Come John Madden è diventato il volto di un impero dei videogiochi


Trip Hawkins incontrò per la prima volta John Madden nel vagone ristorante di un treno Amtrak che viaggiava da Denver a Oakland, in California, nel 1984, dopo che Madden aveva accettato di prestare il suo nome e le sue abilità calcistiche a un videogioco di simulazione calcistica. Madden, il leggendario allenatore e conduttore, ha subito chiarito chi avrebbe chiamato i colpi.

A causa dei limiti della potenza di elaborazione del computer, Hawkins, che aveva fondato la società di giochi Electronic Arts due anni prima, ha lanciato l’idea di un videogioco con il calcio sette contro sette, piuttosto che la versione 11 contro 11 utilizzata nel NFL Madden si è limitato a fissarlo e ha detto “questo non è davvero calcio”, ha ricordato Hawkins. Doveva essere d’accordo.

“Se dovevo essere io e il football professionistico, doveva avere 22 ragazzi sullo schermo”, una volta Madden ha detto a ESPN. “Se non potessimo averlo, non potremmo avere un gioco”.

Gli anni extra trascorsi a sviluppare un gioco più realistico, chiamato John Madden Football e debuttato nel 1988 per il computer Apple II, hanno dato i loro frutti. Decenni dopo, la serie di videogiochi Madden NFL continua a vendere milioni di copie ogni anno, ha contribuito a trasformare EA in una delle società di gioco più importanti al mondo e ha lasciato un segno duraturo nel fandom del calcio e nella NFL.

Sebbene abbia allenato gli Oakland Raiders alla vittoria del Super Bowl ed è stato lodato per il suo lavoro come analista televisivo, Madden, morto martedì all’età di 85 anni, è meglio conosciuto da legioni di giovani appassionati di sport come l’omonimo dell’iconico franchise di videogiochi che ha generato più di $ 7 miliardi di entrate.

“Ogni stanza del dormitorio in questo momento, ogni seminterrato, ogni divano, ci sono persone sedute a giocare a Madden”, ha detto Scott Cole, un’emittente sportiva di lunga data che ha chiamato i giochi per diversi anni per la Madden Championship Series, i tornei Madden NFL più competitivi.

Madden era molto più di una figura di spicco per il franchise di giochi, che ha venduto oltre 130 milioni di copie nei suoi primi 30 anni fino al 2018, secondo la società. Per un decennio Madden, non atleti famosi come Jerry Rice o Barry Sanders, hanno abbellito le copertine del gioco. Per le prime iterazioni del gioco, ha prestato la sua voce di trasmissione e ha trascorso giorni in uno studio a registrare il commento a colori per narrare i giochi simulati mentre i giocatori controllavano le loro squadre.

Fin dall’inizio, ha insistito sul realismo, istruendo gli sviluppatori su dettagli precisi come il modo in cui un difensore dovrebbe affrontare e quali posizioni dovrebbero usare i guardalinee durante determinate formazioni.

La prima interazione sul treno – Madden ha avuto una paura per tutta la vita di volare – ha mostrato a Hawkins che Madden, nonostante fosse affabile e divertente, trattava seriamente il processo di sviluppo.

“Qualunque cosa John dica è l’ultima parola. Aveva quel tipo di presenza e la capacità di essere il comandante”, ha detto Hawkins. “Non importava che gestissi la mia azienda, mi dirà comunque cosa fare”, ha aggiunto con una risata.

Rex Dickson, che è stato il direttore creativo di Madden NFL dal 2012 al 2018, ha detto che lui e il suo team di sviluppatori avrebbero visitato Madden ogni anno nel suo complesso di calcio a Pleasanton, in California, dove avrebbe interrogato EA sulle modifiche al gioco e poi siediti a guardare il calcio con loro mentre fai colazione con burritos e coppe gelato.

Madden ha tenuto la corte in una “grotta gigantesca per uomini”, ha ricordato Dickson, con televisori ovunque e i membri della famiglia di Madden e gli ex giocatori dei Raiders che entravano e uscivano dal vasto complesso. Madden sedeva al centro della stanza.

“Era decisamente un personaggio straordinario”, ha detto Dickson, “ma quello che ricordo di più di lui era quanto fosse magnetico”.

Il viaggio è stato una ricompensa per i dipendenti EA stellari, ma potrebbe anche essere stressante, perché Madden si sarebbe intromesso durante una presentazione per spiegare perché il gioco stava implementando una meccanica in modo errato.

“Non avrebbe paura di fermarti a metà campo e interrogarti sulla tua conoscenza del calcio o chiederti di convalidare perché qualcosa valeva l’investimento, e sicuramente saprai di cosa stavi parlando”, ha detto Dickson.

Donny Moore, che ha lavorato al gioco per EA per 20 anni, ha ricordato quando a Madden è stata presentata la prima versione del gioco che includeva gli arbitri. “Il primo feedback di John è stato che gli arbitri sono troppo vicini alla linea di scrimmage”, ha detto Moore. “Era qualcosa che un allenatore di calcio e un analista avrebbero notato subito. I progettisti di giochi e gli appassionati di videogiochi potrebbero non capirlo la prima volta”.

