Novak Djokovic, un maestro in campo, continua a sbagliare


Nell’aprile 2020, con il tour pro tennis sospeso a causa della pandemia di coronavirus, Novak Djokovic ha preso parte a una live chat su Facebook con alcuni compagni atleti serbi. Durante la loro conversazione, Djokovic, famoso per il suo regime di allenamento punitivo, la dieta austera e la predilezione per le credenze New Age, ha detto di essere “contrario alla vaccinazione” e “non vorrebbe essere costretto da qualcuno a prendere un vaccino per poter viaggiare.”

“Ma se diventa obbligatorio, cosa accadrà? Dovrò prendere una decisione”, ha detto.

Più di un anno e mezzo dopo, la decisione di Djokovic di chiedere un’esenzione medica dal requisito del vaccino degli Australian Open è diventata una debacle per il tennis e uno degli episodi più bizzarri mai serviti dalla pandemia. Djokovic, 34 anni, ha fatto un danno potenzialmente irreparabile alla propria immagine. È una svolta amara per un giocatore che ha a lungo bramato l’adorazione profusa sui suoi principali rivali, Roger Federer e Rafael Nadal, ed è una triste conclusione di quella che è ampiamente considerata l’era più grande nella storia del tennis maschile.

Djokovic è arrivato in Australia con l’obiettivo di conquistare un record del 21esimo titolo del Grande Slam in singolo, che lo avrebbe portato uno davanti a Federer e Nadal e avrebbe rafforzato la sua pretesa di essere il giocatore maschile più affermato di tutti i tempi. Invece, ora si trova al centro di una polemica globale che ruota su alcune delle questioni più divisive sollevate dalla pandemia, in particolare la questione della libertà individuale contro la responsabilità collettiva.

Il rifiuto di Djokovic di capitolare davanti a un governo australiano che ha cercato di escluderlo “nell’interesse pubblico” perché non vaccinato lo ha reso un martire agli occhi di alcuni populisti di destra e di coloro che si oppongono ai vaccini, e ha suscitato un’ondata di rabbia in Serbia.

Mentre Djokovic è stato sequestrato in una stanza d’albergo di Melbourne in attesa di un’udienza in tribunale sul suo ingresso nel Paese, Nigel Farage, il politico e mediatico britannico di estrema destra che ha guidato la campagna per la Brexit, si trovava a Belgrado, in Serbia, per esprimere solidarietà alla famiglia della star del tennis . Il padre di Djokovic paragonò suo figlio a Gesù Cristo ea Spartaco e lo acclamò come “il leader del mondo libero”. A Melbourne, una folla chiassosa di sostenitori di Djokovic ha cantato “Novak” e si è scontrata con la polizia.

Tutto questo è una strana svolta di eventi per un atleta che è stato spesso accusato di sforzarsi troppo per conquistare l’affetto del mondo e che gode di un enorme rispetto nel suo sport, e non solo perché ha vinto così tanto. È una figura popolare negli spogliatoi, dove è visto come un forte sostenitore dei giocatori che stanno lottando finanziariamente: nel 2020, ha co-fondato un’associazione di giocatori con l’obiettivo dichiarato di rendere il tennis più remunerativo per quelli in classifica, anche se non è chiaro cosa abbia realizzato quel gruppo da allora. Djokovic si è distinto anche per la sua filantropia e per la gentilezza che ha mostrato a Federer e Nadal. (“È un campione magnifico”, ha detto Djokovic di Federer dopo averlo battuto a Wimbledon nel 2014.)

Di persona, è affabile e coinvolgente, con un vivo interesse per la vita oltre la linea di base e un palpabile senso di gratitudine per la sua fortuna. Djokovic è cresciuto durante le guerre balcaniche degli anni ’90: era a Belgrado quando le forze della NATO hanno bombardato la Serbia e ha trascorso molte notti rannicchiato nel seminterrato del condominio di suo nonno.

Djokovic ha detto che l’esperienza lo ha aiutato a diventare il campione che è diventato. Ma forse ha anche generato un senso di impermeabilità che ora lo ha portato fuori strada.

