La sciatrice Mikaela Shiffrin è tornata al top e si è diretta alle Olimpiadi


Giovedì pomeriggio, a circa un mese dalla cerimonia di apertura delle Olimpiadi di Pechino, Mikaela Shiffrin era ancora un po’ senza fiato per un allenamento di slalom in Austria. Ma è stato bello, e non solo perché Shiffrin, otto volte campione olimpico e mondiale, è ancora una volta in cima alla classifica generale della Coppa del Mondo delle Alpi.

“Finalmente mi sento di nuovo me stessa”, ha detto in un’intervista telefonica.

Dieci settimane fa, mentre era seduta nella cucina della sua casa in Colorado, Shiffrin aveva quasi previsto il suo ritorno dopo quasi due anni di lutto per la morte accidentale di suo padre, una serie di ferite fastidiose e risultati irregolari (secondo i suoi standard da record). Era anche irritata dal fatto che alcuni nella comunità delle corse di sci avessero già iniziato a cancellarla.

“Seriamente gente, quanto velocemente dimenticherai?” disse, alzando la voce. “Quando accade una cosa devastante, è come tornare da un infortunio importante. Non avevo perso la mia capacità o perso il mio fuoco, stavo solo guarendo, ok?”

Mentre Shiffrin, 26 anni, si prepara per i Giochi di Pechino, ha resistito a una stagione di gare molto diversa da quelle che hanno preceduto le sue apparizioni alle Olimpiadi di Sochi 2014, quando è diventata la più giovane medaglia d’oro nello slalom, o alle Olimpiadi di Pyeongchang del 2018, quando ha vinto medaglie d’oro e d’argento. Ad esempio, la scorsa settimana, a causa di un test positivo al coronavirus, ha trascorso nove giorni in quarantena nell’Europa centrale – “per lo più seduta o sdraiata in una stanza”, ha detto – e le è stato vietato qualsiasi esercizio che potesse aumentare il suo battito cardiaco o la frequenza respiratoria. . Impedendogli di uscire, flette con cautela due elastici e sollevò delicatamente un kettlebell.

Poi, martedì, un giorno dopo essere stata autorizzata a tornare al circuito di Coppa del Mondo, era al cancello di partenza di un lungo e impegnativo slalom a Zagabria, in Croazia, e si chiedeva: “Se mi fermassi a metà strada per riposare, a qualcuno dispiacerebbe ?”

Shiffrin è arrivata seconda alla sua principale rivale, Petra Vlhova, ma ha battuto Vlhova, e quasi l’intero campo, nella seconda manche dell’evento. Era il tipo di corsa di chiusura carica che era stata il segno distintivo di Shiffrin – fino alla scorsa stagione, quando ha perso insolitamente alcuni vantaggio nella prima manche a metà delle gare.

Giovedì, Shiffrin ha riconosciuto che c’è stato un notevole cambiamento nelle sue esibizioni in questa stagione. Fa parte di ciò che intende quando dice che si sente di nuovo se stessa. Alla gara di Zagabria dell’anno scorso, ad esempio, Shiffrin ha affermato di essere distratta e triste tra una corsa e l’altra, cosa che è successa frequentemente dalla morte di suo padre il 2 febbraio 2020.

“Era come se qualcuno mi stesse pugnalando al petto per l’intero giorno della gara”, ha detto. “Ero seduto lontano da tutti e ricordo di aver pensato che probabilmente pensano che io sia così triste in questo momento perché non sto vincendo, ma non voglio nemmeno essere qui a correre”.

Shiffrin ha iniziato a vedere uno psicologo dello sport la scorsa estate e ha detto che ora è più facile dividere in compartimenti le sue emozioni e riportare la sua attenzione sullo sci quando si allena o corre.

“Da un po’ di tempo sono in grado di concentrare nuovamente la mia energia mentale ed emotiva sullo sci e questo è stato davvero importante”, ha detto. “Perché è un’abilità che sono stato in grado di fare per tutta la mia carriera. Quindi è tornato molto bene e ha fatto una grande differenza”.

In questa stagione, Shiffrin, le cui 72 vittorie in Coppa del Mondo sono solo 14 in meno del record di carriera di Ingemar Stenmark di 86, ha anche fatto qualcosa che pochi dei suoi colleghi possono affermare, ovvero correre in tutte le discipline della Coppa del Mondo: slalom, slalom gigante, super- G e in discesa. Inoltre, in quella che potrebbe essere una delle più grandi storie olimpiche alpine di Pechino, spera ancora di mantenere il suo obiettivo pre-stagione di gareggiare in tutti e cinque gli eventi lì, un’impresa ancora più rara che Shiffrin deve ancora raggiungere. Il quinto evento olimpico alpino è la combinata, in cui vengono combinati i tempi di una manche di slalom e di una discesa.

Partecipare a tutti gli eventi dei Giochi del 2022 potrebbe avere conseguenze storiche. Se le Olimpiadi si svolgessero questo fine settimana, Shiffrin sarebbe un serio contendente per quattro medaglie. Janica Kostelic della Croazia detiene il record femminile per la maggior parte delle medaglie in una Olimpiade con tre. Kostelic e Anja Paerson della Svezia detengono il record olimpico femminile per la maggior parte delle medaglie in carriera con sei. Shiffrin ha già tre medaglie olimpiche, di cui due d’oro. Nessuno sciatore americano, maschio o femmina, ha vinto più di due medaglie d’oro olimpiche.

Giovedì, Shiffrin, la cui stagione di Coppa del Mondo riprende con due gare in Slovenia questo fine settimana, ha affermato che c’era solo un’incertezza per lei che avrebbe partecipato a cinque eventi olimpici.

“La discesa è un po’ in aria”, ha detto. “Ma non possiamo davvero capirlo finché non arriviamo lì e facciamo alcuni allenamenti e vediamo qual è la mia velocità su quella pista. Sarà come una decisione al momento della partita”.

Eileen Shiffrin, madre e coach di Mikaela, ha aggiunto un grosso avvertimento.

“Mikaela vorrebbe farlo e sono entusiasta per questo”, ha detto del programma di cinque eventi. “Ma arriva con un asterisco perché tutte le gare maschili e femminili sono condensate in due settimane. Se ricevi gare in ritardo, cosa che accade spesso, i tuoi piani possono facilmente deragliare”.

Preparandosi a guidare dall’Austria alla Slovenia venerdì, Shiffrin è rimasto ottimista. Il tamburo del ciclo olimpico quadriennale risuona più forte nell’ultimo mese che precede i Giochi, ma Shiffrin ha trovato ottimismo anche nella sua diagnosi di Covid-19. La sua guarigione potrebbe rendere molto meno probabile che risulterà positiva al virus durante i Giochi.

“Onestamente, dovrei essere una delle persone più sicure ora”, ha detto con una risata. “Ma non voglio correre rischi. Ho indossato la mia maschera ovunque. Tipo, ovunque.”

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