Grand Teton nel Wyoming è un’ossessione per alcuni sciatori


Riley Soderquist ha sciato lungo i vulcani andini in Sud America, ha viaggiato fino alla catena montuosa dell’Alaska e ha fatto una prima discesa della ripida parete nord del Capitol Peak nelle Elk Mountains in Colorado. Ma anno dopo anno gli è sfuggito un gioiello dello scialpinismo: il Grand Teton.

In uno dei suoi tre tentativi tra il 2018 e il 2021, i venti forti hanno soffiato così forte che Soderquist è tornato indietro. In un altro viaggio nella vicina Jackson, nel Wyo, le condizioni erano così misere che non ci ha nemmeno provato.

Ma il suo obiettivo di sciare lungo il Grand rimane in vista.

“Sembra qualcosa per cui mi sono allenato per tutta la vita”, ha detto Soderquist. “Sto cercando l’ultimo pezzo iconico”.

In Nord America, il Denali dell’Alaska è spesso in cima alla lista delle cose da fare per gli scialpinisti seri. Anche le imponenti pareti della catena costiera della Columbia Britannica invitano.

A 13.775 piedi, Grand Teton non è la montagna più alta dello stato del Wyoming. Offre meno sci in linea di caduta rispetto ad altre montagne della stessa gamma. La neve può essere difficile da trovare in buone condizioni. La discesa può essere spaventosa.

Ma nei 48 stati inferiori, la vetta frastagliata del Northwest Wyoming è un banco di prova unico per alcuni degli sciatori di backcountry più ambiziosi del paese.

“Combina la maggior quantità di abilità di qualsiasi altra parte degli Stati Uniti continentali”, ha detto Peter Stone, che a 19 anni ha sciato sul Pico de Orizaba, la montagna più alta del Messico. “Penso che molte persone lo vedano come, tipo, questa cosa che hai da fare prima di poter fare il tipo intenso di sci ripido, come lo stile francese o fare le prime discese nel Karakorum”, ha detto Stone, riferendosi alla catena montuosa dell’Asia centrale.

Parte del fascino è l’estetica. Un forte rilievo verticale significa che la vetta del Grand si erge a circa 7.000 piedi sopra la valle circostante; nel sole del pomeriggio, la vetta può apparire stagliata contro il cielo. Un’altra parte dell’appello è semplicemente la sfida.

“È qualcosa che rappresenta un ingresso in un livello più alto di scialpinismo”, ha detto Aaron Diamond, una guida di Exum Mountain Guides, che ha fatto circa 10 discese, per lo più sul suo splitboard.

Mentre molti sciatori e ciclisti altamente qualificati possono teoricamente essere in grado di discendere uno scivolo di 50 gradi, il Grand fa un’ulteriore domanda: devi essere uno scalatore di ghiaccio competente con una solida conoscenza del lavoro su corda, tecniche di assicurazione, ancoraggi, discesa in corda doppia, neve ripida e terreno esposto. Devi anche essere estremamente in forma. La preparazione per il viaggio da 12 a 16 ore e 14 miglia comporta in genere un impegno di anni nell’allenamento e nell’attesa delle giuste condizioni, che spesso cadono da marzo a maggio.

Owen Silitch, 24 anni, uno studente della Montana State University, ha stimato di aver scalato il Grand otto volte prima di fare una discesa con gli sci nel marzo 2021.

In quel viaggio, la neve era dura. I suoi sci tremavano ogni volta che girava. Per tutta la salita, si preoccupò della possibilità di cadere pezzi di neve o ghiaccio.

“C’è stata molta esperienza che ha portato a quel giorno”, ha detto. Non ha escluso di sciare di nuovo, ma ha detto che probabilmente in futuro avrebbe provato altre linee che non richiedessero una “mentalità anti caduta”.

Ora si unisce a un club di appena centinaia o forse più alpinisti, molti dei quali hanno iniziato in vetta.

Bill Briggs, che ha il merito di aver contribuito a stabilire lo sci alpinismo ripido negli Stati Uniti, ha fatto la prima discesa conosciuta della parete est-couloir Stettner il 16 giugno 1971. Altre discese da una combinazione più popolare dei couloir Ford, Chevy e Stettner furono successivamente effettuate da Steve Shea, Jeff Rhoads e Brad Peck prima della fine del decennio.

