‘Ogni Hooper’s Dream’: le speranze dell’NBA ottengono la loro possibilità durante la crisi


Martedì 21 dicembre, Charlie Brown Jr. stava attraversando la hall del Mandalay Bay Resort and Casino di Las Vegas quando ha visto il suo amico Zylan Cheatham con aria gioiosa.

Brown poteva dire solo guardandolo che aveva buone notizie da condividere.

All’inizio di quel giorno, Cheatham aveva scoperto che i Miami Heat volevano firmarlo con un contratto di 10 giorni. Ha iniziato a urlare, saltare e correre nella sua stanza d’albergo, dove era stato per competere in una vetrina delle migliori squadre della lega di sviluppo della NBA, la G League. Cheatham ha annullato i piani per tornare a casa a Phoenix per Natale, e quando ha chiamato sua madre per dirglielo, anche lei ha fatto un salto.

Poco dopo, Brown ha sentito che un altro amico aveva ricevuto una chiamata dalla G League. E poi anche uno dei compagni di squadra di Brown nei Delaware Blue Coats della G League.

“Stava accadendo lentamente intorno a me”, ha detto Brown.

Poche ore dopo è successo a lui. L’agente di Brown lo ha chiamato mentre si stava preparando per una partita al G League Showcase. I Dallas Mavericks volevano ingaggiarlo.

Brown e Cheatham sono due degli oltre 80 giocatori che hanno firmato contratti di 10 giorni con squadre NBA in questa stagione. La loro opportunità è arrivata perché i giocatori NBA, come tutti gli altri, stanno affrontando l’ultima ondata di coronavirus. Il virus, in particolare la variante Omicron, ha esaurito diversi roster NBA nelle ultime settimane. Una recente decisione di ridurre il tempo di isolamento richiesto per alcuni giocatori infetti potrebbe aiutare le squadre a recuperare prima le loro solite stelle.

La lega e il sindacato dei giocatori hanno concordato di concedere eccezioni di disagio per consentire alle squadre di ingaggiare temporaneamente giocatori da riempire, anche se altrimenti non avrebbero lo spazio per il roster o il tetto salariale. Eccezioni di disagio e accordi a breve termine esistevano prima della pandemia, ma almeno fino al 19 gennaio le squadre possono firmare giocatori con contratti di 10 giorni per sostituire chiunque risulti positivo al coronavirus non appena ne hanno bisogno. La lega richiede anche alle sue 30 squadre di ingaggiare giocatori sostitutivi se hanno più di un giocatore fuori con un’infezione da coronavirus.

Con dozzine di giocatori positivi ogni settimana, questi rinforzi aiutano l’NBA a evitare di posticipare altre partite – lo ha già fatto 10 volte – quando le squadre non hanno abbastanza giocatori sani.

Per alcuni professionisti del basket, ciò ha significato ricevere una chiamata che aspettavano da tutta la vita, un’opportunità di essere visti o una seconda possibilità che non si aspettavano mai.

“Un sogno che diventa realtà per non dire altro”, ha detto Cheatham. “È il sogno di ogni hooper. È quello per cui lavori, soprattutto gareggiando nella G League da più anni. Questa è una specie di finale del Super Bowl o NBA”.

I giocatori che hanno firmato contratti di 10 giorni questo mese hanno incluso giocatori più giovani come il 26enne Cheatham, che ha appena terminato il college; giocatori più anziani che hanno trascorso anni in G League sperando in una possibilità; e i veterani della NBA che erano stati fuori dalla lega e speravano in un ritorno: giocatori come Lance Stephenson, Isaiah Thomas e il quarantenne Joe Johnson.

Questa volta, il figlio adolescente di Johnson entra a far parte del divertimento.

“Mi ha chiesto circa un mese fa, ‘Papà, quando stavi suonando, cosa stavo facendo?'”, ha detto Johnson ai giornalisti. “Ho detto: ‘Eri dietro a giocare nella stanza dei giochi'”.

Lunedì, con tutti i loro titolari regolari fuori, i Minnesota Timberwolves hanno utilizzato l’eccezione di difficoltà per ingaggiare Greg Monroe, un ex scelta della lotteria di 31 anni che ha giocato l’ultima volta nella NBA nel 2019.

Monroe si è svegliato alle 4 del mattino lunedì per volare a Minneapolis da Washington, DC Il suo primo volo è stato cancellato e finalmente è arrivato intorno alle 11 per essere testato per il coronavirus in modo da poter giocare.

Ore dopo, Monroe ha giocato 25 minuti contro i Boston Celtics, segnando 11 punti dalla fine con 9 rimbalzi e 6 assist nella vittoria dei Timberwolves.

“Sono stato in giro per il mondo e sono tornato, letteralmente”, ha detto ai giornalisti Monroe, che ha suonato in Germania e in Russia negli ultimi due anni. “Ma è stato bello essere là fuori. È solo una gioia essere là fuori”.

Un contratto di 10 giorni è stato in genere come una prova per i giocatori, con diversi firmatari che ottengono accordi più lunghi per rimanere con le loro squadre per il resto della stagione e oltre. Gli ex giocatori Kurt Rambis, Raja Bell e Bruce Bowen hanno trasformato questi brevi accordi in carriere degne di nota.

