Kyrie Irving mostra perché i Nets farebbero un’eccezione


I Nets si trovano in un paradosso del basket: hanno aspirazioni al campionato, ma potrebbe essere nel loro interesse perdere qualche altra partita sulla strada per i playoff e giocarsi la strada verso una testa di serie inferiore una volta arrivati.

A che serve ospitare una gara 7, dopotutto, se una delle tue più grandi star può giocare solo in partite di strada?

Questa è stata una delle domande vorticose mercoledì sera quando i Nets sono entrati in una nuova fase della loro bizzarra stagione dando il benvenuto a Kyrie Irving – part time – dopo averlo esiliato per le prime 35 partite della stagione a causa della sua scelta di rimanere non vaccinato contro il coronavirus.

Quella decisione aveva escluso Irving dalle partite nell’arena di Brooklyn, in una città dove i giocatori devono essere vaccinati, e per mesi i Nets avevano insistito sul fatto che non avrebbero accettato nemmeno un giocatore del talento di Irving in un ruolo part-time. Ma il mese scorso, in mezzo a un focolaio di coronavirus che aveva esaurito il roster, la squadra ha ceduto. E in soli quattro trimestri mercoledì a Indianapolis, Irving, sette volte All-Star, ha reso facile capire perché i Nets abbiano fatto quella chiamata.

Dopo un inizio un po’ arrugginito, Irving ha trovato il suo ritmo e ha iniziato ad assomigliare alla star che i Nets avevano ingaggiato in free agency nel 2019. Ha aiutato a portare i Nets fuori da un 19 punti di svantaggio contro gli Indiana Pacers, sulla via della vittoria per 129-121, chiudendo con 22 punti, 3 rimbalzi e 4 assist. Dieci di quei punti sono arrivati ​​nel quarto periodo, quando i Nets hanno superato i Pacers.

“Ho avuto molti debutti, ma niente si avvicina a questo”, ha detto Irving. “Significava un po’ di più. Solo perché in questa fase, staccare otto mesi o stare fuori dai giochi per otto mesi e rientrare, c’è tanta incertezza”.

Era certamente insolito. E per sottolineare la sua goffaggine, Irving tornerà subito al bando: le prossime due partite dei Nets sono in casa a New York City, dove il suo stato di vaccinazione gli impedisce di giocare a causa di una politica messa in atto dall’ex sindaco della città. , Bill de Blasio, e questo vale per i luoghi pubblici come palestre e ristoranti.

Se Irving rimane non vaccinato, sarà disponibile – salvo altri infortuni o assenze – per 21 dei 46 rimanenti della squadra partite di stagione regolare. (Le restrizioni sanitarie locali significano che oltre alle partite a Brooklyn, Irving non può giocare nemmeno contro i Raptors a Toronto o i Knicks a Manhattan.)

Con i roster diventati difficili da riempire con ondate di giocatori esclusi a causa dei protocolli di coronavirus, i Nets hanno scelto di trattare Irving come una guest star ricorrente – qualcuno che sperano possa fare cameo di grande impatto nella loro ricerca per vincere un campionato . Mercoledì ha offerto un assaggio degli ovvi benefici della soluzione on-again, off-ancora che i Nets hanno scelto.

“Il suo gioco è così bello”, ha detto l’attaccante Kevin Durant di Irving. “Rende il gioco molto più semplice per tutti là fuori.”

Ci è voluta solo la metà per rimuovere la ruggine. Irving ha mostrato la sua visione del campo con un elegante passaggio di passaggio a Nicolas Claxton nel secondo quarto. Ha mostrato la sua capacità di creare spazio per se stesso dal palleggio e ha fornito un tiratore in più sul pavimento. Quando il gioco è stato stretto, Irving ha fornito la spinta finale per i Nets.

La cosa più importante, almeno nelle partite che gioca, Irving offre ai Nets un’opzione affidabile per alleggerire il carico di James Harden e Durant, che hanno spesso messo sulle loro spalle l’attacco dei Nets. Nelle notti in cui Irving è disponibile, l’allenatore Steve Nash avrà la possibilità di far sedere Harden e Durant allo stesso tempo, e permetterà a Irving di gestire l’attacco con le unità in panchina. La sola presenza di Irving attira i difensori, il che crea spazio per giocatori come LaMarcus Aldridge e Patty Mills per ottenere jumper aperti. Può anche dare a Durant e Harden più libertà di movimento senza palla.

