La ricchezza della Premier League sta influenzando le corse al titolo all’estero


Quel primo incontro disse ad Alex Muzio tutto ciò che aveva bisogno di sapere. Non molto tempo dopo che lui e il suo socio in affari, il magnate del gioco d’azzardo Tony Bloom, hanno acquistato la Royale Union Saint-Gilloise, una squadra di calcio belga, Muzio si è seduto con l’allenatore del club. Voleva discutere di potenziali reclute.

Muzio non era mai stato un calciatore. Non era mai stato uno scout. Aveva trascorso la sua carriera lavorando per la società di consulenza Starlizard di Bloom, l’azienda che molti considerano il più grande sindacato di scommesse in Gran Bretagna.

Il modello di business di Starlizard utilizza i dati per trovare un vantaggio. Contiene informazioni su decine di migliaia di giocatori di tutto il mondo. I suoi algoritmi su misura sono progettati per esplorarlo e individuare prima le opportunità, poi i talenti. Il piano di Starlizard nella proprietà della squadra era di fare lo stesso.

Bloom possedeva già una squadra in Inghilterra: il club che ha sempre sostenuto, il Brighton, è stato trasformato in un pilastro della Premier League grazie ai soldi e ai metodi di Bloom. Ma lui e Muzio volevano vedere cos’altro poteva ottenere il loro “IP”. “Volevamo”, ha detto Muzio, “vincere un titolo”.

A maggio 2018, quando Bloom ha completato l’acquisto di Union, Muzio non vedeva l’ora di iniziare. Il club, che ha festeggiato per l’ultima volta un titolo negli anni tra le due guerre mondiali, all’epoca era impantanato nella seconda serie del calcio belga. Era composto in gran parte da volontari. La sua struttura di formazione nei sobborghi di Bruxelles non aveva docce. Muzio non può ancora dire con certezza che ci fosse un gabinetto.

Non voleva che rimanesse così. Il primo passo era essere promosso nella massima serie belga entro tre anni e per farlo, Muzio lo sapeva, la squadra aveva bisogno di essere rinnovata. Ha presentato all’allenatore esperto del club, Marc Grosjean, un elenco di potenziali acquisti, tutti selezionati e valutati dai dati di Starlizard.

Grosjean non fu impressionato. Ha usato un’imprecazione per descrivere i suggerimenti di Muzio, e poi ha offerto le sue alternative. “Mi ha detto che avrebbe preferito di gran lunga firmare una serie di giocatori belgi, giocatori che conosceva”, ha detto Muzio. Non ci volle molto per scoprire cosa ne facevano le metriche di Starlizard. Grosjean se n’era andato entro la fine del mese, la sua brusca, anche se reciproca, partenza annunciata come “una divergenza di opinioni sullo sviluppo sportivo del club”.

“Abbiamo modi in cui vogliamo fare le cose”, ha detto Muzio. La resistenza rallenterebbe solo le cose.

Tre anni dopo, le sue idee sono state confermate. Union ha raggiunto l’obiettivo di essere promosso la scorsa estate. A poco più di metà di questa stagione, trascorrerà il Natale in cima alla classifica della Jupiler Pro League, a sei punti dal Club Brugge. Il modo in cui è strutturato il calcio belga, con un calendario tradizionale del campionato seguito da un playoff di fine stagione, significa che un primo titolo nazionale per l’Union dal 1935 rimane solo una remota possibilità. Ma è comunque una possibilità.

Ciò, ovviamente, non sarebbe stato possibile senza l’arrivo di Muzio, che ricopre il ruolo di presidente dell’Unione, e Bloom, anche se quest’ultimo non ha alcun coinvolgimento quotidiano nella gestione del club.

Non è del tutto corretto descrivere la loro presenza all’Unione come un colpo di fortuna. La squadra è stata acquisita perché soddisfava i rigorosi criteri stabiliti all’inizio della ricerca: il giusto tipo di club al giusto tipo di prezzo nel giusto tipo di posto. La più ampia regione di Bruxelles, dove l’Unione ha sede dal 1897, ospita più di un milione di persone e una sola squadra importante, la sua tradizionale rivale Anderlecht. Non era solo un caso casuale.

Muzio, Bloom e Starlizard hanno guardato squadre in una serie di campionati. Altri potrebbero aver avuto priorità diverse, requisiti diversi, idee diverse. È successo che l’Union si adattava esattamente al loro conto, e quindi è stata l’Union la cui esistenza è stata trasformata, un guscio di un club improvvisamente rivitalizzato.

Questa è una versione di una storia che si è svolta in tutta Europa con crescente regolarità negli ultimi anni: squadre alla deriva nella mediocrità o che erano cadute in difficoltà sollevate, apparentemente dall’oggi al domani, da qualche forza esterna. In superficie, i club hanno poco in comune. Sotto, sono legati da un unico filo, che può essere fatto risalire all’Inghilterra.

