La ricerca sugli embrioni coltivati ​​in laboratorio è pronta a trasformare la medicina

Secondo multiplo studi, una gravidanza su tre porta a un aborto spontaneo e un bambino su 33 che nasce avrà un difetto alla nascita, a causa dell’embrione che si forma in modo errato nell’utero. Studiare come si sviluppa l’embrione può aiutarci a trovare modi per ridurre questi numeri. Nel 2022 assisteremo a progressi in questa ricerca grazie a strutture simili a cellule staminali embrionali che possono essere coltivate in laboratorio.

Le cellule staminali offrono un potente mezzo per studiare lo sviluppo precoce dell’embrione. Possono essere coltivate in laboratorio in gran numero e possono essere spinte verso la produzione di un vasto assortimento di tipi di cellule, tra cui cervello, sangue, ossa e muscoli.

Recentemente, diversi ricercatori hanno trovato modi per unire le cellule staminali in piccole sfere di cellule 3D, che facilitano la creazione di minuscole strutture simili a embrioni. Questi sono attualmente rudimentali: le strutture possono essere variabili, sono inefficienti da creare e non sono in grado di svilupparsi ulteriormente. L’anno prossimo, è probabile che assisteremo a miglioramenti, con strutture simili a embrioni più avanzate realizzate con cellule staminali. Ed è anche probabile che vedremo scienziati utilizzare questi modelli per indagare su problemi specifici, come il modo in cui l’embrione si impianta nell’utero, come iniziano a svilupparsi gli organi o come l’embrione assicura che le cellule siano nelle giuste posizioni.

Tale ricerca è stata tradizionalmente difficile da eseguire con embrioni umani. I genitori che utilizzano la fecondazione in vitro sono in grado di donare i loro embrioni in eccesso, ma la regolamentazione (sostenuta a livello internazionale e sancita dalla legge nel Regno Unito) impedisce ai ricercatori di coltivarli oltre i 14 giorni. Ciò rende impossibile studiare direttamente il progresso dell’embrione umano mentre cambia da un gruppo di cellule a una struttura con l’organizzazione di un corpo rudimentale, quando ha tra le due e le quattro settimane. La Società internazionale per la ricerca sulle cellule staminali, che rappresenta i ricercatori in questo campo, ha chiesto un dialogo pubblico sull’opportunità di modificare questo limite. Propone di estendere caso per caso la coltura di embrioni umani. Resta da vedere come risponderanno gli organismi di regolamentazione.

Nel frattempo, i modelli simili a embrioni di cellule staminali potrebbero mitigare in parte la necessità di utilizzare embrioni umani “reali”. Consentiranno ai ricercatori di eseguire studi precisi sullo sviluppo embrionale, osservando come reagiscono quando un gene viene mutato, ad esempio, o quando sono esposti a sostanze chimiche pericolose. Poiché sono costituiti da cellule staminali, potrebbero persino essere generati prelevando campioni di sangue o di pelle da pazienti con un difetto alla nascita e riportando indietro l’orologio a uno stato simile all’embrione. Questo potrebbe aiutarci a capire come si è verificato il difetto e forse anche ad adottare misure per ridurre l’incidenza di tali disturbi in futuro.

Lo sviluppo di modelli simili all’embrione solleverà molte nuove questioni etiche. Oltre alla possibilità di scendere su un pendio scivoloso verso la clonazione, i modelli di embrioni basati su cellule staminali iniziano a confondere il confine tra ciò che consideriamo umano o meno. Un embrione umano in fase iniziale, quando è solo un piccolo gruppo di 16 cellule, è più prezioso se proviene dall’unione di sperma e uovo? O è come se fosse derivato in laboratorio dalle cellule staminali? Lo status morale spesso applicato agli embrioni umani dovrebbe valere anche per gruppi di cellule, anche in disposizioni che potrebbero rispecchiare solo vagamente elementi dell’effettivo sviluppo dell’embrione?

Mentre ci spingiamo ulteriormente verso modelli che potrebbero alleviare le condizioni devastanti affrontate all’inizio della vita, ci troveremo anche sfidati come società a porci grandi domande, inclusa la questione fondamentale di cosa significhi essere umani.


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