In parole povere, i Nets sono stati una squadra appena sopra la media offensiva in questa stagione, con una valutazione offensiva che si colloca al 12° posto tra le 30 squadre della NBA nonostante la presenza di Durant e Harden. Ora avranno la possibilità di iniettare uno dei migliori giocatori offensivi della lega nella loro squadra, a volte.

Alla domanda sulla performance di Irving al suo ritorno, Nash ha fatto una pausa.

“Assomiglia a se stesso”, ha detto Nash con una risata. Ha aggiunto: “Puoi vedere che il ritmo c’era, ma è ancora un adattamento. Dobbiamo dargli un po’ di spazio”.

Con quello spazio, la squadra sta scommettendo che avere una star part-time conta più che costruire continuità. È un grande esperimento mischiare una stella dentro e fuori da una formazione iniziale. E questo gruppo di stelle – Irving, Harden e Durant – ha avuto il tempo minimo per suonare insieme. La scorsa stagione, quando Durant è tornato da un infortunio e Harden è stato aggiunto in uno scambio, i tre raramente hanno preso la parola insieme.

“Ci vorrà tempo solo perché dobbiamo abituarci al fatto che sia in viaggio e non a casa, cose del genere”, ha detto Harden. “Ma questo è stato un gruppo resiliente tutto l’anno”.

Dopo la partita, Harden ha twittato una foto di Irving con la didascalia: “È stato bello riaverti re”.

A causa della disponibilità di Irving, tuttavia, non è chiaro se i Nets dovrebbero lavorare duramente per vincere il maggior numero possibile di partite di regular season. Più vittorie, più alto è il seme dei playoff. Più alto è il seme dei playoff, più partite casalinghe nei playoff, il che significa meno Irving.

I Nets sono 24-12, piazzandoli secondo alla Eastern Conference. Ma se la prospettiva di vincere perdendo di più suona assurda, solleva anche interrogativi sulla credibilità dei Nets.

Prima della recente ondata di giocatori che entravano nei protocolli di salute e sicurezza della lega, i Nets avevano sostenuto che avere Irving come giocatore part-time sarebbe stato un impedimento alla promozione di una cultura sana. A ottobre, dopo che la squadra aveva dichiarato definitivamente che Irving non sarebbe stato autorizzato a giocare a tempo parziale, il direttore generale Sean Marks ha dichiarato in una dichiarazione che per ottenere un campionato, “Ogni membro della nostra organizzazione deve andare nella stessa direzione. “

Ad un certo punto nel corso della stagione, mentre i Nets si trovavano alla ricerca di corpi sani per completare il loro elenco, Marks e il resto della leadership dei Nets hanno fatto perno. Tutta quella roba sul tirare nella stessa direzione? Non importa.

Ma non si trattava dei Nets che avevano bisogno di giocatori. Non proprio. Quando Irving ha preso la parola mercoledì, l’intero elenco dei Nets era disponibile tranne Joe Harris, che è infortunato. Il ritorno di Irving riguardava i Nets volendo Irving in squadra. Nient’altro, dopotutto, era cambiato. Alla domanda dopo la partita se la sua posizione riguardo al fatto di essere vaccinato fosse cambiata, Irving ha esitato, dicendo: “Non è una situazione ideale”.

Ma cosa fermerà il prossimo fuoriclasse dal cercare di prendersi metà stagione di pausa? O fare altre richieste insolite? E come sarebbero presi sul serio i Nets se dicessero di no?

Nessuna di queste domande, ovviamente, o qualsiasi altra sulla situazione di Irving, avrà importanza se i Nets vincono un campionato.

Per quanto riguarda il suo stato di vaccinazione, Irving ha detto che stava “pregando che le cose si chiariscano e siamo in grado di arrivare a un accordo collettivo, che sia con la lega o solo per le cose che stanno succedendo”.

Ha aggiunto: “Comunque sembri più avanti nella stagione, allora lo affronteremo”.

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