‘Fuel to Her Fire’: una stella nascente del basket prospera quando dubiti di lei


RALEIGH, Carolina del Nord – Diamond Johnson lanciò un’occhiata speranzosa, in attesa. Andrea Peterson, il suo allenatore del liceo, non ha ancora ricevuto la chiamata anticipata per nominare Johnson al McDonald’s All American Game del 2020. Peterson aveva preso in considerazione la possibilità di ritardare l’allenamento in modo che la squadra potesse riunirsi per festeggiare. Invece, ha iniziato e ha chiesto a un assistente di registrare le nomination televisive.

Il gioco è il coronamento di una carriera di preparazione annunciata, una distinzione notevole per tutta la vita. Per Peterson, l’allenatore di basket femminile della Saints John Neumann e Maria Goretti Catholic High School di Philadelphia, Johnson ha meritato l’onore tanto quanto chiunque altro.

Considerava Johnson il battito del cuore pulsante della città, un colibrì di un playmaker che si svegliava la mattina presto e rimaneva per lunghe notti a reclamare secchi e rompersi le caviglie nel suo percorso per essere classificato sesto nel complesso nella sua classe.

Quel giorno Johnson terminò un’esercitazione di tiro durante gli allenamenti. L’assistente che aveva registrato le nomination all’All American tornò. Il nome di Johnson, disse a Peterson, non venne mai fuori. Peterson ha pensato che dovesse esserci un errore. L’assistente insistette. Peterson ha chiesto una pausa per l’acqua. Johnson ha controllato il suo telefono, trovando una serie di messaggi di consolazione da amici.

Abbattuta e tranquilla, ha rilasciato le sue emozioni in uno tsunami di punti durante l’allenamento, proprio come la volta in cui ha perso 54 punti in una partita di campionato cittadino.

Quella notte, ha urlato a squarciagola mentre sua sorella e suo cognato la consolavano, chiedendosi cosa, se non altro, avrebbe potuto fare diversamente. Si era impegnata a suonare alla vicina Rutgers University e forse, pensava, doveva avere in mente un palcoscenico più grandioso.

“Questo ha solo aggiunto benzina al suo fuoco”, ha detto Peterson. “Tutto nella sua vita aggiunge benzina al suo fuoco.”

Il basket universitario femminile è in gran parte un’oligarchia. Gli stessi pochi programmi – Connecticut, South Carolina, Baylor, Stanford, Notre Dame – in genere si contendono il campionato ogni primavera. “Questo è il tipo di squadre che chiedi, ‘Perché sono grandi?'”, ha detto Johnson. “E poi lavori per diventarlo.”

Johnson ha trascorso una stagione alla guida della Rutgers nel punteggio prima di trasferirsi nello stato della Carolina del Nord, una scuola che l’aveva pesantemente reclutata fuori dal liceo. “Così tanto tempo a cui potrei andare Geno o Pat, uno dei due, e mi conoscevano per nome”, ha detto l’allenatore della North Carolina State Wes Moore, riferendosi ai ristoranti rivali di Filadelfia noti per le loro bistecche al formaggio. “Lei è speciale.”

NC State è sul punto di schiantarsi contro i favoriti annuali. Il programma ha guadagnato una testa di serie nel torneo femminile NCAA la scorsa stagione prima che l’attaccante Kayla Jones si infortunasse al ginocchio nella partita di apertura del torneo. Ora, hanno profondità con Johnson, che “non ci dà solo una scintilla”, ha detto Moore. “Ci dà un falò là fuori.”

Johnson esce dalla panchina, dietro solo al centro tutto americano Elissa Cunane tra i migliori marcatori della squadra (13,1 punti a partita per Cunane; 12,8 per Johnson). Un punto di bizzarro dibattito è se Johnson, elencato a 5 piedi-5, o la guardia senior Raina Perez, a 5 piedi-4, è più alto. Johnson è a suo agio nel segnare in corsia – “Sono stato basso per tutta la vita e ho giocato contro persone alte per tutta la vita”, ha detto – mentre sta scaricando un 3-pointer step-back.

Il Wolfpack è stato classificato n. 2 nella nazione prima di una recente sconfitta agli straordinari contro la Georgia. “Sentivo di essere quel tipo di giocatore di cui ho bisogno per essere messo in mostra sul palcoscenico più grande, e sapevo che mi reclutavano dopo il liceo, che giocavano grandi partite contro le migliori squadre”, ha detto Johnson. “Ero solo io che mi mettevo su questa piattaforma e la prendevo e correvo con essa.”

