Alexa di Amazon e Webex di Cisco si stanno dirigendo nello spazio profondo con l’imminente missione lunare della NASA

Quando la NASA farà il suo debutto con il suo nuovo enorme razzo per lo spazio profondo per la prima volta nei prossimi mesi, un familiare assistente vocale e uno strumento di teleconferenza video saranno al loro fianco. Una versione dell’assistente vocale Alexa di Amazon e della piattaforma di videoconferenza Webex di Cisco sarà incluso nel volo nello spazio, parte di una dimostrazione tecnologica per vedere se questi strumenti potrebbero essere di beneficio ai futuri astronauti che volano verso destinazioni lontane come la Luna e Marte.

Il prossimo volo è noto come Artemis I ed è la prima missione di prova di una serie di voli previsti per il programma Artemis della NASA, un’iniziativa per inviare la prima donna e la prima persona di colore sulla superficie della Luna. Provvisoriamente fissato per marzo, Artemis I segnerà il volo inaugurale del razzo di prossima generazione della NASA, lo Space Launch System, o SLS, un gigantesco razzo che Boeing ha sviluppato nell’ultimo decennio. L’SLS è progettato per lanciare persone e merci nello spazio profondo, con i passeggeri a bordo del veicolo in una nuova capsula dell’equipaggio chiamata Orion, sviluppata da Lockheed Martin.

Per Artemis I, SLS lancerà una capsula dell’equipaggio Orion intorno alla Luna con un volo di una settimana, la prima volta che i due veicoli voleranno nello spazio insieme. Questo è un lancio di prova critico, quindi nessuna persona volerà all’interno di Orion, tranne un manichino. Tuttavia, il falso passeggero avrà dei compagni di macchina. Lockheed Martin ha collaborato con Amazon e Cisco per montare una “interfaccia uomo-macchina” nel punto in cui sarà in futuro il pannello di controllo di Orion. Chiamata Callisto come la compagna di Artemide nella mitologia greca, la scatola avrà un altoparlante Alexa ad attivazione vocale, con la sua iconica luce ad anello blu e un iPad che esegue Webex.

Ad un certo punto durante la missione Artemis I, le persone a terra testeranno la scatola, come se gli astronauti stessero interagendo con l’altoparlante e lo schermo a bordo di Orion. In definitiva, Lockheed Martin, Amazon e Cisco vogliono vedere se una tale interfaccia sarebbe vantaggiosa per i futuri viaggiatori nello spazio profondo.

(L) Una resa artistica della SLS; (R) Una resa artistica della capsula dell’equipaggio Orion

“Noi… immaginiamo un futuro in cui gli astronauti potrebbero rivolgersi a un’intelligenza artificiale a bordo per informazioni e assistenza e, in definitiva, per compagnia”, ha dichiarato Aaron Rubenson, vicepresidente di Alexa Everywhere di Amazon, durante una conferenza stampa. “Potresti facilmente immaginare che gli astronauti si rivolgano a questa IA di bordo per parlare dello stato di un sottosistema o magari controllare le luci in cabina o chiedere una particolare visuale della telecamera”.

Per vedere se questi strumenti funzionano, Lockheed Martin impiegherà “membri dell’equipaggio virtuale” a terra. Mentre Orion è nello spazio, una persona nel centro di controllo della missione della NASA a Houston darà un comando ad Alexa. La voce di quella persona verrà riprodotta su un altoparlante all’interno di Orion per attivare Alexa. I membri dell’equipaggio virtuale chiederanno alcuni tipi di informazioni, come la velocità con cui Orion si muove nello spazio o quanto tempo prima che la capsula esegua la sua prossima combustione del propulsore. Alexa è progettata per estrarre dati in tempo reale da Orion per rispondere a queste domande attraverso il suo altoparlante.

La navicella spaziale Orion è dotata di Wi-Fi, ma poiché il veicolo sfreccerà nello spazio lontano dalla Terra durante la dimostrazione, la connettività Internet sarà limitata. Di conseguenza, Alexa non avrà bisogno di accedere a Internet durante il volo per rispondere ad alcune delle domande immediate dei membri dell’equipaggio virtuale. Invece, Amazon ha progettato questo Alex con un sistema noto come “controllo vocale locale”, che gli consente di rispondere a un’ampia varietà di comandi predeterminati. “Ci sono centinaia di parametri, migliaia di espressioni, in cui saremo in grado di ottenere quell’accesso in tempo reale”, ha detto Rob Chambers, direttore della strategia spaziale civile commerciale presso Lockheed Martin, durante il briefing.

I membri dell’equipaggio virtuale chiederanno anche ad Alexa di cambiare l’illuminazione all’interno di Orion. “È il caso d’uso iconico di Alexa, almeno in casa mia”, ha detto Chambers. Lockheed Martin ha installato un sistema di illuminazione a LED separato all’interno della capsula dietro il display del pannello, che Alexa dovrebbe essere in grado di controllare. Lockheed Martin ha anche montato alcuni microfoni e telecamere nell’abitacolo di Orion, oltre a una telecamera per realtà virtuale, per registrare la dimostrazione e assicurarsi che la scatola funzioni durante la missione.

Il box Callisto in fase di test a terra prima del volo
Immagine: Lockheed Martin

L’ultimo test vedrà se la piattaforma Webex funziona. I membri dell’equipaggio virtuale a terra appariranno sullo schermo dell’iPad all’interno di Orion e terranno una videoconferenza in 720P con Alexa durante il volo. Ovviamente, anche in questo caso la scarsa connettività Internet sarà un problema. “Ci sarà molta tecnologia di compensazione della perdita di schiena perché la tua connettività di rete non sarà affidabile come quella che hai”, ha affermato Jeetu Patel, vicepresidente esecutivo e direttore generale della sicurezza e della collaborazione di Cisco, durante il briefing. “E quindi dobbiamo assicurarci che questo venga preso in considerazione”. Cisco prevede che questo strumento possa essere utilizzato dagli astronauti per la videoconferenza con i membri del controllo missione o forse con i propri cari a terra mentre gli astronauti viaggiano nello spazio.

Tuttavia, Callisto è prima di tutto una dimostrazione di tecnologia e attualmente non ci sono piani per far volare la scatola in future missioni con Orion. Il prossimo volo dopo Artemis I è Artemis II, che avrà effettivamente degli astronauti a bordo di Orion che volano intorno alla Luna. Se Callisto si rivelerà un successo, è possibile che una versione futura del sistema arrivi nelle prossime missioni di Artemis, ma in una forma molto diversa. “Stiamo discutendo con la NASA le altre applicazioni di questo”, ha detto Chambers.

I partner hanno già grandiose visioni su ciò che potrebbero fare i futuri sistemi Callisto, dal controllo di timer, display video, telecamere all’interno di una cabina di pilotaggio di veicoli spaziali o temperature ambiente. “Vediamo il valore ora”, ha detto Chambers. “Possiamo iniziare a lavorare con i membri dell’industria spaziale per capire quali sono le cose più preziose che dovrebbero farsi strada su questa capacità”.

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