Jackie Crawford, una campionessa di rodeo, apre la strada alle donne nel rodeo


Jackie Crawford era incinta di sei mesi quando ha vinto il titolo di fuga di corda alle finali nazionali della Professional Rodeo Cowboys Association nel dicembre 2020. In genere, i funamboli di questo sport si infilano le magliette per rivelare le fibbie delle cinture, ma quando Crawford ha guidato, lei l’ha lasciata la camicia le pende sciolta sulla pancia per il massimo comfort.

In un’intervista con Wrangler, lo sponsor dell’evento, dopo la sua vittoria, Crawford ha menzionato la bambina non ancora nata che aveva già chiamato Journey.

“Questo è un viaggio fantastico che sto per intraprendere, e anche il piccolo Journey sta per intraprendere questo viaggio”, ha detto. “Mi stava dando dei calci oggi, quindi era eccitata.”

Due mesi dopo il parto a marzo di quest’anno, Crawford, 39 anni, è tornata in tournée per un’intera stagione di gare di rodeo con la piccola Journey e suo figlio di 4 anni, Creed, al seguito. Suo marito, il cordaio in pensione Charly Crawford, è rimasto a casa a Stephenville, in Texas, con la figlia Kaydence.

Gli atleti di rodeo di solito trascorrono l’estate collezionando premi in denaro negli eventi locali per qualificarsi per le finali nazionali Rodeo di fine anno a Las Vegas, una competizione tra i primi 15 atleti di ogni disciplina in quello che è considerato il Super Bowl di il mondo del rodeo

Le donne hanno opportunità limitate nello sport. Roping di fuga – in cui i ciclisti lanciano un lazo in fuga attorno a un vitello rilasciato da uno scivolo – e le corse di botte sono gli unici eventi individuali aperti a loro. In effetti, la stagione 2020 è stata la prima dal 1959 in cui la PRCA, che sancisce le competizioni locali di rodeo, includeva il breakaway roping nelle sue finali annuali, sebbene come evento con biglietto separato. Fino ad allora, solo uno dei suoi sette eventi, la corsa del barile, includeva donne che gareggiavano da sole.

E le ricompense finanziarie per le donne sono spesso piccole. Entro la fine della stagione 2021 a settembre, ad esempio, Crawford aveva guadagnato $ 36.200 ai rodei PRCA, che l’ha riportata in finale. In confronto, i cavalieri di tori, tutti uomini, avrebbero guadagnato almeno $ 100.000 in cammino verso la qualificazione.

Ma il fatto che il rodeo breakaway sia ora incluso nel National Finals Rodeo e in altri rodei indica che la percezione di esso come un evento di nicchia all’interno del mondo del rodeo sta cambiando.

E Crawford, anche se quest’anno non si è ripetuta come campionessa, finendo sesta, è determinata a cavalcare l’onda.

“Questa stagione è stata lunga e finanziariamente molto difficile, ma abbiamo creato dei bei ricordi”, ha detto. “E mi sentivo bene per poter vincere un campionato del mondo, prendermi qualche mese di pausa, tornare e fare ancora la NFR: è stato un grande traguardo per me”.

“Ma continueremo a insistere fino a quando il PRCA non ci farà entrare ovunque come un evento standard con lo stesso denaro”.

All’inizio di quest’anno, il New York Times ha incontrato Crawford in alcune tappe lungo il suo viaggio, incluso un evento di rodeo ad Alvarado, in Texas. In una vita frenetica sulla strada, Crawford ha trovato la pace in sella a un cavallo. Le pressioni e lo stress si sono sciolti mentre aspettava il suo momento nell’arena. La sua mente si calmò. I suoi nervi si stabilizzarono. E poi, con un cenno della testa, il vitello fu liberato e lei partì, sollevando polvere dietro di sé.

Nella fune di fuga, più velocemente viene catturato il vitello, migliore è la classifica del concorrente. Tutto avviene alla velocità della luce. Il pilota tenta di prendere il vitello al lazo nell’istante in cui viene rilasciato dallo scivolo, quindi il tempo di vincita può essere inferiore a 2 secondi. La migliore prestazione di Crawford quest’anno è stata a Fort Worth, in Texas, catturando il vitello in 1,6 secondi per un premio di circa $ 3.000. Qui, Crawford si lancia in avanti sul suo cavallo, Uber.

Crawford ha preso parte per la prima volta a un evento di roping quando aveva 12 anni. Ha continuato a gareggiare attraverso il liceo e il college, guadagnando cinque titoli di campionati regionali e nazionali a livello universitario quando si è laureata nel 2005. A quel punto, la maggior parte dei cordatori separatisti fa un passo lontano dall’arena competitiva.

“Nelle generazioni passate, a meno che le donne non volessero competere per pochi centesimi sul dollaro, la loro carriera da roping fu conclusa dopo il college”, ha affermato Kendra Santos, giornalista di rodeo ed ex direttore delle comunicazioni per la Professional Rodeo Cowboys Association. “Hanno dovuto farlo solo per amore del gioco”.

Crawford ha continuato a farlo, accumulando 20 titoli mondiali, inclusi gli eventi a squadre e la sua storica vittoria alle finali nazionali dello scorso anno. Sopra, Crawford indossa la fibbia della cintura del premio 2020.

“È una di quelle persone che si è preparata a lungo per essere brava in qualcosa che non ha avuto un grande incentivo alla fine della linea”, ha detto Bobby Mote, un campione di equitazione senza sella. “Continuava a presentarsi ogni giorno.”

Mentre il premio in denaro per i cordai separatisti è basso, i costi per una cowgirl per competere possono essere alti perché devono trasportare i loro cavalli in tutto il paese con loro. (Tori e cavalieri vengono assegnati a caso il bestiame nel luogo dell’evento e spesso percorrono la strada insieme, dividendo i costi.) I costi del recinto del cavallo, del gas e della cura degli animali sulla strada si sommano.

Crawford di solito viaggia con quattro dei suoi cavalli, T-Boy, Kevin, Roulette e Leroy, attaccati a un autobus che ha acquistato all’inizio della stagione. Sopra, ha preparato Uber (che in seguito ha venduto) per l’Alvarado Fast Track Qualifier.

Crawford stava insegnando una classe di cordata una sera lo scorso marzo quando ha sentito alcuni crampi. Non ci ha pensato molto. Fu solo dopo la lezione che si rese conto di avere le contrazioni. Preparò la cena per la sua famiglia e si diresse all’ospedale, dove nacque Journey, sopra.

Cinque giorni dopo, Crawford era di nuovo sui suoi cavalli. Circa una settimana e mezzo dopo, stava gareggiando di nuovo e vincendo.

Nei primi mesi Journey si svegliava tutta la notte. Crawford stava anche pompando e allattando tra una competizione e l’altra. Stava dormendo a malapena.

Crawford alla fine assunse una babysitter per accompagnarla e acquistò un autobus in modo che il suo intero equipaggio di otto persone (i suoi due figli, la babysitter, i quattro cavalli e il suo manager) potesse stare comodamente.

Hanno anche adottato un gattino abbandonato che avevano avvistato sul ciglio della strada. Lo chiamarono Skid.

È un circo, ha detto Crawford, “ma non credo che potrei fisicamente lasciare i miei figli per due mesi. Preferirei smettere”.

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