Che il calcio europeo, negli ultimi dieci anni o giù di lì, sia stato plasmato dalla Premier League è fuori dubbio. La ricchezza della massima serie inglese ha esercitato a lungo un’attrazione gravitazionale sul resto del continente. I club inglesi fungono da mercato più affidabile per i giocatori, fanno salire i prezzi nel mercato dei trasferimenti e fanno salire gli stipendi. I giocatori vengono acquisiti in tutta Europa con un occhio alle vendite future in Inghilterra e spesso acquistati con denaro che è una conseguenza a valle degli accordi di trasmissione apparentemente a prova di pandemia della Premier League.

Negli ultimi anni, tuttavia, la natura di tale impatto è cambiata. Non esiste più in una volta; invece, i club inglesi – o, meglio, i gruppi di proprietà internazionali dietro di loro – hanno investito direttamente nelle squadre d’oltremare, dando loro un’influenza senza filtri sui campionati in tutta Europa e in tutto il mondo.

Le ragioni di ciò variano. Due dei rivali dell’Union nella Jupiler Pro League hanno proprietà di matrice inglese: l’OH Leuven è di proprietà della King Power, la società thailandese che controlla il Leicester City, e Ostenda fa parte di un gruppo di club appartenenti al Pacific Media Group, tra cui il lato francese Nancy; FC Den Bosch nei Paesi Bassi; e una squadra inglese di secondo livello, Barnsley.

Mentre Leuven, a volte, è servito come qualcosa di più simile a una squadra di fattoria – un luogo dove inviare i giovani giocatori per acquisire esperienza – Pacific Media Group crede che il suo approccio aiuti a migliorare le prestazioni e ridurre i costi attraverso la sua rete di squadre. “Non abbiamo bisogno di replicare tutto il personale in tutti i mercati”, ha detto Paul Conway, fondatore del gruppo Partner non ufficiale podcast.

Ostenda, Nancy, Barnsley e gli altri condividono non solo i dipendenti ma anche la conoscenza. “Abbiamo una base di conoscenze maggiore rispetto alla maggior parte”, ha detto Conway dei dipartimenti di reclutamento dei suoi club. Ciò aiuta a prevenire “perdite”, come ha detto lui. “Spendi molti soldi per un giocatore e poi, alla fine del contratto, quel giocatore se ne va”, ha detto. “Poiché abbiamo uno stile di gioco uniforme come gruppo, possiamo passare la nostra vita con questi giocatori”. Se un club non richiede un giocatore, in altre parole, si può trovare uno slot per lui altrove.

Un approccio simile ha aiutato l’Estoril, da tempo affermato nella massima serie portoghese, a competere per un posto in Europa League dopo essere passato sotto l’egida di un gruppo di squadre sostenute da David Blitzer, il dirigente di Blackstone che fa parte del consorzio che possiede il club della Premier League Crystal Palace.

Midtjylland, il campione danese, condivide un proprietario – un altro magnate del gioco d’azzardo, Matthew Benham, un ex collega di Bloom – e una filosofia con il Brentford FC, un’organizzazione basata sui dati appena promossa in Premier League.

E poi, ovviamente, ci sono i club che fanno parte della rete del City Football Group, incentrata sul Manchester City. Il record del gruppo è, nella migliore delle ipotesi, misto: sebbene abbia avuto successo nella Major League Soccer e in Australia, dove New York City FC e Melbourne City sono i campioni in carica — le sue iniziative europee sono state più complesse.

Il club belga del gruppo, il Lommel, rimane impantanato dalla parte sbagliata della seconda divisione nonostante un budget molto maggiore rispetto a molti dei suoi coetanei, e Girona, il suo avamposto spagnolo, è stato retrocesso dalla Liga nel 2019 e non è tornato. Troyes, la squadra francese che i proprietari del City hanno acquistato l’anno scorso, era promosso al primo tentativo, ma attualmente sta lottando contro retrocessione immediata.

Il rapporto di Union con Brighton non è così gerarchico. La profondità della conoscenza del gioco di Starlizard significa che i suoi metodi sono al di là della portata della maggior parte dei suoi rivali – “Sono impossibili da fare per le altre squadre”, ha detto Muzio – ma Muzio ha respinto l’idea che l’Unione sia una parte o tutta l’alimentazione , sorella o club partner.

“Siamo così indipendenti”, ha detto, prima di riferirsi a Bloom: “Tony è il proprietario di maggioranza, ma è così estraneo a Union. Lui non si immischia. Abbiamo la libertà di farlo come vogliamo farlo”.

Gran parte della metodologia a Brighton e Union è inevitabilmente la stessa, ha detto, radicata nel modo in cui Starlizard ha sempre lavorato, ma i club non condividono nulla oltre a questo. Finora, si è dimostrato più che sufficiente per riportare l’Unione, per il momento, all’apice del calcio belga con un’esperienza realizzata, affinata e lucidata in Inghilterra.

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