Per i Warriors e i Suns, sta cominciando a somigliare molto ai playoff


Stephen Curry si è ripreso.

Che ci faceva già parlando dei playoff?

“Mancano ancora quattro mesi”, rifletté Curry.

Aveva appena avuto la sua migliore prestazione di Natale – 33 punti per superare il suo precedente massimo di 19. La sua squadra aveva battuto i Phoenix Suns, che sono entrati con il miglior record della NBA.

Ha ammesso che i Warriors avevano appena ottenuto la loro migliore vittoria della stagione, ma mentre parlava dopo la partita i suoi pensieri continuavano a tornare alla postseason.

“Fa tutto parte di quel progresso in termini di ogni opportunità che hai, stai facendo un passo avanti”, ha detto Curry. “Fiducia che stai migliorando come squadra. Stasera è stata sicuramente una serata del genere, soprattutto perché hai avuto modo di sentire l’atmosfera da playoff”.

I giochi di Natale dell’NBA hanno offerto la possibilità a tutti i partecipanti di valutare i propri progressi. Nel caso di Phoenix (26-6) e Golden State (27-6), molti credevano che fosse un’anteprima delle finali della Western Conference. È stata una partita combattuta, Golden State ha vinto, 116-107, in trasferta, ma per ora sembra esserci un abisso tra le squadre che non si riflette in classifica.

Si sono giocati tre volte in 26 giorni, con Golden State che ha vinto due volte, e hanno tenuto d’occhio la classifica per tutta la stagione.

“Penso che tu abbia un aspetto naturale”, ha detto l’allenatore dei Suns Monty Williams prima della partita di sabato. “Conosciamo i record. Anche se i ragazzi cercano di comportarsi come se non sembrino, tutti noi guardiamo”.

Pochi minuti dopo, l’allenatore della Golden State Steve Kerr è stato un po’ più sciolto e un po’ più diretto.

“Guardo la classifica ogni giorno”, ha detto Kerr, sorridendo. “E spero che vinciamo e spero che Phoenix e Utah perdano”.

Ha quasi ottenuto quello che voleva per Natale quest’anno. I Jazz hanno battuto i Mavericks a corto di personale, a cui mancavano sei giocatori, tra cui la guardia stellare Luka Doncic, a causa dei protocolli di coronavirus.

Il programma natalizio della lega sembrava in pericolo di disastro nella settimana precedente, con star come Giannis Antetokounmpo dei Milwaukee Bucks, Kevin Durant dei Nets e Trae Young degli Atlanta Hawks fuori a causa dei protocolli. Per i giocatori vaccinati ciò significa un test positivo o inconcludente per il virus.

Antetokounmpo ha cancellato i protocolli della lega venerdì e i Bucks hanno avuto bisogno di ogni minuto che ha concesso loro nella vittoria di 4 punti sui Celtics. I Knicks hanno battuto gli Hawks con una tripla doppia di Kemba Walker. I Nets avevano sette giocatori nei protocolli di coronavirus, incluso Durant, ma hanno comunque battuto i Los Angeles Lakers, guidando di ben 23 punti.

Golden State contro Phoenix è stato l’unico gioco le cui più grandi star non sono state toccate dai protocolli di coronavirus. I Suns non avevano giocatori fuori a causa dei protocolli.

Accusati da alcuni di aver beneficiato di un percorso di playoff ammorbidito dagli infortuni degli avversari quando hanno raggiunto le finali NBA del 2021, l’inizio di questa stagione dei Suns ha risposto a questa critica. Phoenix ha aperto la stagione 1-3, poi ha vinto 18 partite consecutive, inclusa una vittoria su Golden State. Si erano posizionati come un degno avversario di Golden State. La loro serie si è interrotta con una sconfitta contro il Golden State il 3 dicembre.

Nonostante ciò, anche prima della sconfitta di sabato, Williams ha incoraggiato la cautela sul record della sua squadra finora.

“Ci sono troppe buone squadre in Occidente che non abbiamo ancora giocato, e troppe buone squadre in Oriente non abbiamo ancora giocato”, ha detto.

