Il tempo è il critico più duro di Ben Roethlisberger


Ben Roethlisberger ha guidato un drive finale per i Pittsburgh Steelers domenica sera in una partita che era finita prima che fosse ufficialmente conclusa, lo stesso della sua carriera nella NFL.

Roethlisberger, che compirà 40 anni a marzo, ha quasi annunciato il suo ritiro dopo 18 stagioni come quarterback degli Steelers. Dopo la sconfitta ai playoff del round jolly della sua squadra contro i Kansas City Chiefs, Roethlisberger ha parlato in una conferenza stampa sul passaggio “da un capitolo all’altro”. Ha detto di aver abbracciato Cameron Heyward, il successivo giocatore più longevo degli Steelers, e gli ha detto che la torcia figurativa ora era sua.

“Probabilmente mi colpirà davvero al momento del campo di addestramento”, ha detto Roethlisberger.

La sconfitta per 42-21, la peggiore sconfitta di Roethlisberger ai playoff, ha interrotto bruscamente una stagione degli Steelers che forse era andata avanti troppo a lungo. Il suo tour di addio è iniziato due settimane prima, quando Roethlisberger ha riconosciuto prima dell’ultima partita casalinga a Pittsburgh che “potrebbe essere questo”. La sua squadra si è intrufolata nella post-stagione come testa di serie numero 7 dell’AFC, ma non ha potuto competere con Kansas City, la nuova superpotenza della conferenza.

Nonostante l’ampio margine del gioco, gli Steelers hanno chiamato il loro ultimo timeout a 11 secondi dalla fine, dando a Roethlisberger un’altra possibilità di uscire su touchdown.

L’elemento del tempo è prominente nella carriera di Roethlisberger. Ha vinto un Super Bowl nella sua seconda stagione NFL e ha aggiunto un altro anello del campionato solo tre anni dopo, risultati che dovrebbero fargli guadagnare un posto nella Pro Football Hall of Fame. Ha collezionato 165 vittorie in regular season come quarterback titolare, il quinto più nella storia del campionato, e si trova tra i primi 10 nelle principali categorie di passaggi in carriera.

Ma con il passare del tempo, è diventato meno in grado di offrire lo stile di gioco che gli è valso quei primi successi: un calcio da cortile duro e istintivo, basato sulla sua capacità di assorbire i colpi ed estendere i giochi oltre la ragione. Il suo telaio da 6 piedi e 5, 240 libbre, che una volta richiedeva più difensori per affrontare, si è consumato a causa dell’accumulo di contatti, infortuni ed età.

Durante il suo apice, il successo di Roethlisberger ha oscurato due accuse di aggressione sessuale mosse contro di lui. Un impiegato dell’hotel a Lake Tahoe, Nevada, ha intentato una causa civile nel 2009 dicendo che Roethlisberger l’aveva violentata nella sua stanza d’albergo. Poi, nel marzo 2010, uno studente universitario in Georgia ha detto alla polizia che Roethlisberger l’aveva aggredita sessualmente nel bagno di un nightclub, mentre i suoi amici hanno detto che gli era stato impedito di raggiungerla da due agenti di polizia della Pennsylvania fuori servizio che avevano accompagnato Roethlisberger quella notte. Roethlisberger ha negato entrambi gli account.

In seguito ha risolto la causa in Nevada e il procuratore distrettuale locale in Georgia ha rifiutato di perseguire le accuse penali, adducendo la mancanza di prove. Lo studente aveva anche chiesto di non sporgere denuncia; il suo avvocato ha scritto una lettera al procuratore distrettuale in cui affermava di non aver ritrattato il suo resoconto, ma che la sua partecipazione a un processo che avrebbe dovuto ricevere “una straordinaria attenzione da parte dei media” sarebbe stata personalmente invadente.

C’erano domande sulla gestione del caso Georgia. Il bagno in cui si diceva fosse avvenuta l’aggressione è stato pulito il giorno successivo, potenzialmente distruggendo le prove, e l’ufficiale di polizia che inizialmente ha indagato sul suo caso ha poi riferito alla donna con un’imprecazione.

Dopo le indagini della polizia, la NFL ha sospeso Roethlisberger per le prime sei partite della stagione 2010, il primo giocatore ad essere sospeso in base alla politica di condotta personale della lega senza essere stato accusato di un crimine. Il rigore è stato poi ridotto a quattro partite. Quella stagione, Roethlisberger riportò gli Steelers al Super Bowl, dove persero contro i Green Bay Packers.

Entrambe le accuse mosse contro di lui sono arrivate anni prima che la NFL cercasse di rafforzare la sua risposta alle accuse di aggressione sessuale e violenza da parte del partner, e prima che il movimento #MeToo portasse l’attenzione sui resoconti di aggressioni e molestie. È impossibile sapere se tempi diversi avrebbero cambiato il modo in cui sono stati gestiti i casi contro Roethlisberger – sia legalmente, dalla NFL o dai media sportivi – solo che coloro che considerano la sua eredità ora lo fanno in un clima molto diverso.

Il suggerimento di Roethlisberger al ritiro lo ha portato a ricevere un’espulsione casalinga all’Heinz Field nella settimana 17 contro i Browns, una vittoria che ha mantenuto in vita le possibilità di playoff zoppicanti degli Steelers. Thomas Tull, un proprietario di minoranza della squadra, ha pubblicato un annuncio in prima pagina nell’edizione domenicale di The Pittsburgh Post-Gazette ringraziando il quarterback e Roethlisberger ha fatto un giro post-partita intorno allo stadio per salutare i fan. Sua moglie, che ha sposato nel 2011, e i loro tre figli lo hanno incontrato nel tunnel in seguito.

Durante la trasmissione “Monday Night Football”, il commentatore a colori di ESPN Brian Griese ha fatto un riferimento riduttivo al fatto che Roethlisberger fosse “immaturo” e avesse commesso “errori” all’inizio, aggiungendo che la base di fan lo “perdonava”. Questo sforzo per sanificare il suo addio era, nella migliore delle ipotesi, una semplificazione eccessiva. Non esiste un modo semplice per giustapporre due accuse di aggressione sessuale ai 18 anni in cui Roethlisberger ha sostenuto gli Steelers con il suo gioco, ma entrambi fanno parte della sua carriera nella NFL.

L’eredità di una persona non è sempre pulita e ordinata, e lo stesso vale per i finali. Con una giocata rimasta a Kansas City, Roethlisberger ha completato il suo ultimo passaggio, ma il suo obiettivo, il tight end Zach Gentry, è stato contrastato prima della end zone. Gli Steelers non riuscivano più a fermare il tempo e gli ultimi secondi passavano.

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