Per molto tempo, tuttavia, sciare sul Grand è stato raro, soprattutto in inverno. “È stato considerato un suicidio a causa del pericolo di valanghe”, ha detto Thomas Turiano, l’autore di “Teton Skiing: A History and Guide”.

Poiché la comprensione dei rischi di valanghe invernali è migliorata e gli sciatori hanno alzato la posta, negli anni ’90 sono state effettuate diverse discese difficili, tra cui il canale Enclosure (1994), il canale Black Ice (1994), il canale Hossack-MacGowen (1996) e il percorso Otter Body ( 1997).

Un’altra svolta è arrivata quando il venerabile sciatore Doug Coombs ha effettuato la prima discesa guidata di successo del canale Ford-Stettner con Mark Newcomb. Doug Workman, una guida della Jackson Hole Mountain Guides, ha seguito l’esempio e ora ha guidato più di una dozzina di sciatori.

“La gente si è resa conto che se viene guidato, allora forse potrei farlo da solo, e la combinazione di ciò con solo l’esplosione nello sport e nell’attrezzatura, che sostanzialmente si è verificata dal 2010”, ha detto Turiano. “È davvero decollato”.

Brenton Reagan, una guida principale e direttore marketing presso Exum Mountain Guides di Jackson, ha stimato che il Grand ora viene sciato ovunque tra le 20 e le 200 volte in una stagione.

“Non ci sono molte persone al mondo in grado di sciare sul Grand Teton, ma quando la neve è stabile e il tempo è buono, è sorprendente quanti vivono in questa città o vengono in città per farlo”, ha detto Reagan , 47, che ha compiuto circa tre discese dalla vetta.

In genere, Exum effettua da 10 a 15 viaggi guidati ogni stagione per $ 3,175 a persona. La maggior parte affronta i rischi da sola.

In salita, la classica via Ford-Stettner è un’arrampicata su ghiaccio e neve molto esposta, con creste satellitari, gradini e guglie che conducono alla vetta. La discesa è un terreno praticamente senza caduta che comprende quattro doppie di 60 metri sui tiri di ghiaccio e una traversata di un nevaio corto. Uno scivolone può significare tomahawk su più scogliere di 500 piedi.

Altri pericoli sono semplicemente la via della natura. I venti forti possono creare giganteschi lastroni di neve leggermente compattata, aumentando il rischio di valanghe. Gli scalatori o gli sciatori possono colpire un punto debole, causando una scivolata.

“La neve, il vento e il tempo sono una specie di artefici di tutto questo”, ha detto Diamond, la guida alpina. “Poi c’è la caduta massi.”

L’11 luglio 1982, Dan McKay cadde mentre saliva la via di Otter Body con l’intento di scendere con gli sci. Non si sa che nessun altro sia morto durante un tentativo di discesa con gli sci.

Ma con Jackson come mecca per alcuni dei talenti sciistici di più alto livello del paese, molti dicono che la cultura e l’area circostante promuovono senza dubbio il rischio.

“Non ci sono giri di parole – è un’attività davvero pericolosa”, ha detto Silitch, lo studente. “Con l’arrampicata, probabilmente ti ferirai seriamente, ma non ti staccherai completamente dalla montagna. Ma quando stai sciando, tutto ciò che ti connette alla montagna sono i tuoi due bordi”.

Allora perché farlo?

Per molti rimangono le sfide tecniche del Grand, così come la ricerca personale.

“Per molte delle persone che stanno salendo, penso che sia meno un livello base di una cosa del genere”, ha detto Diamond. “Sciare da una montagna come quella è un obiettivo davvero alto.”

Stone, che ha sciato sull’Orizaba in Messico, ha detto che spera di fare viaggi futuri in Alaska, Himalaya e Alpi francesi. Ma ha detto che il Grand era “una montagna davvero speciale” e sciare giù è stato uno dei suoi più grandi successi.

“È una delle sensazioni più belle che abbia mai provato poter viaggiare sul Grand Teton in inverno”, ha detto. “Vorrei essere in grado di sciare ogni volta che è giusto.”

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