Un esempio recente è Gary Payton II, che ha giocato con contratti di 10 giorni per diverse squadre prima di firmarne uno con il Golden State l’anno scorso. Quest’anno, Payton è stato fondamentale per la rinascita di Golden State. A 29 anni, sembra aver finalmente trovato una casa NBA.

A Natale, i Golden State hanno avuto bisogno di 14 minuti da Quinndary Weatherspoon, che hanno firmato giovedì dalla loro affiliata della G League, i Santa Cruz Warriors. Weatherspoon, 25 anni, è stato altamente raccomandato da Klay Thompson, che era stato sorvegliato da Weatherspoon durante gli scontri mentre riabilitava le sue ferite con Santa Cruz. Weatherspoon è tornato a casa dallo Showcase della G League e ore dopo è ripartito per unirsi a Golden State.

“È stato pazzesco”, ha detto Payton. “I ragazzi stavano aspettando questo momento.”

Weatherspoon ha beneficiato di giocare nel team di sviluppo affiliato con la squadra che lo ha firmato. Ciò rende molto più familiare: il personale, il sistema, le strutture.

Cat Barber, che è stato chiamato negli Atlanta Hawks dalla loro squadra della G League del College Park Skyhawks, aveva familiarità con il suo nuovo ambiente. Ha trascorso cinque anni nella lega per lo sviluppo della NBA, rappando a parte e non ha mai pensato di rinunciare a questo sogno.

“Solo l’amore per il basket che ho”, ha detto Barber. “Molte persone mi dicevano che sono proprio lì, sono così vicino, e ho semplicemente continuato.”

Barber ha giocato 2 minuti nella sconfitta di Natale degli Hawks contro i Knicks e 4 minuti nella sconfitta contro i Bulls lunedì.

“Ho realizzato qualcosa che non molti ragazzi fanno”, ha detto Barber. “Sono orgoglioso di me stesso.”

C’è anche un vantaggio finanziario che può significare molto. Lo stipendio tipico per un giocatore della G League è di $ 37.000 all’anno. La maggior parte dei contratti di 10 giorni sono firmati per una parte proporzionale dello stipendio minimo della lega, il che significa che la maggior parte dei giocatori che firmano contratti di 10 giorni guadagnano il doppio del loro stipendio annuale della G League in soli 10 giorni nella NBA

“Crescendo senti sempre la gente dire: ‘Oh, devi giocare a basket per amore del gioco. I soldi arriveranno. Non ti preoccupare di questo’”, ha detto Cheatham. “Ma allo stesso tempo, chiunque abbia problemi reali o situazioni reali con la famiglia o prendersi cura delle persone sa che avere soldi è sicuramente vantaggioso”.

Brown è arrivato a Dallas mercoledì ed è stato immediatamente bombardato da chat di gruppo (dalla sua ex e attuale squadra), dal playbook e dalle istruzioni per i prossimi giorni. Immaginò di essere rimasto sveglio fino alle 3 o alle 4 del mattino, con una sveglia prima delle 8 di giovedì.

A Natale, i Mavericks avevano sei giocatori non disponibili a causa del virus. Quella è stata la prima partita in cui Brown è stato in grado di giocare per Dallas. A un certo punto, quattro dei cinque Maverick in campo sono stati sostituti. Brown ha detto che Brandon Knight, un veterano della NBA firmato come playmaker di sostituzione, ha aiutato le cose a funzionare senza intoppi.

“La cosa migliore che puoi fare è prepararti per qualsiasi situazione”, ha detto Brown. “Può succedere in qualsiasi giorno, a qualsiasi ora. Essere all’erta ti aiuta in un certo senso perché sei eccessivamente preparato per il momento.

Brown non aveva mai giocato a Natale, il giorno in cui l’NBA mette in evidenza le sue migliori squadre e le più grandi star. Era solito guardare le partite di Natale con suo padre, Charles Brown Sr., a casa a Philadelphia.

“Mio padre mi ha scritto all’inizio della giornata. Niente significava di più per lui che vedermi suonare a Natale”, ha detto Brown, “perché ne parlavo sempre”.

Ma lo spettro del virus resta presente per tutti loro.

Cheatham, che era apparso in appena quattro partite NBA prima della sua convocazione, è arrivato a Miami in un giorno di riposo per gli Heat la scorsa settimana. Dovevano giocare con i Pistons il giorno successivo e si è ritrovato a presentarsi ai suoi compagni di squadra il giorno della partita. Non ha giocato in quella partita, ma martedì ha detto di sentirsi sicuro di poter aiutare se necessario.

Ha anche riconosciuto la natura precaria della sua posizione.

“Dire che non ti preoccupi di contrarre il Covid sarebbe una bestemmia a questo punto”, ha detto Cheatham. “Ogni volta che apri il telefono vedi una nuova custodia. E poi vedi che i ragazzi sono stati vaccinati e hanno fatto tutte le cose che hai fatto tu e continuano a prendere il Covid”.

Martedì ha parlato di evitare il contatto con gli altri ove possibile e di prendere decisioni intelligenti nonostante l’imprevedibilità del virus.

Mercoledì mattina, gli Heat hanno aggiunto Cheatham alla loro lista di giocatori fuori a causa dei protocolli di salute e sicurezza della lega.

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