco per un anno, tentando – e fallendo – di raggiungere la Spagna in diversi modi. Ha optato per il metodo rischioso di attraversare lo Stretto di Gibilterra con altri immigrati utilizzando un gommone.

La Croce Rossa americana ha però intercettato l’imbarcazione a metà strada e lo ha portato in Spagna, dove è stato trattenuto per due mesi per ingresso illegale.

Dopo il suo rilascio, ha detto, voleva andare in Germania, dove sentiva che le strade per la boxe erano migliori, ma è salito sul treno sbagliato ed è arrivato a Parigi. Esausto, ha subito accettato che anche la Francia potesse essere una buona opzione.

“Alla fine della giornata, tutto ciò di cui avevo bisogno era un’opportunità”, ha detto Ngannou.

Ngannou ha dormito in un parcheggio durante la sua prima notte a Parigi e la mattina dopo ha iniziato a cercare palestre, chiedendo consigli a estranei. Ben presto trovò sia una palestra che un allenatore. Per due mesi ha vissuto per strada, facendo affidamento su servizi come docce pubbliche e armadietti fino a quando qualcuno che ha incontrato in palestra gli ha offerto temporaneamente l’uso di un appartamento.

In seguito ha affittato una stanza dalla casa di qualcuno in un sobborgo di Parigi per 300 euro al mese, che equivalgono a circa $ 340. Tutto quello che aveva, disse, era un materasso che la persona gli aveva prestato, che aveva messo in un angolo, e un borsone con la sua attrezzatura.

Sebbene avesse appreso delle arti marziali miste nella palestra in cui si era unito, inizialmente non era stato interessato. Ma quando ha sentito che lo sport poteva potenzialmente offrire più soldi della boxe, ha iniziato a esplorarlo. Presto incontrò Fernand Lopez, il capo allenatore di MMA Factory, una delle più grandi palestre in Francia. I due si unirono e Ngannou iniziò a prendere sul serio le arti marziali miste e a vincere combattimenti in Francia.

È poi entrato a far parte dell’UFC nel 2015 e il suo percorso professionale, almeno per il futuro prossimo e intermedio, è stato impostato.

“Non stavo più facendo MMA solo per divertimento”, ha detto Ngannou.

L’ascesa di Ngannou all’interno dell’UFC è avvenuta rapidamente.

Ha vinto i suoi primi sei incontri – tutti dai traguardi – e ha coronato il tratto con un devastante montante mancino di Alistair Overeem.

“Non vedi persone con un solo pugno, potenza pura”, ha detto White in un’intervista. “Quando colpisce le persone, le luci si spengono e basta. È solo vizioso.

Guardando il combattimento di Overeem, White sapeva che Ngannou avrebbe potuto sfidare Miocic per il campionato.

L’accumulo di combattimenti per il titolo UFC e eventi principali pay-per-view differisce da quello di altri concorsi. Gli atleti spesso affermano che l’attenzione aggiuntiva dei media e altri obblighi richiedono molto tempo e coloro che non sono abituati ai riflettori dicono che possono prosciugare.

Ngannou ha detto che il processo è stato più difficile di quanto si aspettasse e che, quando è arrivato il combattimento, era stanco. Ha mostrato nella sua esibizione di Miocic – che aveva già difeso la cintura due volte – ha completamente surclassato Ngannou, vincendo per decisione unanime.

L’incontro di gennaio 2018 ha messo in luce i buchi nel wrestling di Ngannou, che secondo lui lo ha motivato a migliorare. Ma ha perso il suo incontro successivo cinque mesi dopo per decisione di Derrick Lewis, una gara in cui sembrava timido e non aggressivo. Ha vinto il suo prossimo incontro, ma la sua relazione con Lopez si è inasprita e presto ha lasciato la Francia per trasferirsi definitivamente a Las Vegas.

Lì, si è ricostruito in un contendente al titolo, vincendo i suoi tre incontri successivi, due dei quali con Nicksick come suo nuovo allenatore.

Nicksick apprese rapidamente che Ngannou era una persona riservata, ma attraverso le sessioni di allenamento e il tempo trascorso insieme, i due si legarono e Ngannou si avvicinò alla famiglia di Nicksick.

