La Georgia batte l’Alabama per vincere il campionato nazionale


INDIANAPOLIS — Se questa è una nuova era del football universitario, con i suoi schemi sandlot, offensive pirotecniche e analisi che dettano che il quarto down non è per punt o field goal, lunedì sera lo sport è stato riportato indietro a un’epoca precedente.

Ritorno all’era preistorica del calcio, quando i campionati venivano vinti con le difese che rompevano il sottogola, gli attacchi si accontentavano di raccogliere 3 yard con la loro nuvola di polvere e gli allenatori che amavano un kicker affidabile.

La Georgia ha sconfitto la sua vecchia nemesi davanti a una folla di supporto lunedì sera al Lucas Oil Stadium, radunando oltre l’Alabama, 33-18, in una partita che non era sicura fino a quando Kelee Ringo non ha restituito un intercettazione 79 yarde per un touchdown nell’ultimo minuto.

È stato il primo titolo della Georgia dalla stagione 1980 e la sua prima vittoria sul Crimson Tide dal 2007, una serie di sconfitte che includevano una sconvolgente sconfitta nella partita per il titolo della stagione 2017.

“Posso dirti una cosa, ci saranno alcune proprietà demolite a Indianapolis stasera”, ha detto l’allenatore della Georgia Kirby Smart sul campo in seguito, un cenno alla chiamata di touchdown di Larry Munson, l’ex emittente televisiva della Georgia morto nel 2011, dopo il miracoloso passaggio di touchdown da Buck Belue a Lindsay Scott contro la Florida che ha mantenuto viva la stagione di imbattibilità della Georgia 41 anni fa.

Se lunedì sera è stato celebrato in alcuni ambienti come un momento di supremazia della Southeastern Conference – la Georgia è diventata la terza squadra diversa della Conference a vincere nelle ultime tre stagioni – la festa del field goal potrebbe essere stata un’altra ragione per cui quelli fuori dal sud hanno iniziato a fare clic su i loro televisori ben prima che i coriandoli atterrassero.

Le semifinali di questa stagione sono state la seconda e la terza trasmissione con il punteggio più basso nelle otto stagioni dei playoff e se è dovuto in parte alla stanchezza della SEC, potrebbero esserci altre cose in programma. All’inizio di lunedì, il comitato di gestione dei playoff del College Football ancora una volta non è riuscito a raggiungere un accordo che avrebbe ampliato il campo e forse ravvivato il torneo.

Ma se eri un purista della vecchia scuola, che apprezzava le battaglie in trincea e non si preoccupava di vedere i quarterback sporcarsi, questo era il tuo gioco. Le squadre si sono combinate per sette sack, 14 contrasti dietro la linea di scrimmage e mille colpi stridenti. Nessuna delle due squadre ha violato la end zone fino a quando il georgiano Zamir White ha fatto il prepotente da 1 yard fuori con poco più di un minuto dalla fine del terzo quarto, dando ai Bulldogs il loro primo vantaggio, 13-9.

Quel punteggio sembrava aprire il gioco.

Il kicker dell’Alabama Will Reichard ha segnato il suo quarto field goal, un tiro da 21 yard all’inizio del quarto quarto, e poi il linebacker Christian Harris ha trasformato quella che sembrava una giocata rivoluzionaria, perforando il quarterback Stetson Bennett IV in profondità nel territorio della Georgia. La palla è schizzata dalla mano di Bennett mentre lanciava ed è stato decretato un fumble che è rimbalzato nelle mani della safety Brian Branch poiché il suo piede era a pochi millimetri dalla linea di fuori campo del Georgia 16.

Cinque giocate dopo, l’Alabama, aiutata da una penalità per interferenza di passaggio, una delle 10 infrazioni contro la Georgia, ha ripreso il comando, 18-13, quando Bryce Young ha armato lateralmente un passaggio da touchdown da 3 yard per il tight end Cameron Latu e l’Alabama ha fallito un 2 -punto tentativo.

Bennett, un ex walk-on armato di flip-phone con un nome da patrizio e un gioco da pedone, si è riscattato sparando un passaggio di touchdown da 40 yard ad Adonai Mitchell, che ha effettuato un salto nella end zone per portare i Bulldogs in vantaggio, 19-18, a 8 minuti e 9 secondi dalla fine.

Ne ha aggiunto un altro quando la matricola Brock Bowers ha trasformato una breve ricezione in un touchdown di 15 yard che ha portato la Georgia in vantaggio di 26-18 con 3:33 rimanenti.

“Non sarei stato io il motivo per cui abbiamo perso quella partita”, ha detto Bennett, che ora ha una storia di origini calcistiche che si avvicina a suo nonno, che fece l’autostop in Carolina del Sud alla fine degli anni ’50 dopo che la Stetson University lasciò il football e divenne prontamente il Il quarterback titolare di Gamecocks. .

Ringo ha suggellato la vittoria quando ha effettuato un passaggio errante nel profondo del suo stesso territorio e si è fatto strada a zigzag attraverso i placcatori dell’Alabama, seguito da Smart lungo la linea laterale e balzato nella end zone.

