Mentre i giocatori della WNBA chiedono l’espansione, League dice che non è ora


Il 17 ottobre, Lexie Brown è diventata una campionessa WNBA. Lei e il Chicago Sky hanno sconfitto il Phoenix Mercury per vincere il primo titolo nella storia del franchise. Eppure, quattro mesi prima, Brown era seduta a casa chiedendosi se avrebbe mai ritrovato la strada per tornare in campionato.

Brown si aspettava di giocare per i Minnesota Lynx durante la stagione 2021, ma i Lynx le hanno rinunciato il 17 aprile. Giorni dopo, è arrivata a Chicago per il campo di addestramento.

“Devi affrontare cose del genere”, ha detto Brown. “Mantieni la tua mente, resta professionale, tieniti pronto per essere chiamato il tuo numero.”

Lo Sky ha tagliato Brown alla fine del ritiro a maggio, l’ha ingaggiata di nuovo, l’ha tagliata di nuovo, quindi l’ha ingaggiata per il resto della stagione il 14 giugno.

“Sono stati degli ultimi mesi molto difficili per me personalmente”, ha detto Brown a giugno, “ma penso che Chicago sia dove volevo essere. E anche se ci sono volute molte sciocchezze per finire a Chicago, sono davvero felice di essere qui”.

La seccatura può ripagare – Brown ha vinto un campionato, dopotutto – ma può avere il suo pedaggio.

Ogni stagione, i giocatori sono presi in una porta girevole di contratti per 144 posti nel roster WNBA. Molte persone all’interno e all’esterno del campionato credono che sia il momento di espandere i turni delle squadre o le squadre del campionato, o entrambi. Con solo 12 squadre e 12 posti nel roster per ogni squadra, la WNBA è più difficile da entrare e rimanere nella NBA, soprattutto con la maggior parte dei contratti dei giocatori non garantiti. Gli stipendi relativamente bassi spingono anche i giocatori a fare scelte difficili su quando e dove giocare.

La WNBA è vista come il gold standard per i campionati sportivi femminili a causa del livello di competizione e di molti dei vantaggi che i giocatori hanno ottenuto attraverso la contrattazione collettiva. Ma Nneka Ogwumike, presidente del sindacato dei giocatori, è tra coloro che si battono di più.

“Mi piace dove è ora il campionato per quanto riguarda le persone che attirano l’attenzione su di esso”, ha detto Ogwumike, attaccante veterano di 10 anni per i Los Angeles Sparks. “Non mi piace dov’è con i roster, il numero di roster, il numero di squadre. E non è per dire che, sai, è colpa di qualcuno. È solo che vogliamo vedere una crescita”.

Ogwumike ha guidato il sindacato dei giocatori quando ha raggiunto uno storico accordo di contrattazione collettiva che è entrato in vigore nella stagione 2020 e durerà fino al 2027. L’accordo ha introdotto un tetto salariale per la squadra di $ 1,3 milioni, con un aumento del 30%. Molti lo hanno visto come un passo nella giusta direzione per quanto riguarda l’equità retributiva. Ma ha anche illuminato un’altra preoccupazione.

“L’aumento di $ 300.000 del tetto salariale non è stato significativo”, ha affermato Cheryl Reeve, capo allenatore e direttore generale del Minnesota Lynx. “E’ stato molto apprezzato il fatto che stessimo facendo meglio per i giocatori. E, sì, per i giocatori supermax, ora c’è separazione”.

Lo stipendio minimo del giocatore per il 2020 è aumentato di circa $ 15.000, a $ 57.000, e il supermax per i veterani è aumentato di circa $ 100.000, a $ 215.000. Le cifre aumentano ogni anno.

Le squadre che stanno cercando di portare giocatori esperti per fare una profonda corsa ai playoff ora devono giocare quella che Reeve chiamava “ginnastica salariale”.

“Sto facendo una gestione molto più generale durante una stagione di quanto tu voglia fare, e questo è stato causato, nel nostro caso, dagli infortuni”, ha detto Reeve.

Il 2 luglio i Lynx hanno firmato un contratto con Layshia Clarendon per il resto della stagione 2021 dopo tre contratti difficili. Il gioco del catch-and-release era necessario affinché il Minnesota rimanesse all’interno del suo limite di squadra poiché il Lynx si occupava di infortuni e assenze di altri giocatori.

Clarendon ha iniziato la stagione con i Liberty e l’ha fatto twittato alla vigilia della stagione, “Il mio cuore si spezza per i giocatori che vengono tagliati (sì, fa parte del business), ma soprattutto perché ci sono ZERO opportunità di sviluppo”.

