Una città italiana spera che il suo patrono del basket avanzi allo status nazionale


PORRETTA TERME, Italia — Nella cappella di un piccolo santuario in collina a Porretta Terme — una bella cittadina dell’Italia centrale nota per i poteri curativi delle sue acque termali — un’unica finestra a forma di pallacanestro, i suoi vetri ricurvi come cuciture, illuminava le pareti pieno di maglie da basket.

Su un tavolo, un taccuino conteneva pagine di devozioni, tra cui gratitudine per un menisco guarito e preghiere per “vincere il campionato nei prossimi anni”. La parete di fondo portava un bassorilievo di un giocatore di basket morente, che stringeva una palla nella mano sinistra mentre la Vergine Maria guardava il suo orologio terreno scorrere.

“Ti offro la gioia di ogni secchio”, ha pregato don Filippo Maestrello, sacerdote locale di taglia centrale, alla Madonna del Ponte nella Cappella dei Giocatori di Basket.

Il fondatore della locale associazione di pallacanestro e funzionario del turismo e dello sport della città si è inchinato al suo fianco mentre continuava, implorando la Madonna di “guidare il nostro tiro nella giusta direzione” e di “benedire e proteggere la mia squadra”.

Gli abitanti di Porretta venerano da secoli la Madonna del Ponte, dal nome di un disegno della Vergine Maria del XVI secolo su una roccia vicino a un ponte sul vicino fiume Reno. La roccia divenne negli anni luogo di devozione, ispirando infine la costruzione del santuario dove pregò don Maestrello.

La gente del posto attribuiva alla Madonna del Ponte il merito di aver compiuto miracoli, incluso il salvataggio di un pellegrino del XVII secolo sul ponte fermando i proiettili sparato da un sicario fiorentino.

Ma più recentemente dicono che ha portato i suoi talenti e gli interventi divini sul campo da basket. Dopo una decennale campagna di fanatici del basket locale, la Conferenza episcopale italiana a maggio ha approvato il suo riconoscimento ufficiale come patrono del basket italiano.

“Una formalità”, ha detto, mentre di recente ha camminato verso la piazza principale della città, fiancheggiata da macellerie, ristoranti di tortellini, una torre medievale e negozi che vendono tessuti, pantofole e scarpe da trekking. La lunga piazza, ha detto, era servita anche da campo all’aperto improvvisato per un popolare torneo regionale di basket.

“Eravamo famosi per gli infortuni”, ha detto il signor Bernardi, sottolineando le irregolarità della strada.

Mr. Bernardi fa risalire la passione per il basket di Porretta, vagamente, ai prigionieri di guerra italiani che hanno imparato il gioco dai loro rapitori americani. All’inizio degli anni ’50, Porretta era emersa come il centro nazionale del basket femminile in una parte d’Italia ossessionata dal canestro. Nel 1956 una cerimonia religiosa consacrò la Cappella dei Giocatori di Basket e un lungo corteo di giocatori portò fiaccole e ceri votivi al santuario.

Da allora la cittadina è diventata capitale del basket giovanile con tornei in onore della consacrazione della cappella. I giocatori locali e regionali hanno iniziato a fare pellegrinaggi alla Madonna per l’assistenza il giorno della partita, lasciando offerte di maglie proprio come i loro antenati hanno lasciato medaglie.

Nicolò Savigni, assessore allo Sport e al Turismo, ha detto che la Virtus del Bologna è venuta a pregare prima di una grande partita e ha vinto. Nel 2020, Meo Sacchetti, l’allenatore della nazionale italiana di basket, è venuto alla cappella e ha reso omaggio alla Madonna. La squadra si qualificò per le Olimpiadi quell’anno, la prima volta in 17 anni.

“Sicuramente ha guardato dall’alto in basso la squadra nazionale”, ha detto Sacchetti.

“Se questo non è un miracolo”, ha detto il signor Bernardi.

Mr. Bernardi e altri sostenitori, che hanno sollecitato firme e testimonianze a favore della richiesta della Madonna di essere un patrono nazionale del cerchio, hanno potenti fan nel loro angolo.

Il cardinale Matteo Maria Zuppi, arcivescovo di Bologna, è stato chiamato “Cardinale Basket” dal giornale locale. Nel 2016, nel bel mezzo di un importante torneo di basket locale, ha celebrato una messa pasquale in onore della Madonna e si è recato a Porretta per celebrare il 60° anniversario della cappella del basket.

“La vita è come una partita di basket”, ha detto allora.