La sua gita è stata la conferma che la Georgia avrebbe ottenuto un titolo a lungo ambito.

Ma la partita si è conclusa abbastanza bene con il sack di Young del linebacker Nolan Smith.

I Bulldogs, da settembre a novembre, erano la classe del football universitario con una squadra di ritorno al passato: una difesa livida e debilitante e un attacco costante diretto abbastanza abilmente da Bennett.

La Georgia ha incatenato Clemson all’inizio e poi ha corso brutalmente attraverso la SEC fino a quando la sua aura è stata perforata da un uomo nero familiare: l’Alabama, che li ha bruciati, 41-24, nella partita di campionato della conferenza.

Saban aveva perso solo una volta contro un ex assistente, cinque dei quali ora allenano nella SEC. Nessuno, però, gli è stato più vicino o ha subito tante sconfitte schiaccianti contro Saban quanto Smart. Ha trascorso 11 stagioni in tre luoghi – Louisiana State, Miami Dolphins e Alabama – lavorando sotto Saban. E quelle sconfitte includevano due nelle partite del campionato SEC e un’altra nella partita del campionato nazionale della stagione 2017, con la Georgia in vantaggio a due cifre.

Quella partita per il titolo è stata la più straziante: il quarterback della matricola dell’Alabama Tua Tagovailoa, che era uscito dalla panchina all’intervallo, ha colpito un DeVonta Smith strisciante lungo la linea laterale al secondo e al 26 per un touchdown ai tempi supplementari.

I Bulldogs, che non battevano l’Alabama dal 2007, avevano passato gli ultimi 10 giorni a rispondere alle domande sul loro record contro i Crimson Tide. “È la verità”, ha detto il placcatore sinistro senior Jamaree Salier. “Non puoi davvero scappare dalla verità.”

La Georgia iniziò la notte come se fosse spaventata semplicemente dalla vista della marea.

Bennett è stato licenziato al suo primo snap e ha lasciato cadere la palla mentre si arrampicava sul secondo (l’ha recuperata). I Bulldogs non sono riusciti a ottenere lo snap successivo prima della scadenza del cronometro di gioco, il primo di sette rigori nel primo tempo. La squadra che ha falciato il Michigan dallo snap di apertura della semifinale ha segnato 1 yard nei suoi primi due drive, il che sembrava essere una buona indicazione del motivo per cui Smart ha differito quando ha vinto il lancio della moneta.

Per quanto l’Alabama sia una presenza regolare nei playoff, mancandolo solo una volta, è notevole quanto siano stati vicini alla vittoria del loro settimo titolo dal 2009.

Ma per la prestazione da starburst nella partita del campionato SEC, questa non è stata la stessa squadra di Crimson Tide che ha preso d’assalto la scorsa stagione con una cavalcata di stelle offensive: dal running back Najee Harris al quarterback Mac Jones e un corpo di ricezione costellato di stelle guidato da Smith , il vincitore dell’Heisman Trophy, che ha operato dietro la migliore linea offensiva del paese.

Questa squadra aveva talento, certo, ma era anche giovane, inesperta e priva di leadership all’inizio.

Il quarterback, Young, era la prospettiva più apprezzata nel paese due anni fa, ma ha lanciato solo 13 passaggi prima di questa stagione. Il corpo di running back era magro e la linea offensiva ha dovuto sostituire tre titolari. La difesa ha restituito otto titolari, incluso lo star pass rusher Will Anderson, ma è stata un’unità che ha avuto dei singhiozzi nel 2020.

Saban era abbastanza preoccupato per la leadership che ha portato Alex Rodriguez la scorsa estate per affrontare la sua squadra sui rischi di ripetersi come campione, qualcosa che l’ex star degli Yankees non ha mai fatto nella sua lunga carriera. Spiega anche perché l’allenatore notoriamente esigente è stato più gentile e gentile quando la sua squadra è stata ribaltata dalla Texas A&M ed è emersa con vittorie strazianti su Florida, Louisiana State e Auburn.

“Non voglio chiamarlo nutriente”, ha detto Saban dopo la vittoria in semifinale su Cincinnati. “Ma sentivo che dovessimo farlo con questa squadra, il solo fatto di andare sempre d’accordo con questi ragazzi non avrebbe aiutato la loro fiducia, non avrebbe aiutato i giovani giocatori a svilupparsi”.

Questo sviluppo alla fine arrivò, ma anche una litania di ferite.

Tra questi c’era il ricevitore John Metchie III, che si è strappato i legamenti del ginocchio nella partita per il titolo della conferenza. Poi lunedì l’altro ricevitore d’élite, Jameson Williams, che aveva bruciato la Georgia per due touchdown il mese scorso, è uscito all’inizio del secondo quarto dopo che il suo ginocchio sinistro si è piegato dopo aver ricevuto un passaggio lungo da Young.

Forse una Williams intatta avrebbe fatto la differenza per l’Alabama, che dovrà aspettare la prossima stagione per lavare via delusioni e rimpianti, qualcosa che la Georgia conosce fin troppo bene.

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