Sette giorni dopo, dopo aver giocato tre minuti in totale in una partita per i Liberty, Clarendon è diventato un giocatore del genere dopo essere stato esonerato dal Liberty.

Questo ha aperto la porta per la Lynx. Per alleviare l’onere causato dagli infortuni dei giocatori, la WNBA può concedere contratti di disagio per squadre con meno di 10 giocatori attivi. Ogni sostituzione di un giocatore infortunato richiede un nuovo contratto proporzionale dal tetto salariale. Le squadre spesso devono scegliere tra tagliare i giocatori infortunati per liberare posti nel roster o tenerli e competere con un minor numero di giocatori attivi.

Terri Jackson, il direttore esecutivo del sindacato dei giocatori, ha detto che il sindacato aveva “fatto conoscere la nostra posizione” sull’aggiunta di posti di riserva infortunati e sull’ampliamento dei turni durante l’ultimo round di trattative contrattuali, ma non poteva concordare i termini.

Ogwumike ha detto che i giocatori volevano creare un “campionato più robusto”.

“Penso che le idee ci siano”, ha detto, aggiungendo, “ma, sicuramente, abbiamo bisogno di più squadre”.

A tal fine, alcuni all’interno della WNBA credono che una lega di sviluppo sia un’evoluzione logica.

La G League della NBA è un banco di prova per i giocatori senza contratto e anche un modo per far crescere i giocatori firmati per le squadre NBA per ottenere tempo di gioco. Ogni squadra NBA può avere fino a due giocatori con contratto bidirezionale che si dividono il tempo tra i due campionati. Le squadre possono anche convocare altri giocatori della G League con contratti a breve termine, se necessario, se hanno lo spazio nel roster.

Jacki Gemelos, assistente allenatore di Liberty ed ex lavoratrice WNBA, ha detto che “due posti extra nel roster sarebbero enormi”.

“Sarei stato quel 13°, 14° giocatore spot nel roster che forse non è necessariamente abbastanza bravo per fare quel 12, ma un buon pezzo culturale”, ha detto Gemelos, aggiungendo che i posti potrebbero essere per “un giocatore specializzato, come uno sparatutto a eliminazione diretta o , un grande giocatore davvero molto alto se ne hai bisogno per determinate partite o anche solo per motivi di infortunio.

Nella sua breve carriera nella WNBA, Gemelos ha giocato 35 partite per tre franchigie. Per i giocatori che non prendono piede nella WNBA o che vedono a malapena il campo, ci sono da tempo poche strade per ottenere più tempo di gioco senza andare all’estero. Un nuovo campionato nazionale, Athletes Unlimited, che inizierà la sua stagione di cinque settimane questo mese, è ora un’opzione. Ma per la maggior parte dei giocatori, i campionati internazionali sono la loro migliore opportunità per giocare e per essere pagati.

Anche la maggior parte dei giocatori WNBA più pagati va all’estero per competere per club e squadre nazionali europee durante la bassa stagione, e talvolta invece di giocare nella WNBA

“Se non sto facendo così tanto in campionato, se non è abbastanza per sopravvivere durante l’anno, andrò all’estero e trascorrerò l’estate libera”, ha detto l’attaccante dei Lynx Napheesa Collier al “Tea With A & Phee” podcast che ospita con l’attaccante dei Las Vegas Aces A’ja Wilson.

Di conseguenza, molti giocatori d’oltremare arrivano in ritardo per il ritiro WNBA, partono a metà stagione o perdono completamente la stagione, specialmente negli anni olimpici. Nella sola stagione 2021, 55 giocatori sono arrivati ​​in ritardo al ritiro della WNBA e circa una dozzina di giocatori hanno saltato l’esordio casalingo, secondo L’Hartford Courant. In futuro, questo costerà ai giocatori l’1% del loro stipendio per ogni giorno in cui sono in ritardo e l’intero campo paga per coloro che mancano completamente al campo. La lega vuole che i giocatori rimangano negli Stati Uniti, per ridurre al minimo le interruzioni della stagione WNBA e per ridurre il rischio di infortuni, ma per alcuni è una decisione difficile.

Un giocatore di alto livello può guadagnare da $ 500.000 a $ 1,5 milioni giocando all’estero. Diana Taurasi ha saltato la stagione 2015 dopo aver vinto un campionato con la Phoenix Mercury nel 2014. “La natura per tutto l’anno del basket femminile ha il suo pedaggio e l’opportunità finanziaria con la mia squadra in Russia sarebbe stato irresponsabile rifiutare”, Taurasi ha scritto una lettera ai fan.