Questa situazione di stallo in Australia ha anche messo in luce alcuni degli aspetti più preoccupanti della personalità pubblica di Djokovic. È stato a lungo un dilettante spirituale, con una debolezza per ciò che alcuni considerano ciarlatano. Alcuni anni fa, quando Djokovic era impantanato in una crisi, c’era la preoccupazione che fosse caduto sotto l’influenza di un allenatore di tennis spagnolo di nome Pepe Imaz, la cui filosofia di allenamento, chiamata Amor y Paz, o Amore e Pace, enfatizzava la meditazione e gli abbracci di gruppo . (“Gli esseri umani hanno capacità e abilità infinite, il problema è che la nostra mente ci limita”, ha detto Imaz sul suo sito web. “La telepatia, la telecinesi e molte altre cose sono tutte possibili.”) In un video su YouTube, Djokovic viene mostrato sul palco con Imaz che parla del “bisogna sapersi guardare dentro e per stabilire questa connessione con una luce divina”.

Quando il tour di tennis è stato interrotto durante la primavera del 2020, Djokovic ha fatto diverse chat su Instagram con il guru del benessere Chervin Jafarieh. Durante una delle loro conversazioni, Djokovic affermò che la mente poteva purificare l’acqua.

“Conosco alcune persone che, attraverso la trasformazione energetica, attraverso il potere della preghiera, attraverso il potere della gratitudine, sono riuscite a trasformare il cibo più tossico, o forse l’acqua più inquinata, nell’acqua più curativa, perché l’acqua reagisce, ” Egli ha detto. “Gli scienziati hanno dimostrato che negli esperimenti, le molecole nell’acqua reagiscono alle nostre emozioni a ciò che è stato detto”. (“La gente di Flint, nel Michigan, vorrebbe sentire questa notizia”, ​​ha risposto la commentatrice di tennis Mary Carillo.)

È stato durante questo stesso periodo che Djokovic ha rivelato su Facebook Live la sua opposizione ai vaccini e ai mandati sui vaccini. Pochi mesi dopo, ha ospitato un tour espositivo nei Balcani che è diventato un evento di superdiffusione. Djokovic e sua moglie erano tra coloro che sono risultati positivi al coronavirus. Nella stampa e negli ambienti del tennis, Djokovic è stato messo alla berlina per aver organizzato partite – con i fan presenti – durante una crisi di salute pubblica. Ma non è stato niente in confronto all’obbrobrio che ha dovuto affrontare questo mese, in particolare in Australia, dove il pubblico è irritato dalle restrizioni del Covid e la lotta di Djokovic si sta svolgendo sullo sfondo delle imminenti elezioni nazionali.

Tornato in Serbia, tuttavia, Djokovic è visto come una vittima che viene vittimizzata perché è serbo. “Stanno calpestando tutta Novak per calpestare tutta la Serbia e il popolo serbo”, ha detto ai giornalisti il ​​padre di Djokovic, Srdjan. Il ministero degli Esteri serbo ha rilasciato una dichiarazione in cui afferma che il pubblico serbo “ha una forte impressione” che Djokovic fosse “invitato a recarsi in Australia per essere umiliato” e che provasse “comprensibile indignazione”.

Il lembo di Djokovic è arrivato in un momento di rinascita del nazionalismo serbo in Bosnia e ha anche ravvivato l’interesse per le opinioni politiche di Djokovic. In una visita in Bosnia lo scorso settembre, lo era fotografato con l’ex comandante di un gruppo paramilitare coinvolto nel massacro di Srebrenica del 1995. È stato anche filmato mentre cantava a un matrimonio con Milorad Dodik, il nazionalista serbo intransigente la cui retorica separatista sta suscitando timori che la Bosnia possa cadere di nuovo in conflitto.

