Amir Johnson è più di una risposta in NBA Trivia


Amir Johnson si sentiva caldo, sia per la temperatura della stanza che per la gravità del momento. Si è tolto la maglietta.

Johnson è rimasto nervoso per tutta la notte del draft NBA nel 2005 mentre ora dopo ora, scelta dopo scelta, è scivolato via. Invece di pianificare il ballo di fine anno o prendere una decisione definitiva sulla destinazione del college, Johnson, a 18 anni, stava studiando lo schermo televisivo a casa di sua zia mentre il suo futuro professionale era in bilico.

Il draft NBA è passato a uno spot pubblicitario mentre si avvicinava alla fine. Un ticker dei nomi dei reclutati scorreva continuamente nella parte inferiore dello schermo TV. Poi qualcuno ha urlato.

I Detroit Pistons avevano appena selezionato Johnson, della Westchester High School di Los Angeles, con la penultima scelta, 56a assoluta.

La stanza, piena di parenti e amici di Johnson, esplose. “Avevamo le corna e tutto il resto”, ha ricordato Johnson. Cercò di alzarsi in piedi, ma trovò la schiena incollata alla plastica che soffocava il divano di sua zia.

Il viaggio di Johnson era iniziato, il suo sogno si stava formulando in avanti veloce. E se i Pistons avessero appena sconfitto la sua città natale Lakers in campionato? Larry Brown, l’allenatore di Detroit, era al telefono per dare il benvenuto a Johnson a Detroit. Solo pochi mesi prima, Johnson si era impegnato a suonare per l’Università di Louisville, desiderando sperimentare la vita universitaria al di fuori della California meridionale.

Quindi, Johnson si è riunito con i suoi colleghi al McDonald’s All-American Game, un’esibizione esclusiva per i migliori giocatori delle scuole superiori della nazione. Uno dopo l’altro, i migliori giocatori hanno confidato agli altri che avevano intenzione di saltare il college per l’NBA, seguendo i passi pionieristici di Kevin Garnett, Kobe Bryant, LeBron James e Dwight Howard.

L’NBA ha chiuso le porte ai giocatori delle scuole superiori dopo che Johnson, che è stato l’ultimo giocatore delle superiori a essere stato scelto prima che entrasse in vigore una nuova regola del contratto collettivo, che richiedeva che i giocatori idonei al draft avessero almeno 19 anni e almeno un anno di distanza dalle scuole superiori. scuola.

“Spero che sia su ‘Jeopardy!’ un giorno”, ha detto Johnson, che ora ha 34 anni, con un sorriso.

Il sole sta tramontando sulle carriere dei giocatori prep-to-pro che hanno rivoluzionato e modernizzato l’NBA James, 37 anni, rimane il punto focale per i Lakers, dove è affiancato da Howard, che arriva dalla panchina. Lou Williams di Atlanta è l’unico altro giocatore NBA attivo che si è unito alla lega dal liceo prima che la regola cambiasse.

“Se sei pronto e hai l’opportunità di diventare professionista, perché no?” ha detto Johnson.

Quando una porta si chiude, un’altra si apre, o poche lo fanno.

Ai migliori giocatori di basket delle scuole superiori di oggi vengono presentate una varietà di destinazioni per un anno sabbatico sulla strada per la ricchezza e la fama dell’NBA. Possono optare per il percorso tradizionale del college nella speranza di un torneo NCAA che aumenti lo status. Possono giocare professionalmente all’estero, come ha fatto LaMelo Ball prima che gli Charlotte Hornets lo arruolassero nel 2020.

Oppure, in un recente cambiamento, possono unirsi a leghe professionistiche nazionali come l’Overtime Elite con sede ad Atlanta o a una squadra specializzata come l’Ignite, una squadra di incubazione per i fenomeni delle scuole superiori nella G League evolutiva della NBA che sta pagando alcuni dei migliori giocatori tanto quanto $ 1 milione in due stagioni. Gli Ignite hanno anche una manciata di giocatori veterani come Johnson, un buon complemento – nella pallacanestro e nell’esperienza di vita – per le stelle nascenti appena uscite dal liceo.

“L’NBA è un privilegio”, ha detto Jason Hart, l’allenatore di Ignite, che ha giocato quattro stagioni al Syracuse prima di rimbalzare in giro per l’NBA “Non è un diritto. Vogliamo che apprezzino ogni giorno mentre sei qui in questo viaggio, perché questo sicuramente non durerà per sempre”.

Gli Ignite, alla loro seconda stagione, sono completati da giocatori esperti come Johnson, Pooh Jeter e CJ Miles, che è stato arruolato nell’NBA dopo il liceo con Johnson nel 2005.