Lo stesso Francis ha usato immagini di basket. Nel 2017, ha parlato di un “giocatore di basket che pianta il suo piede perno a terra e fa movimenti per proteggere la palla o trova spazio per passare o fare una mossa verso il canestro”. Il papa ha proseguito: «Per noi quel piede inchiodato al suolo attorno al quale facciamo perno è la croce di Cristo».

Per Porretta è anche un punto d’appoggio per lo sviluppo economico.

L’attuale amministrazione comunale ha recentemente raggiunto un accordo con una società di Bologna per aggiornare la sua rete di bagni termali, che potrebbe attirare più anziani che cercano di lenire le loro ossa doloranti. Ma il riconoscimento ufficiale della Madonna potrebbe attirare pellegrini più giovani, ha detto Enrico Della Torre, 33 anni, funzionario locale incaricato dello sviluppo economico, mentre camminava lungo la strada principale una mattina recente.

Incoraggiare i visitatori più giovani “è la cosa più importante per la rinascita di queste città”, ha detto.

Per una cittadina di 4.000 abitanti, Porretta ha già molto da fare. Per più di 30 anni, gli appassionati di musica soul hanno fatto pellegrinaggi al Porretta Soul Festival, quando i muri di pietra sono illuminati da murales di Sam Cooke, Otis Redding, Booker T. e gli MG’s. e altre stelle.

Passeggiando per la città, il signor Bernardi — che sta anche organizzando un Festival Rock Prog a Porretta — ho incontrato Graziano Uliani, 72 anni, socievole fondatore del festival soul, anche lui appassionato di basket. Mr. Uliani ha parlato di famosi giocatori di basket che ha incontrato mentre seguiva musicisti a Memphis e Los Angeles. Ha anche bloccato la sua festa fino a quando il signor Bernardi, annotando l’ora, ha detto che stava andando al santuario per incontrare il parroco, don Maestrello.

Nella sua macchina, con una maglia vintage sul sedile posteriore, ha passato le terme fatiscenti dove ha detto che molti locali hanno lavorato nella loro giovinezza. Attraversò il ponte sul fiume Reno fino al santuario a cupola e aspettò fuori il parroco e il signor Savigni, il consigliere.

Faceva freddo e silenzio, tranne che per il rumore dell’acqua che scorreva veloce. Un uomo del posto è passato di lì e ha detto al signor Bernardi che la Madonna gli aveva salvato la vita per la seconda volta dopo un secondo infarto.

Dopo le preghiere di don Maestrello in santuario, Savigni ha confidato “stiamo progettando di costruire una grande arena in onore del patrono”.

Più tardi, i tre uomini si sono recati in una palestra locale dove l’organizzatore di una scuola di basket aveva pregato la Madonna per l’intercessione in modo che lo sport potesse sopravvivere ai blocchi del coronavirus. I bambini stavano prendendo lezioni con Francesco Della Torre, ex giocatore del campionato italiano e fratello di Enrico Della Torre, l’assessore allo sviluppo economico. («Per batterlo avrei avuto bisogno di giorni in cappella», disse Enrico Della Torre.)

Una palla rimbalzò verso Don Maestrello. Ha tirato un tiro dall’angolo. Era un pallone aerostatico.

“Quando entro in campo tutti sono terrorizzati”, ha detto l’alto prelato. “E poi avviene il primo passaggio.”

Don Maestrello era più a suo agio nella grande chiesa parrocchiale nel centro del paese, dove sfoggiava trofei di basket custoditi in un ripostiglio per un potenziale museo del santo patrono. Mr. Bernardi ha aperto una valigia grigia di maglie da basket, alcune autografate da intere squadre NBA. Con riverenza ha estratto una maglia di Kobe Bryant Lakers, apparentemente firmata dalla superstar, che in parte è cresciuta nelle vicinanze e che parlava italiano.

Quando il signor Bryant è morto in un incidente in elicottero nel 2020, il signor Bernardi ha detto: “Tutti noi abbiamo detto una preghiera al santuario. Per noi era un idolo”. Ha sussurrato il soprannome di Mr. Bryant sottovoce. “Mamba nero.”

Continuava a tirare fuori maglie autografate da giocatori di squadre NBA, inviate come offerte, tramite un socio ben collegato, alla Madonna, e ha parlato del potenziale della Madonna di Porretta che diventa globale.

“La discussione nazionale non ci soddisfa”, ha detto Bernardi. “O mostraci un altro santo patrono, o è questo. Siamo ambiziosi”.

Il signor Savigni, l’addetto al turismo, ha colto lo spirito. Ha attraversato il suo dream team di potenziali devoti NBA alla Madonna e si è fermato di colpo nella hall.

“Michael Jordan è cattolico?” chiese.

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