Djokovic ha fatto commenti nel corso degli anni che hanno suggerito che fosse almeno in sintonia con il nazionalismo serbo. In un discorso nel 2008, ha affermato che il Kosovo apparteneva alla Serbia dopo aver dichiarato l’indipendenza. Allenato invece da un croato, l’ex campione di Wimbledon Goran Ivanisevic, è visto da molti nei Balcani come una figura conciliante. Le persone intorno a Djokovic credono che non sia popolare come Federer e Nadal in parte perché viene da un piccolo paese con una cattiva reputazione. Ma questa non è necessariamente un’espressione del nazionalismo serbo, e probabilmente c’è del vero.

Lo scrittore bosniaco-americano Aleksandar Hemon, che insegna a Princeton (ed è co-sceneggiatore della sceneggiatura di “The Matrix Resurrections”), ha suggerito che ciò che Djokovic pensa in realtà è quasi fuori luogo: il suo successo mondiale lo ha reso un personaggio mitologico figura nella cultura serba, l’incarnazione della grandezza serba che ha sferrato un colpo schiacciante contro i nemici del suo paese.

“Ha un grande valore”, ha detto Hemon. “È una sorta di prova che siamo migliori di quanto pensano che siamo”.

E allo stesso modo, la controversia su Djokovic in Australia ha giocato sul senso di vittimismo che anima il nazionalismo serbo – una convinzione che “l’Occidente lo odia perché è un serbo”, come ha detto Hemon.

L’indignazione in Serbia potrebbe non placarsi nemmeno dopo la fine degli Australian Open. Se Djokovic continuerà a resistere alla vaccinazione, la sua capacità di viaggiare e di giocare altri tornei potrebbe essere limitata. Per tutta la durata della pandemia, il miglior tennista del mondo potrebbe essere un paria internazionale. Paul Annacone, che ha allenato Federer e ora è un commentatore di Tennis Channel, ha detto che la situazione di Djokovic lo rattrista.

“È un vero peccato”, ha detto, “e mi sento particolarmente male per il tennis”.

È la seconda volta in pochi mesi che il tennis si trova al centro di una disputa internazionale. La scomparsa a novembre della giocatrice cinese Peng Shuai, dopo aver pubblicamente accusato di violenza sessuale un ex alto funzionario del governo, ha rinnovato la preoccupazione per la situazione dei diritti umani della Cina e ha gettato un’ombra sulle Olimpiadi invernali di Pechino, che inizieranno tra tre settimane. Nel caso di Peng, la comunità del tennis si è riunita per chiedere la prova della sua sicurezza e del suo benessere, e la risposta è diventata motivo di orgoglio per lo sport.

Non così per l’affare Djokovic, che è puramente imbarazzante. Anche se sembra che la colpa sia almeno in parte del pasticcio burocratico, Djokovic è stato l’artefice dei propri guai. Ha presentato una domanda di visto che includeva informazioni errate e forse fuorvianti e ha avuto l’audacia di presentarsi non vaccinato in un paese che ha subito alcuni dei più severi blocchi del Covid-19 al mondo e che sta cedendo sotto la variante Omicron. Per lo meno, l’approccio di Djokovic suggeriva insensibilità, sebbene i suoi critici, il cui numero cresce di ora in ora, siano più inclini a considerarla un’indifferenza insensibile. La sua recente ammissione di essere andato avanti con un’intervista con un giornalista francese a dicembre dopo aver presumibilmente contratto il coronavirus ha causato indignazione particolarmente intensa. (Il giornalista ha detto che Djokovic non ha rivelato di essere risultato positivo.)

Che sia stato un errore di calcolo, l’arroganza o una combinazione dei due che ha portato Djokovic a pensare che avrebbe potuto presentarsi a Melbourne non vaccinato e semplicemente giocare, ora si ritrova isolato nel mondo del tennis. Pochi giocatori lo hanno sostenuto pubblicamente. L’ex numero 1 del mondo Martina Navratilova ha detto di aver sempre parlato a favore di Djokovic e di aver sentito che ha ottenuto “un brutto affare” dai fan che gli erano ostili. Ma non ora.

“Ho difeso Novak per molti anni”, ha detto, “ma non posso difenderlo su questo”.

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