L’Ignite offre ai talentuosi adolescenti un’introduzione al ritmo circadiano della NBA senza che tutto sia in gioco, come potrebbe essere il caso quando Johnson si è unito alla lega.

“Questa squadra della G League sta effettivamente aiutando questi ragazzi a prepararsi per diventare prima professionisti, cosa che non avevamo”, ha detto Johnson. “Siamo appena stati gettati nel fuoco, e loro imparano e poi se ne vanno, il che è stupefacente. Possono avere quel programma NBA in cui devi svegliarti, viaggiare e andare a sparare”.

Quando Johnson si è unito alla NBA, i giocatori potrebbero trovarsi alla mercé dell’impegno di una franchigia per lo sviluppo, o della sua mancanza.

I Chicago Bulls, ad esempio, hanno acquisito i grandi uomini Tyson Chandler ed Eddy Curry fuori dal liceo nel 2001, sperando che avrebbero portato il franchise fuori dalla sbornia post-Michael Jordan. I Bulls hanno offerto tempo di gioco, ma scarso sviluppo o direzione nell’acquisizione delle abilità di vita.

A Detroit, Johnson ha trovato il contrario. È entrato a far parte di una squadra a livello di campionato di trentenni con famiglie e di giocatori di posta affermati come Rasheed Wallace, Ben Wallace e Antonio McDyess.

I Pistons, ha detto Johnson, lo hanno aiutato ad apprendere le abilità di vita aiutandolo nella caccia all’appartamento, insegnandogli come gestire un conto in banca e aiutandolo a prendere la patente.

Ha ricevuto pochi minuti in campo ma era disposto e pronto ad ascoltare e lavorare, lo sforzo individuale si è trasformato nello slancio di un’intera squadra. Era una qualità che Johnson aveva coltivato da giovane quando partecipava all’atletica leggera, il suo amore sportivo originale.

Johnson ha preso alcune lezioni online presso l’Università del Michigan, ma per lo più ha considerato il suo tempo a Detroit come la sua esperienza universitaria. Si offrì volontario per lasciare la NBA per periodi nella G League, allora conosciuta come NBA Development League, o D League. Con le squadre di livello inferiore a Grand Rapids, Michigan e Sioux Falls, SD, conobbe Texas Roadhouse e biscotti e poteva fare affidamento su un tempo di gioco costante.

Una forte etica del lavoro ha contribuito alla produttiva carriera di 14 anni di Johnson nella NBA a Detroit, Toronto, Boston e Philadelphia come un’influenza affidabile e stabile.

Johnson si è unito all’Ignite la scorsa stagione con l’aspirazione tremolante di prolungare la sua carriera da giocatore.

I giocatori più giovani, ha scoperto Johnson, lo cercavano con domande. Si sorprese con la facilità con cui aveva le risposte a sua disposizione, come gestire gli obblighi familiari, come stabilire routine e come vestirsi.

“E se sbagli, dirai: ‘Non mi sono lavato i denti in senso antiorario’ o qualcosa del genere”, ha detto Johnson. “Una routine che concentra la tua mente sul compito è molto utile: sapere cosa devi fare al mattino per ottenere il tuo slancio”.

Johnson era euforico durante la serata del draft di agosto, quando le squadre NBA hanno selezionato giocatori di Ignite come Jalen Green e Jonathan Kuminga.

Johnson ha sempre pensato che avrebbe potuto essere un allenatore per lo sviluppo dei giocatori, se avesse voluto. Ora si ritrova attratto dalla strategia alla base del gioco, immaginando una seconda carriera da allenatore.

“Quella passione quando ero giovane e affamato di continuare a imparare, è una specie di propensione verso la parte di coaching”, ha detto.

Johnson si vede facilmente negli occhi di giocatori come Scoot Henderson, che ha optato per l’Ignite in altri due anni di liceo.

Ogni volta che Henderson commette un errore in campo, si precipita a parlarne con Johnson in modo che non accada di nuovo.

“Sembra proprio uno specchio”, ha detto Henderson. “Lui sa cosa stiamo passando in questo momento. Conosce il nostro processo di pensiero su tutto”.

La maggior parte dei giocatori è abituata a lavorare sodo. Quella parte è facile per chiunque prenda sul serio il gioco. Il salto è più un salto mentale che altro, e Johnson è la voce positiva nelle orecchie dei giocatori di Ignite, che li invita a continuare.

L’ingresso nella NBA non è più una linea retta per i suoi giocatori più giovani.

Johnson ha chiuso il cerchio per rendere quella transizione il più semplice possibile per gli altri.

“Sono effettivamente in sintonia con quello che ho da dire”, ha detto Johnson. “Questo ha cambiato la mia mentalità sul voler restituire. E quando ho visto quei ragazzi essere stati arruolati l’anno scorso, mi è sembrato di aver vinto un campionato”.

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