Mentre l’Australian Open si avvicina, sembra esserci solo una storia


MELBOURNE, Australia — Uno per uno, alcuni dei più grandi tennisti del mondo si sono tolti le maschere sabato per una giornata di conferenze stampa, ma non necessariamente hanno abbassato la guardia.

È una situazione delicata, l’affaire Novak Djokovic. Una situazione fluida, anche, con un’udienza del tribunale federale prevista per domenica per cercare di determinare se il tennista maschile numero 1 al mondo avrà il visto ripristinato e potrà difendere il suo titolo dell’Australian Open, nonostante non sia stato vaccinato contro il coronavirus.

Sabato, mentre le telecamere giravano e Djokovic tornava in punizione al Park Hotel, il Media Day è andato avanti senza il campione in carica al Melbourne Park. (Normalmente, sarebbe stato incluso nell’evento – dove i giocatori erano soli sul palco e i membri dei media erano socialmente distanziati – ma Djokovic non è stato intervistato sabato data la situazione.)

Ma era ancora presente: il suo caso era presente in quasi tutte le interviste, poiché i suoi compagni atleti hanno giocato il gioco di domande e risposte prima dell’inizio degli Australian Open lunedì (con o senza Djokovic).

Naomi Osaka, la star giapponese che è stata spesso una delle giocatrici più esplicite di questo sport sulle questioni sociali, questa volta è stata più cauta, dicendo che la decisione spettava in definitiva al governo e non ai tennisti, ma suggerendo di aver capito come il controllo sentito.

“So com’è trovarsi nella sua situazione in un posto in cui ti viene chiesto di quella persona, solo per vedere i commenti degli altri giocatori”, ha detto. “Non è la cosa migliore. Sto solo cercando di mantenerlo positivo”.

Ma Rafael Nadal, uno dei rivali di lunga data di Djokovic, era disposto a giocare più vicino alle linee.

“Ti dico una cosa”, disse Nadal. “È molto chiaro che Novak Djokovic è uno dei migliori giocatori della storia, senza dubbio. Ma non c’è nessun giocatore nella storia più importante dell’evento, no? Il giocatore resta e poi se ne va, e altri giocatori stanno arrivando.

“Anche Roger, Novak, me stesso, Bjorn Borg, che era fantastico ai suoi tempi, il tennis continua”, ha detto, riferendosi a Roger Federer. “L’Australian Open è più importante di qualsiasi giocatore. Se finalmente sta giocando, ok. Se non gioca, l’Australian Open sarà un grande Australian Open”.

Alcuni giocatori si erano sicuramente preparati per la domanda di Djokovic, parlando della questione con i loro agenti ed entourage per cercare di ottenere i messaggi corretti. Ma il linguaggio del corpo di Nadal sembrava spontaneo come il suo inglese a ruota libera di sabato, pieno di gesti mentre cercava le parole giuste nella sua seconda lingua.

Gli ho chiesto quali lezioni si potesse trarre dal pasticcio di Djokovic (non l’ho chiamato pasticcio).

Sebbene Nadal abbia detto che non ha avuto alcun effetto sulla sua preparazione personale, ha detto che le cose erano andate troppo oltre, dominando i titoli dei giornali e oscurando i risultati di inizio stagione. Altri giocatori hanno condiviso questo sentimento, tra cui Alex de Minaur dell’Australia, Garbiñe Muguruza della Spagna ed Emma Raducanu, la premurosa adolescente britannica che è stata la campionessa shock dello United States Open l’anno scorso.

“Sento che la situazione ha tolto un po’ al grande tennis giocato durante l’estate”, ha detto Raducanu, riferendosi all’estate australiana.

Ha indicato la storia di benessere di Andy Murray, che è arrivato alla finale di Sydney all’età di 34 anni: la sua prima finale del tour dal 2019, e tanto più notevole perché ora ha un’anca artificiale. Raducanu avrebbe anche potuto menzionare Nadal, che è tornato dopo i problemi cronici al piede e la sua ultima pausa prolungata per vincere il titolo di singolare domenica scorsa in un evento preliminare ATP 250 a Melbourne.

“Onestamente sono un po’ stanco della situazione perché credo che sia importante parlare del nostro sport, del tennis”, ha detto Nadal del caso di Djokovic.

In verità, nel corso degli anni a Melbourne non sono mancate le distrazioni pre-torneo.

Rapporti di diffuse partite truccate hanno dominato la corsa al torneo 2016. Gli incendi di Bush hanno oscurato gran parte del tennis nel 2020, così come le restrizioni di quarantena pandemica nel 2021, che hanno ridotto alcuni giocatori a colpire le palle contro pareti e materassi nelle loro camere d’albergo per cercare di mantenere una sorta di ritmo (e sanità mentale).

Ma ciò che separa il 2022 dai suoi predecessori è che l’attenzione è rivolta al destino di un singolo giocatore, e non di un giocatore qualsiasi. Djokovic è un nove volte campione dell’Australian Open, nella sua 355a settimana record come numero 1 e sempre più la scelta consensuale come il più grande giocatore maschile di questa era d’oro, nonostante sia ancora legato a Nadal e Federer a 20 titoli del Grande Slam in singolo.