Il desiderio di Madden di rendere il gioco il più accurato possibile è arrivato anche quando si è reso conto che il vero sport che amava non sempre corrispondeva al modo in cui gli altri si divertivano.

“Una volta sono impazzito, infatti, quando mio figlio Joe e Michael Frank hanno suonato”, Madden ha detto a Grantland nel 2012. “Erano sull’autobus e il punteggio era 98-96. Nessuno dei due ha mai puntato. Sarebbe come il quarto e il 20, e lo farebbero. Ero così incazzato. Ho detto: “Devi fare un punt”. E non hanno mai voluto puntare”.

Tuttavia, sperava che il videogioco aiutasse i fan di tutti i giorni a imparare le complessità delle giocate di calcio e a godersi più pienamente lo sport.

Madden ha condito il processo di sviluppo del gioco con momenti di apprendimento. Una volta, a casa di Madden, Hawkins ha preso in giro Madden per non aver mai consegnato un playbook con 150 giocate che potevano essere utilizzate nel gioco, come previsto dal suo contratto.

“In pratica ha tirato fuori da uno scaffale un playbook dei Raiders del 1980 e me l’ha passato e ha detto: ‘Ecco qua’”, ha ricordato Hawkins. “‘Ecco il manuale, vai a capirlo.'”

Tim Esfandiari, ex giocatore di football del college e Streamer di Twitch che trasmette le partite di Madden e parla di calcio ai suoi quasi un milione di follower, ha affermato che l’obiettivo di Madden di portare il calcio alle masse lo ha ispirato.

“Quello che voleva fare è molto simile a quello che cerco di fare con i miei stream”, ha detto Esfandiari, aggiungendo che molti dei suoi spettatori “non sono americani, non sanno nulla di calcio, ma ora sono entrati nel calcio” attraverso il videogioco.

Ha aggiunto Cam Weber, vicepresidente esecutivo di EA Sports: “I fan che non hanno mai avuto la possibilità di vedere Coach Madden a bordo campo o sentire la sua voce dallo stand lo conoscono e sono stati toccati dalla sua eredità attraverso il franchise Madden NFL”.

Il gioco ha anche influenzato una generazione di giocatori e allenatori.

Raheem Morris, che ha detto di essersi laureato a Madden al college, è stato assunto come capo allenatore dei Tampa Bay Buccaneers nel 2009, quando aveva appena 32 anni. Ha attribuito a Madden un movimento giovanile tra gli allenatori di questo sport: “Sono stati costruendo franchise, hanno giocato, hanno creato giochi, creando giochi da quando avevamo circa 12 anni “, ha detto una volta I tempi di Tampa Bay.

Come la maggior parte dei franchise di lunga data, la popolarità di Madden NFL ha oscillato nel corso degli anni. Un picco è arrivato nella stagione NFL 2003 quando la copertina del gioco presentava il quarterback Michael Vick, che ha abbagliato il pubblico del calcio nella vita reale con la sua velocità scintillante e la sua abilità di corsa mentre diventava decisivo e inarrestabile nel videogioco.

In vista della partita di playoff degli Atlanta Falcons contro i Green Bay Packers nel gennaio 2003, Vick parlò con Madden e l’annunciatore Al Michaels. Vick ha detto che Madden gli ha detto che se i Falcons, un perdente da 6 punti nelle scommesse, avessero battuto Green Bay, avrebbe messo Vick sulla copertina del videogioco per il ciclo successivo. I Falcons hanno fatto proprio questo.

“Non pensavo che fosse solo a causa di John – ero uno dei giocatori più dinamici all’epoca ed era semplicemente perfetto – ma John me l’ha promesso e ha mantenuto la sua parola”, ha detto Vick in un’intervista.

Vick ha detto che le persone gli dicono costantemente che si divertono a usare il suo personaggio nel videogioco, un merito per i profili dettagliati dei giocatori e gli stili distinti.

“Il fatto di essere nel gioco e ciò che ho rappresentato nel gioco ha portato più attenzione su me stesso e sui quarterback che mi assomigliano e hanno giocato come me”, ha detto Vick. “Ora non importa come appari o suoni, ora chiunque può abbellire la copertina.”

Negli ultimi anni, tuttavia, i giocatori hanno affermato che il titolo è diventato obsoleto. A differenza di altri franchise di successo come League of Legends o Dota, che presentano principalmente giochi singolari con aggiornamenti continui, EA rilascia un nuovo Madden NFL ogni anno e i giocatori spesso si lamentano del fatto che ogni versione sembra sostanzialmente la stessa, con poche nuove funzionalità oltre agli aggiornamenti del roster.

“Le cose iniziano a cadere nel dimenticatoio”, ha detto Esfandiari. “C’erano molte persone che erano arrabbiate con lo stato di Madden per la maggior parte degli anni 2010”.

Tuttavia, il loro brontolio non ha impedito ai giocatori di continuare ad affollare il titolo, al punto che alcuni fan più giovani sanno a malapena che la parola Madden significa qualcosa di diverso da un videogioco.

“Non vedrai Bill Belichick Football in 40 anni”, ha detto Moore. “È unico nei videogiochi, è unico negli sport come il nome di una persona trascende lo sport stesso”.

Emmanuel Morgan segnalazione contribuito.

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