“Non lascerà entrare molte persone”, ha detto Nicksick. “L’ho rispettato e sento che è per questo che siamo al punto in cui siamo. È stato guadagnato grazie a sudore e molto tempo sul tappeto”.

Ngannou e Miocic sono stati gli headliner di UFC 260 nel marzo dello scorso anno.

Il miglioramento di Ngannou è stato evidente, soprattutto in fase difensiva. Nel secondo round, i combattenti si sono impegnati in uno scambio di pugni e Ngannou ha picchiettato Miocic sul mento con la mano sinistra e lo ha fatto perdere i sensi. In seguito, a differenza di molti sfidanti che scatenano esplosioni di emozione dopo una vittoria del campionato, Ngannou si avvicinò con calma al suo angolo, indicò il cielo e poi alzò le mani in un movimento di preghiera.

Vincendo la cintura, è diventato il terzo campione simultaneo di origine africana, unendosi ai pesi medi Israel Adesanya e ai pesi welter Kamaru Usman, entrambi nati in Nigeria. Nello spogliatoio in seguito, ha detto di sentire il peso di quel risultato e che “sapeva che stavano aspettando che lo portassi a termine”.

Il campionato ha portato più fama. Ma il breve regno di Ngannou è stato dominato dalla sua spinta per giorni di paga più grandi.

L’UFC voleva che Ngannou combattesse contro Lewis solo tre mesi dopo la battaglia con Miocic. Ngannou e il suo agente, Marquel Martin, non accettarono quella rapida inversione di tendenza e l’UFC creò invece un titolo ad interim tra Lewis e Gane. La mossa ha suscitato critiche da parte di alcuni fan e osservatori. White ha detto che sostiene la decisione come quella necessaria per mantenere in movimento la divisione. Ma era ancora frustrante, ha detto Martin.

“Il rispetto è il numero 1, specialmente per Francis”, ha detto Martin. “Questo è solo il modo in cui è costruito.”

La lotta di Ngannou con Gane è l’ultimo incontro sul suo attuale contratto e il campo di Ngannou e l’UFC devono ancora concordare un nuovo accordo.

Il battibecco si è diffuso nel pubblico: White e Martin si sono scambiati barbe sui social media e Ngannou ha detto di essere pronto a testare il libero arbitrio, anche se desidera rimanere in azienda.

L’UFC ha la possibilità di estendere un contratto se un combattente vince un campionato o lo difende, una disposizione standard che è diventata un obiettivo di alcuni combattenti e altri critici nei confronti delle pratiche retributive dell’UFC. Ma White ha detto che Ngannou è il benvenuto a partire indipendentemente dal risultato di sabato.

I due principali punti di contesa sono i soldi – in un’intervista con ESPN, Ngannou ha detto che non combatterà più per “$ 500.000 o $ 600.000” – e più libertà. Ngannou vorrebbe ancora boxare e ha indicato l’evento crossover del 2017 tra il pugile Floyd Mayweather Jr. e la star dell’UFC Conor McGregor come modello. Tyson Fury, il campione dei pesi massimi del World Boxing Council, ha anche preso in giro su Twitter che sarebbe interessato a un incontro.

White ha detto che la lotta McGregor-Mayweather era un valore anomalo che non avrebbe senso per Ngannou, che è molto meno famoso di McGregor.

Questo mese, White e Ngannou, in una coincidenza non pianificata, hanno cenato contemporaneamente al Delilah, un ristorante di lusso presso il resort e casinò Wynn Las Vegas, dove hanno discusso rispettosamente delle loro frustrazioni. Entrambi sperano di poter arrivare a una soluzione, ma non è chiaro come ciò possa accadere.

“Alla fine della giornata, voglio che voglia essere qui”, ha detto White. “Stiamo costruendo lo sport, costruendo gli atleti e il divertimento in questo è farlo insieme. Se vuoi davvero essere da qualche altra parte, probabilmente dovresti esserlo.

È una situazione che seguirà Ngannou durante e dopo il combattimento. Ma come ha fatto per tutta la vita, è un altro problema che sente sarà risolto seguendo le sue emozioni e scommettendo su se stesso.

“Dobbiamo difendere noi stessi”, ha detto Ngannou. “Questo è qualcosa su cui possiamo lavorare, se sono disposti a farlo accadere.”



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