L’olio di palma sintetico può aiutare a salvare le foreste tropicali del mondo?

Su Zoom, Kelleher ha mostrato una foto bluastra del ceppo di lievito proprietario di Xylome, sviluppato da una specie produttrice di olio chiamata Lipomyces starkeyi. Al microscopio, il lievito assomigliava alla schiuma di sapone per i piatti. “Stai guardando il lievito che è letteralmente schiacciato”, ha detto. “Sono schiacciati fino al muro esterno a causa della quantità di olio prodotta in questi lieviti”. Alimentato con sciroppo di mais, il ceppo geneticamente modificato è in grado di cedere la maggior parte del suo peso totale ai lipidi. “Fanno esattamente quello che facciamo noi se continuiamo a nutrirci di zucchero”, ha detto Kelleher. “Diventano grandi”.

Nel 2013, Jeffries, ora presidente di Xylome, ha notato che l’olio di questo ceppo era straordinariamente simile all’olio di palma, apprezzato per la sua caratteristica miscela di grassi saturi e insaturi. Questa miscela è solida a temperatura ambiente e liquida a temperatura corporea, perfetta per coperture di cioccolato, saponi e cosmetici. Altre parti del versatile olio di palma sono utilizzate come combustibili, solventi, lubrificanti e in molti altri prodotti, soprattutto in Cina, India e Indonesia.

La somiglianza dell’olio di lievito con l’olio di palma è stata scoperta per caso: Xylome voleva il diesel. Ma Jeffries e Kelleher si sono resi conto che poteva esserci qualcosa in un’alternativa all’olio di palma quando la figlia di Kelleher gli ha parlato del crescente interesse per i cosmetici senza olio di palma per affrontare i problemi ambientali identificati da anni di attivismo internazionale mirando all’olio di palma insostenibile.

Sebbene la produzione di olio di palma sia responsabile di meno dell’1% della deforestazione a livello globale, secondo un 2018 rapporto dall’Unione internazionale per la conservazione della natura, è una delle principali cause di deforestazione nei tropici. Nel Borneo, ad esempio, la coltivazione della palma da olio ha rappresentato più della metà di tutta la deforestazione negli ultimi due decenni. La domanda futura potrebbe contribuire a una deforestazione ancora maggiore. Lo stesso rapporto ha rilevato che più di 1 milione di miglia quadrate di punti caldi della biodiversità potrebbero essere minacciati dalla coltivazione della palma da olio, colpendo potenzialmente più del 40 percento di tutte le specie di uccelli, mammiferi e anfibi minacciati, dagli oranghi e dalle tigri ai pigliamosche e agli elefanti. Anche questa deforestazione crea emissioni di gas serra, poiché la torba ricca di carbonio accumulata sotto le foreste vergini viene drenata e gli alberi vengono bruciati per ripulire la terra per la semina.

Riconoscendo questi impatti, i fornitori, lavorando attraverso organizzazioni come la Tavola rotonda sull’olio di palma sostenibile (RSPO), che ha certificato le catene di approvvigionamento dell’olio di palma dal 2007, hanno cercato modi per aumentare il controllo della produzione di olio di palma per garantire che le colture non vengano coltivate su terreni ricchi di biodiversità o di carbonio. Sebbene un numero crescente di coltivatori di palme sia certificato, l’approccio presenta dei limiti, ha affermato Janice Lee, una scienziata ambientale che studia l’olio di palma presso la Nanyang Technological University di Singapore. Ad esempio, può essere difficile certificare i piccoli coltivatori, che rappresentano collettivamente la maggior parte della produzione di olio di palma in alcune regioni. “La certificazione non è un proiettile d’argento”, ha detto. Circa il 20 percento della produzione di olio di palma è certificato dalla RSPO.

Trovare un’alternativa all’olio di palma si è rivelato ancora più difficile. Altri oli tropicali, come l’olio di cocco, hanno rese inferiori rispetto alla palma da olio e avrebbero un impatto ancora maggiore se coltivati ​​sulla stessa scala. Altri oli non tropicali, come l’olio di soia o di mais, possono essere coltivati ​​al di fuori della biodiversità tropicale, ma richiedono una lavorazione aggiuntiva per sostituire l’olio di palma in molte applicazioni. Tale elaborazione è costosa e produce grassi trans, che la FDA ha vietato negli Stati Uniti nel 2015.

Kelleher e Jeffries hanno deciso di commercializzare il loro lievito come un’alternativa migliore. I microbi nel loro laboratorio producono un olio con un profilo lipidico quasi identico all’olio di palma. Gli “insetti”, come si riferiscono al lievito, possono essere alimentati anche con materiali che non necessitano di agricoltura tropicale, come mais o canna da zucchero, o materiali di scarto, come bucce di mais e steli di grano, che potrebbero ridurre notevolmente i costi di produzione . Gli oli microbici potrebbero anche essere prodotti ovunque, riducendo la distanza tra fabbrica e consumatore.

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