LaMelo Ball alimenta una Charlotte Hornets in aumento


BOSTON — La giostra di carnevale nota come LaMelo Ball stava rallentando a 7,3 secondi dalla fine mercoledì quando un compagno di squadra lo ha informato che era dolorosamente vicino alla sua quarta tripla doppia in carriera.

Ball è la forza iperattiva che alimenta gli Charlotte Hornets, e non appena ha appreso che aveva bisogno di un altro rimbalzo… solo un altro! – ha acceso il motore, ha inseguito l’ultimo colpo errante che i Celtics avevano lanciato e se n’è andato negli spogliatoi ospiti con il suo foglio delle statistiche ufficialmente riempito.

L’ultimo rimbalzo è stato gratuito? Sicuro. Era davvero necessario per Ball, per sua stessa ammissione, mettere fuori gioco i propri compagni di squadra per inseguirlo? Ovviamente no. Era un poscritto appropriato per un’altra serata divertente per gentile concessione di Ball e del resto degli Hornets, il gruppo divertente residente della Eastern Conference? Assolutamente.

“Mi piace il processo con questi ragazzi”, ha detto James Borrego, l’allenatore degli Hornets, dopo quello della sua squadra 111-102 vittoria sui Celtics. “Mi fanno impazzire e mi daranno un sacco di grigi. Ma questo è il motivo per cui lo facciamo, solo per vedere quella crescita”.

Molte squadre dell’est hanno confuso la prima metà della stagione con record mediocri, uno sviluppo diplomaticamente noto come parità. Gli Hornets, tuttavia, che stanno guardando la loro prima apparizione ai playoff dal 2016, stanno trovando un po’ di slancio. Condividono la loro palla. Dirigono il tribunale. Stanno imparando a difendersi. Giocano con stile.

“Tutti stanno giocando gratis”, ha detto Ball.

E non c’è dubbio che Ball, il debuttante in carica dell’anno in NBA, sia il volto nuovo del franchise e abbia così tanto spazio per crescere. Questa potrebbe essere la parte spaventosa. Mercoledì ha raccolto 15 punti, 10 rimbalzi, 10 assist e 8 palle perse. Era impossibile sapere, o addirittura prevedere, cosa avrebbe fatto dopo. Non era noioso.

“Quando Melo ha la palla, devi sempre guardare”, ha detto Terry Rozier degli Hornets, che aveva un record di 28 punti, “perché se non stai guardando, te lo getterà dalla testa”.

Nella sua seconda stagione, Ball è uno dei rari giocatori che è impossibile non notare, una calamita per l’attenzione fino alla punta dei piedi. Contro i Celtics è esploso calzature fluorescenti — una sneaker verde sul piede sinistro, una rosa sul destro — con un design ispirato alla serie televisiva animata “Rick and Morty”.

E, naturalmente, c’era il suo colorato marchio di basket fin dall’inizio. Ha superato Dennis Schroder dei Celtics per un layup. Ha arricciato un passaggio di rimbalzo attraverso un labirinto di armi a Mason Plumlee per una schiacciata incontrastata. Ha elevato per una sorta di galleggiante a 360 gradi altamente fantasioso (e probabilmente sconsiderato) e ha tirato il contatto, affondando entrambi i tiri liberi.

La partita era vecchia di pochi minuti e la palla sembrava liquida uscirgli dalle mani. Era Ball al suo meglio ipnotizzante.

Il problema con il basket liquido di Ball è che anche lui a volte ha difficoltà a controllarlo. Così eccolo lì, che tirava un passaggio per tutta la lunghezza del cortile e fuori limite. E muovendo il piede perno per un viaggio. E trascinare in campo un difensore dopo aver tentato una 3-punta errata. E facendo gocciolare la palla dal suo piede diversi codici postali dal canestro.

“Devo convivere con un po’ di questo”, ha detto Borrego, aggiungendo: “Devo lasciare che sia Melo, sia creativo e viva in quel mondo migliore. Ma ci deve anche essere una certa consapevolezza da parte sua: ‘OK, l’ho appena provato. Non ha funzionato. Sii solido ora.’ “

Quanto a Ball, ha valutato correggibili le palle perse.

“Solo piccoli passaggi mancati”, ha detto. “Non come le palle perse legali in cui vieni strappato a tutto campo.”

L’NBA è popolata da giovani playmaker molto talentuosi, una lista intitolata a due 22enni: Luka Doncic dei Dallas Mavericks e Ja Morant dei Memphis Grizzlies. Doncic è già due volte All-Star e Morant si è fatto strada nella conversazione come candidato esterno per il Most Valuable Player Award della NBA.

Anche così, acclimatarsi alla routine notturna del campionato è un processo anche per i giocatori più precoci, e Ball, 20 anni, non fa eccezione. Prima dell’inizio del ritiro, Borrego ha individuato alcuni punti di enfasi per Ball. Borrego voleva che il suo playmaker migliorasse come leader, si avvicinasse ogni giorno al suo lavoro di professionista. Voleva che migliorasse come game manager, per capire il tempo e la situazione. Voleva anche che migliorasse come difensore, per anticipare piuttosto che reagire.

Il tiro in sospensione di Ball rimane un work in progress – contro i Celtics era 5 su 15 dal campo e non ha realizzato più della metà dei suoi tiri in nessuna delle ultime otto partite – anche se i suoi 3 punti di tiro sono migliorati rispetto alla scorsa stagione . Per quanto riguarda i fatturati? Bene, Ball ha lavorato per ridurre anche quelli, un compito difficile considerando quanto ha la palla nelle sue mani.

In un certo senso, i Celtics avrebbero dovuto essere preparati per lo stile ritmato degli Hornets, avendo recentemente giocato contro altre due squadre – i Chicago Bulls e i New Orleans Pelicans – che si collocano tra le capolista del campionato per il punteggio di contropiede. Ma gli Hornets “lo portano a un altro livello”, ha detto l’allenatore dei Celtics Ime Udoka.

Mercoledì, Ball era al centro di tutto. Nel terzo quarto, ha trovato Rozier per i 3 punti consecutivi – il secondo dopo che Ball ha rimbalzato il proprio errore e ha individuato Rozier dietro l’arco. Più tardi, a poco più di due minuti dalla fine del gioco, Ball ha affondato una sua tripla per sigillare sostanzialmente la vittoria.

Prima della loro partita contro gli Oklahoma City Thunder di venerdì, gli Hornets hanno vinto sei delle ultime sette per migliorare il loro record di 25-20. Ball ha detto di avere obiettivi fuori misura, che includono “cercare di cambiare la cultura, portare la vittoria qui”.

Serate divertenti? Una spinta ai playoff? Tutto, compreso un altro rimbalzo, sembra a portata di mano.

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