La squadra russa di Taurasi, l’UMMC Ekaterinburg, le ha pagato lo stipendio WNBA, $ 107.000, secondo ESPN, più il suo stipendio all’estero di $ 1,5 milioni per saltare la stagione WNBA semestrale 2015.

Nel 2021, Taurasi ha portato il Mercury alle finali WNBA nonostante un infortunio alla caviglia, per uno stipendio massimo di $ 221.450.

Reeve, l’allenatore e direttore generale di Lynx, ha affermato di preferire l’espansione del franchising rispetto all’espansione del roster, soprattutto perché la risposta, in ogni caso, è più soldi.

“Abbiamo bisogno di un maggiore impegno nel suo insieme da parte della NBA e dei proprietari della NBA”, ha detto. “Serve un maggiore impegno finanziario. Abbiamo bisogno di maggiori investimenti. Questo campionato è stato troppo lungo per, sai, le entrate e le spese corrispondenti, non perdere un dollaro. E non è così che fai crescere un campionato”.

Alla richiesta di una risposta al commento di Reeve, il commissario della WNBA Cathy Engelbert ha dichiarato: “Non sono d’accordo con questo. Ho un track record nella costruzione di attività e nella crescita di attività, ed è quello che stiamo facendo qui”.

Engelbert si è detta orgogliosa del fatto che la WNBA sia la lega professionistica nazionale femminile più longeva (tra gli sport di squadra) e dell’impegno finanziario della NBA, incluso il fatto di avere la WNBA come parte dell’identità del marchio.

“Francamente, non credo che potremmo essere in giro se la NBA non fosse stata così solidale nel corso degli anni”, ha detto Engelbert.

L’NBA possiede il 50 percento della WNBA e cinque proprietari dell’NBA – di Phoenix, Brooklyn, Indiana, Minnesota e Washington – possiedono anche una squadra WNBA a titolo definitivo. Engelbert ha rifiutato di commentare il budget operativo per la WNBA

Alla domanda su come fornire più supporto, un portavoce dell’NBA, Mike Bass, ha dichiarato in un’e-mail: “L’NBA ha fornito un enorme supporto finanziario per sostenere il funzionamento della WNBA negli ultimi 25 anni e il nostro impegno non ha mai vacillato. Abbiamo assistito a una crescita entusiasmante per la lega sotto la direzione di Cathy e siamo fiduciosi nella capacità della lega, della squadra e della leadership dei giocatori di continuare quella crescita”.

Engelbert ha affermato di sapere anche che ci sono “disuguaglianze nel sistema” per quanto riguarda il pubblico dei campionati sportivi femminili.

“Tutti i segni ei simboli indicano una crescita del campionato, ma non siamo nemmeno vicini ad avere il modello economico che i giocatori meritano”, ha detto Engelbert.

Da quando è diventato commissario nel luglio 2019, Engelbert si è concentrato sull’economia e sulle esperienze di giocatori e tifosi. Ha attirato più investitori, come Amazon come sponsor di un torneo stagionale con un montepremi di $ 500.000 per i due finalisti. Sebbene ciò abbia aumentato le opportunità di compensazione dei giocatori, così come una disposizione per accordi di marketing, non affronta le preoccupazioni di fondo sui posti limitati nel roster e una migliore retribuzione per i giocatori in generale.

Engelbert ha detto che espandere il campionato fa “parte di un piano di transizione”, ma non ora.

“Se vuoi ampliare la tua visibilità, probabilmente devi essere più di 12 città in un paese con 330 milioni di persone”, ha detto Engelbert. “Ci espanderemo assolutamente lungo la strada, ma non ci espandiamo solo per il bene dell’espansione finché non porteremo avanti il ​​modello economico”.

Ogwumike spera che maggiori impegni finanziari da parte degli sponsor porteranno i giocatori a ottenere ciò che vogliono – elenchi più grandi e stipendi più alti – per mantenere i giocatori più importanti nella WNBA

“Questi ultimi due draft hanno mostrato che c’è un campionato seduto a casa, e quindi dobbiamo fare qualcosa al riguardo”, ha detto Ogwumike, riferendosi al numero di giocatori di talento che non sono stati draftati. “Penso che sia davvero solo l’onere è sulla proprietà, gli investimenti, le persone che vogliono pompare di più negli sport femminili. Abbiamo giocatori pronti a far parte di questo campionato”.



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