L’AFC East è ancora la divisione di Josh Allen


FOXBOROUGH, Massachusetts – Jordan Palmer ha immaginato mesi fa una versione della scena che ha salutato il quarterback di Buffalo Josh Allen nel tardo pomeriggio di domenica. Il momento più critico del drive più critico della partita più critica della stagione dei Bills, e se avrebbero vinto o perso – se avrebbero ceduto il titolo di division al New England – dipendeva da come Allen, il suo allievo, l’ha gestito .

“Tutto nel suo mondo”, ha detto Palmer all’inizio di settembre, “si riduce a questo”.

Il punteggio finale al Gillette Stadium — Buffalo 33, New England 21 — ha offerto un’affermazione quantificabile. Mai in svantaggio, i Bills hanno calpestato il New England, vendicando la loro sconfitta nel New York occidentale tre settimane fa tra burrasche tornadiche, per molte ragioni – una linea offensiva coesa, una giornata ispirata dal ricevitore di riserva Isaiah McKenzie, due intercettazioni di Micah Hyde – ma nessuna importante come questo: il miglior giocatore in campo domenica è stato Allen, ed era tutto loro.

“Josh guadagna un quarto di miliardo di dollari”, ha detto il tackle offensivo Dion Dawkins. “Josh vale ogni centesimo.”

La redditizia estensione del contratto di sei anni che Allen ha firmato ad agosto ha accumulato su di lui – e sui Bills – una serie definita di aspettative, vale a dire che lui e loro avrebbero almeno duplicato, se non superato, le loro prestazioni della scorsa stagione, quando hanno raggiunto la loro prima partita di campionato in conferenza in tre decenni. Per spingerli più vicini al ritorno, Allen posizionò Buffalo per la seconda corona consecutiva dell’AFC East lanciando per 314 yard e tre touchdown senza intercetto e correndo per altri 64. I Bills non puntarono mai.

Escludendo la loro formazione vittoriosa di fine partita, i Bills (9-6) hanno segnato su tutti e tre i possessi nel secondo tempo. Il touchdown finale ha chiuso un capolavoro di drive, il quinto di almeno 61 yard di Buffalo, e ha visto Allen al suo meglio.

Dopo che il New England (9-6) si è avvicinato al 26-21 a 7 minuti e 37 secondi dalla fine, al terzo touchdown della partita di Damien Harris, Allen si è accalcato con il suo attacco. L’imperativo, ha detto Allen, era quello di segnare punti, qualunque cosa accada. Si è unito a McKenzie – che ha terminato con 11 ricezioni per 125 yard e un touchdown – in passaggi quasi identici, convertendo un terzo e un 10 e poi ottenendo un altro primo down, prima di affrontare un quarto e un 1 al New England linea delle 34 yarde.

Vincere domenica avrebbe richiesto un certo stile, aggressivo e spietato, ed entrambi gli allenatori lo sapevano. Bill Belichick del New England, uno degli allenatori più conservatori di tutta la stagione, ci ha provato sei volte al quarto down, trasformando cinque volte. Sean McDermott di Buffalo ci ha provato quattro volte, trasformandone tre.

Sull’ultimo, su quel quarto e 1, Allen schivò un difensore dalla linea di scrimmage, tagliò dentro e guadagnò 8 yard. Completò un altro passaggio per il terzo e il decimo, eludendo la corsa per lanciare la palla a Stefon Diggs, prima che due giocate più tardi trovassero Dawson Knox per il touchdown da 2 yard che si assicurò la vittoria, riaffermò Buffalo come contendente e li spinse nel No. 4 testa di serie nell’affollata AFC Se i Bills riusciranno a vincere le ultime due partite, in casa contro Atlanta ei Jets, vinceranno di nuovo l’AFC East.

“Quando li converti e continui a convertirli”, ha detto Allen, “che assassino è per una difesa”.

Soprattutto per la difesa dei Patriots. Durante la loro striscia di sette vittorie consecutive scaduta sabato sera a Indianapolis, avevano concesso un totale di 73 punti. Hanno prodotto 60 nelle ultime due settimane, vittima di bullismo prima dai Colts e poi da un attacco di Buffalo che ha superato le assenze legate al virus di due ricevitori principali, Cole Beasley e Gabriel Davis, e una linea offensiva mischiata che ha schierato solo un titolare della settimana 1 . I Patriots avrebbero potuto quasi conquistare la divisione domenica con una vittoria. Invece, hanno quasi perso la possibilità di ospitare una partita di playoff in casa, condannati dalla loro incapacità di incastrare Allen in tasca, per impedirgli di estendere le giocate o di rimescolarsi.

“E’ troppo tardi nella stagione per non giocare il tuo miglior calcio”, ha detto Devin McCourty, safety dei Patriots.

Per tutta la settimana, i Patriots, che sono scesi alla testa di serie n. 6, hanno evitato il passato – la loro sciatteria contro Indianapolis, il loro dominio della settimana 13 contro Buffalo – ma non sono riusciti a sfuggire al loro presente. Il loro quarterback rookie, Mac Jones, fallì alto, lontano e dietro, finendo 14 su 32 per 145 yard e due intercetti. Hanno commesso due rigori fondamentali nel primo tempo, tra cui un’invasione di Christian Barmore che ha trasformato il quarto e il 7 di Buffalo in una situazione più gestibile. Avendo bisogno di 2 yard, Allen ne ottenne 23, su un passaggio a Diggs, poi lo ritrovò tre giocate più tardi, zingando un touchdown di 11 yard che estese il vantaggio di Buffalo a 17-7.

Quando le squadre sono uscite dal campo all’intervallo, il pubblico di casa ha fischiato. Ha fischiato a lungo e duramente, in parte perché, molto probabilmente, si aspettava un risultato simile a quello che si era svolto appena 20 giorni prima, una vittoria del New England per 14-10 conosciuta ovunque, da Walpole a Wenham, come il Three-Pass Game. Ecco quante volte Jones ha lanciato e aveva bisogno di lanciare.

Questa volta, per la rivincita, i pali della porta non hanno oscillato e i passaggi non sono stati svolazzanti e il vento ha evocato brezze invece di raffiche vorticose. Le condizioni in quella che equivaleva a una partita di campionato non ufficiale dell’AFC East hanno eliminato le variabili inclementi che hanno definito il loro ultimo incontro, rendendo il calcio nella sua forma più elementare: la squadra superiore domenica avrebbe vinto.

Ed è quello che è successo, con un’aggiunta. La squadra superiore con il quarterback superiore.

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