Reggie Williams, che ha allenato Johnson quando si è trasferita a Hampton, in Virginia, da Filadelfia all’età di 11 anni, l’ha immaginata su questa piattaforma.

Johnson si trasferì con suo fratello quando la madre, Dana Brooks, cercò un ambiente più sicuro per loro rispetto al loro quartiere di North Philadelphia, al largo di Diamond Street, da cui Johnson prese il nome.

“In pratica è come se sopravvivi”, ha detto Johnson. “Abbiamo solo una mentalità di essere in movimento. Essere consapevoli di quello che sta succedendo e fare del basket uno sfogo per non impegnarsi in certe cose”.

Johnson era sempre veloce e amava la ginnastica. In Virginia si trovò tra persone di cui non capiva il dialetto campagnolo e che non riuscivano a capirla.

È entrata a far parte del team Black Widow AAU di Williams. Quella prima pratica, Johnson ha prontamente dribblato verso il cerchio e ha lanciato la palla sull’intero cerchio. Ma Williams scoprì presto che Johnson conservava immediatamente ogni lezione impartita, come la complessità del gioco di gambe e i vantaggi degli angoli.

Williams disse a Johnson che aveva un’abilità speciale che aveva bisogno di nutrimento. Johnson, alla fine, gli credette.

“Tutti pensano che il suo talento sia il basket”, ha detto Williams. “No, il suo talento è la capacità di raccogliere le cose.”

Johnson ha imparato il gioco da Williams e da Milton Rodwell, suo cognato, mentre passava l’anno scolastico in Virginia e le estati a Philadelphia, gareggiando contro i ragazzi e imparando a non fare affidamento solo sul suo talento. Al liceo, Johnson convinse Brooks a lasciarla tornare a Filadelfia, dove viveva suo padre, James Johnson.

Johnson aveva aiutato a introdurre sua figlia al basket. Un ematoma cerebrale e diversi ictus lo hanno reso incapace di camminare o parlare, e Johnson voleva stargli più vicino. Suo padre è morto nel 2018 per complicazioni dovute alle sue malattie.

“Non dirò che è un argomento delicato, ma è qualcosa che penso la guidi e la spinga, è il suo rapporto con suo padre”, ha detto Williams.

È stata anche guidata dall’essere sottovalutata. Johnson ha superato l’ombra di non essere stato scelto per il McDonald’s All American Game al liceo, anche se la città non l’ha fatto. Dawn Staley, la Hall of Famer e coach femminile di lunga data, è di Filadelfia e aveva radunato in difesa di Johnson, anche se Johnson ha scelto di giocare per Rutgers e la leggendaria C. Vivian Stringer al posto della Staley’s University of South Carolina. Il co-presidente del gioco McDonald’s ha rilasciato a dichiarazione spiegando l’esclusione di Johnson e difendendo il processo di selezione.

Un paio di mesi dopo, Peterson ha chiesto a Johnson di stare vicino dopo un allenamento e di tenere il suo telefono nelle vicinanze. Questo è stato strano e ha messo in allerta Johnson: Peterson non ha mai permesso ai telefoni nel suo studio. Quando il telefono di Johnson ha squillato, Allen Iverson, il venerato figlio del basket della città e il perfezionatore del crossover emulato da Johnson, ha salutato Johnson e i suoi compagni di squadra.

“Cosa state facendo?” chiese Iverson. “Cosa state succedendo?”

“Abbiamo appena finito di allenarci”, ha risposto Johnson.

“Pratica?” Iverson impassibile, in un cenno al suo famosa conferenza stampa.

Aveva chiamato invitando Johnson a giocare nel suo Roundball Classic al 24K Showcase e a diventare la prima donna a partecipare contro i ragazzi. “Questo ha appena cambiato la dinamica del basket femminile”, ha detto Peterson.

La pandemia ha cancellato sia il Roundball Classic che il McDonald’s Game. “Stavo per mostrarmi, perché non può andare diversamente”, ha detto Johnson.

Johnson è ancora sul punto di farsi un nome più grande. Il torneo NCAA è quando le leggende sono fatte per sempre e lei ha un gioco pronto per diventare virale in qualsiasi momento del torneo.

Peterson ha detto che consiglia alle sue nipoti di guardare come gioca Johnson e le chiedono quando avrà una scarpa nei negozi che possono acquistare.

Aspetta, dice Peterson. Si aspetta che Johnson sarà a quel livello un giorno.

Williams crede che sia solo questione di tempo.

“La pozza di gas è lì”, ha detto Williams, “e la scintilla sta solo aspettando, e quando colpisce, è finita”.



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