Ha ragione. I Suns devono ancora giocare contro i Jazz (23-9), i Chicago Bulls (19-10) e i Bucks campioni in carica (22-13).

I loro ultimi due incontri contro i Warriors hanno mostrato crepe nella loro armatura che dovranno affrontare per avere una vera possibilità di superarli nei playoff. Nonostante abbiano lanciato tutto ciò che potevano pensare a Curry, non sono riusciti a battere la sua squadra. Phoenix ha lottato per districare il soffocante sforzo difensivo dei Warriors.

“Fa quello che fa, ha tirato fuori alcuni colpi folli stasera”, ha detto Williams. “Ha preso 27 colpi, ne ha fatti 10. Posso conviverci con un ragazzo come Steph.”

Il problema erano tutti gli altri (e che Curry aveva ancora 33 punti). Il personale che Golden State aveva a disposizione rendeva la perdita particolarmente schiacciante per i Suns.

Golden State aveva quattro giocatori nei protocolli di coronavirus, inclusi due che erano stati titolari regolarmente. Klay Thompson ha viaggiato con la squadra e ha partecipato alle esercitazioni di tiro prima della partita, ma non è ancora stato autorizzato a giocare dopo un infortunio al ginocchio del 2019 e una lesione al tendine d’Achille del 2020.

Ciò ha significato 14 minuti per Quinndary Weatherspoon, che Golden State ha firmato con un contratto di 10 giorni la scorsa settimana. Fino ad allora, il più grande contributo NBA di Weatherspoon era stato difendere Thompson negli scontri con l’affiliato di sviluppo della squadra a Santa Cruz, in California, mentre Thompson lavorava per rimettersi in forma.

Weatherspoon ha giocato nella vetrina della G League la scorsa settimana prima di sapere che Kerr lo voleva nella squadra della grande lega.

“Sono andato a casa per tipo due ore, letteralmente, e ho ricevuto la chiamata che stavo arrivando per giocare per i Warriors”, ha detto Weatherspoon.

Weatherspoon ha detto che giocare con Curry e Draymond Green rende le cose facili.

Otto Porter Jr., con un contratto minimo con Golden State, ha segnato gli ultimi 7 punti della squadra.

Più che da anni, i Warriors si affidano a giovani giocatori che hanno bisogno di un po’ di guida per vincere grandi partite. Che ricade su Curry, Green e Andre Iguodala, che hanno vinto tre campionati insieme.

“Ho attraversato molte esperienze in modo da capire cosa serve per vincere”, ha detto Curry. “Devi bilanciare questo con la concentrazione sul fare il tuo lavoro quando è in campo e capire quali aspettative ne derivano. Mi piace vedere ragazzi che entrano ed entrano nel proprio. Trovare la loro fiducia.”

Il suo comportamento mentre rispondeva e il suo comportamento in campo comunicavano entrambi sincerità — Curry si preoccupa sinceramente della crescita e dello sviluppo dei suoi compagni di squadra.

Ma sa anche quanto sarà importante per Golden State mentre avanza.

“Tutti devono far parte di quel viaggio, avere un impatto e aiutarci a vincere le partite”, ha detto Curry. “Poi quando si arriva ai playoff, quella rotazione dei playoff, devi avere una certa chimica e un certo livello di aspettativa su come facciamo le cose e passiamo attraverso quelle ripetizioni. È la parte fisica, ma è anche la parte mentale”.

Curry non è stato l’unico a notare l’atmosfera da playoff sabato a Phoenix. Anche la guardia dei Suns Devin Booker lo ha fatto.

“Saltare ai playoff l’anno scorso, è stata la mia prima esperienza”, ha detto Booker. “Quindi, ogni volta che puoi ottenere qualsiasi tipo di gioco simile ai playoff durante la stagione regolare, penso che sia vantaggioso per la squadra che va avanti. Abbiamo alcune cose su cui lavorare e l’abbiamo visto stasera”.

La sfida non sarà solo aggiustare ciò che hanno scoperto che non funzionava, ma catturare una squadra di Golden State con meno di una curva di apprendimento su come vincere i campionati.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.