L’Open di Francia è appartenuto a Nadal – ha vinto ben 13 titoli sulla terra rossa a Parigi – ma l’Australian Open è stato dominio di Djokovic e sarà interessante tra molti anni vedere quali effetti avrà la situazione di stallo della pandemia a Melbourne sulla sua eredità, sotto e oltre.

Nick Kyrgios, una giovane star che non era alla conferenza stampa perché si sta isolando a Sydney dopo essere risultato positivo al coronavirus, sabato ha offerto supporto a Djokovic nel podcast “No Boundaries”.

“Lo stiamo trattando come se fosse un’arma di distruzione di massa al momento; è letteralmente qui per giocare a tennis”, ha detto Kyrgios, suggerendo che gli australiani stavano usando Djokovic come un sacco da boxe per sfogare le loro frustrazioni su tutte le loro privazioni dovute alla pandemia.

“Come umano, ovviamente si sente piuttosto alienato”, ha detto Kyrgios, che ha detto che Djokovic lo ha contattato tramite i social media per ringraziarlo del supporto. “È un posto pericoloso in cui trovarsi quando senti che il mondo è contro di te e non puoi fare niente di giusto.”

Alexander Zverev, un’altra giovane star vicina a Djokovic, sabato ha discusso contro la lettura troppo del dramma attuale.

“Ha vinto comunque 20 Grandi Slam. Ha ancora il maggior numero di settimane al numero 1. Ha ancora il maggior numero di Master Series “, ha detto Zverev. “Ancora per me uno dei più grandi giocatori di tutti i tempi. Voglio dire, questa ovviamente non è una bella cosa per tutti, per lui in particolare. Ma non mettere in discussione la sua eredità per questo.

Le eredità, ovviamente, non riguardano solo i risultati. Riguardano anche gli intangibili: i ricordi e la gioia che i fan tengono vicino dopo anni di seguire un campione.

Djokovic è una figura complessa, spesso contraddittoria, che può essere sia egocentrica che magnanima, dedicando, ad esempio, molto tempo ed energie alla promozione della causa dei giocatori di rango inferiore e ad aiutare a sostenere gli atleti della Serbia e della più ampia regione balcanica.

La sua sensibilizzazione a volte si è ritorta contro. Il tour di tennis di beneficenza che ha organizzato nelle prime fasi della pandemia nel 2020 è stato cancellato dopo che lui e altri giocatori sono risultati positivi al coronavirus e ha interpretato male l’umore globale festeggiando senza maschera e senza distanziamento sociale.

Ora, dopo aver affermato di essere risultato positivo di nuovo il mese scorso e di aver ricevuto un’esenzione dalla vaccinazione da Tennis Australia, è arrivato in una città e in un paese in cui i blocchi e le restrizioni sanitarie sono stati tra i più gravi al mondo e dove il caso di coronavirus e i tassi di ospedalizzazione sono aumentati rapidamente. Il governo australiano, mentre tenta di espellerlo dopo avergli annullato il visto una seconda volta, sostiene che la sua continua presenza rischia di compromettere la sua campagna di vaccinazione.

I vaccini non sono una panacea: Nadal, come Raducanu, ha recentemente contratto il coronavirus dopo aver giocato ad Abu Dhabi nonostante sia stato vaccinato. Ma i vaccini si sono dimostrati protettivi contro malattie gravi. Nadal rimane un loro sostenitore, mentre Djokovic è un outlier, uno dei soli tre giocatori nella top 100 che non sono stati vaccinati, secondo il tour maschile.

Uno degli altri, l’americano Tennys Sandgren, due volte quarto di finale dell’Australian Open, ha scelto di non fare il viaggio a Melbourne quest’anno e non ha chiesto un’esenzione. Ha definito il caso australiano contro Djokovic “una caccia alle streghe” e, sebbene sia difficile arrivare a tanto, sembra abbastanza chiaro che le autorità australiane hanno inviato segnali contrastanti e comunicato male.

Il governo dello Stato del Victoria, dopotutto, aveva concesso a Djokovic un’esenzione medica dall’obbligo di vaccinazione, che il governo federale ha annullato dopo ulteriori indagini quando Djokovic è arrivato a Melbourne il 5 gennaio.

“Voglio dire, aveva un visto, giusto?” ha detto Zverev. “Il governo australiano e il governo del Victoria avrebbero dovuto essere chiari in anticipo su cosa sarebbe successo”.

È un buon punto, così come è un ottimo punto che Djokovic, dopo aver detto di essere stato informato di essere risultato positivo al coronavirus il mese scorso, non avrebbe mai dovuto accettare un’intervista di persona con il giornalista francese Franck Ramella a Belgrado. La Serbia, invece di isolarsi.

In questa vicenda sono stati commessi errori in molti ambiti e il risultato è una controversia troppo grande per essere ignorata, che finora ha lasciato poco spazio a storie di puro tennis, come la veterana australiana Samantha Stosur che ha giocato il suo ultimo Australian Open in singolare .

“Senti, penso che sia stato tutto un po’ confuso; probabilmente è un eufemismo”, ha detto Stosur malinconicamente parlando dell’affaire Djokovic. “Speriamo che durante il fine settimana si possa finalmente prendere una decisione, che tu sia d’accordo o meno. Rimane o va. In ogni caso, deve solo essere deciso e, si spera, non intacchi il resto degli Australian Open”.

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