La pallacanestro maschile di Jackson State gioca sulla strada, dove sono i soldi


MILWAUKEE — Mentre novembre è passato a dicembre, la squadra di basket maschile della Jackson State University è arrivata per affrontare Marquette nella sua settima partita consecutiva in trasferta, giocata nel sesto stato diverso. I Tigers erano stati lontani dal loro campus del Mississippi per 17 dei 23 giorni dall’inizio della stagione. E il viaggio era tutt’altro che finito.

Per caso, i Tigers incontrarono il Rev. Jesse Jackson nell’hotel della squadra, dove li ammonì scherzosamente a giocare in difesa e disse “non lasciare che le tue gambe inizino a tremare come non hai mai giocato a basket prima”.

Non sembra un’esagerazione dire che Jackson è stato uno dei pochi volti familiari che i Tigers hanno incontrato nei primi due mesi della stagione. La Jackson State viaggia con misere finanze senza nemmeno una cheerleader. Solo una spolverata di parenti, amici ed ex alunni radicati sui Tigers contro Marquette. Come al solito, gli applausi più forti sono arrivati ​​dai giocatori stessi.

“Siamo sempre in 15 contro 15.000 di tutti gli altri”, ha detto Darrian Wilson, 23 anni, una guardia studentesca laureata.

È quasi impossibile per lo stato di Jackson e altri college e università storicamente neri della Southwestern Athletic Conference pareggiare partite casalinghe contro potenze del basket come Duke e Gonzaga e UCLA, che hanno poco da guadagnare a livello competitivo o finanziario sulla strada contro avversari minori. Una partnership tra la SWAC e la Conferenza Pac-12, a partire dalla prossima stagione, aiuterà ad alleviare questa disparità, almeno temporaneamente. Nel frattempo, la SWAC ha ribaltato il consueto meccanismo di finanziamento dello sport.

La maggior parte delle scuole rafforza i propri budget a casa con la vendita di biglietti, sponsorizzazioni aziendali e vendite di concessioni. Jackson State e le altre squadre nella sua conferenza cercano finanziamenti supplementari in viaggio, viaggiando per la maggior parte o tutte le loro partite non in conferenza per giorni di paga garantiti per aiutare a rafforzare alcuni dei più piccoli budget atletici nella Divisione I della NCAA

In effetti, i loro avversari di alto profilo cercano di affittare le vittorie, mentre le squadre SWAC alleviano il dolore delle sconfitte regolari con vincite che vanno da $ 60.000 a oltre $ 100.000 a partita.

Marquette ha offerto a Jackson State più di un frammento di musica polka, la possibilità di giocare contro una squadra di tornei NCAA perenne, un pubblico televisivo nazionale e un campo che condivide con il campione NBA Milwaukee Bucks. Ha anche preso a calci circa $ 150.000, che includevano fondi per pagare le spese di volo e alloggio dei Tigers, secondo l’allenatore dello Stato di Jackson, Wayne Brent, e i funzionari di Marquette.

Oltre a studiare e giocare per le loro squadre, i giocatori di basket della SWAC hanno l’ulteriore responsabilità di raccogliere fondi. Brent, il suo staff e il suo team sembrano lucidi e pragmatici su questi ruoli complicati.

I viaggi prolungati possono essere un’avventura e un’esperienza di legame. Texas Southern of the SWAC ha vinto due tornei NCAA play-in e, all’inizio di questo mese, ha sconfitto la Florida, classificandosi ventesimo. Ma il viaggio può anche essere una fatica fisica, mentale e accademica. Nel 2019, un altro team SWAC, Mississippi Valley State, perso in Utah per 94 punti — il più grande margine di sconfitta di sempre in una partita di Division I.

“È necessario per generare entrate”, ha detto del viaggio Cason Burk, 33 anni, capo allenatore associato di Jackson State ed ex giocatore che gestisce la pianificazione della squadra. “Penso che gli aspetti negativi superino gli aspetti positivi. Ma deve essere fatto. Come giocatore, devi vederlo come un distintivo d’onore. Lo sto facendo per una situazione più grande di me”.

L’ultima partita in trasferta non-conference di Jackson State, contro Stephen F. Austin il 21 dicembre, è stata cancellata a causa del coronavirus, ma la sua gara d’esordio casalinga mercoledì contro il Southeastern Baptist College era ancora in programma. I Tigers (2-9) hanno viaggiato per giocare 11 cosiddette “partite garantite” – più di un terzo della stagione regolare. Il lungo viaggio su strada fino a novembre e gran parte di dicembre ha contribuito con circa 800.000 dollari al fondo sportivo generale dello stato di Jackson, ha detto Brent. Sarebbe circa un decimo delle entrate sportive della scuola, secondo gli ultimi dati disponibili.

UN Banca dati USA Today per l’anno fiscale 2019-20 ha indicato che le entrate atletiche dello Stato di Jackson erano $ 8.300.756, che si sono classificate al 223 ° posto tra 230 università pubbliche della Divisione I ed erano tutt’altro che un errore di arrotondamento rispetto alle entrate di $ 391.769.609 dell’Università dell’Oregon.

Charles McClelland, il commissario SWAC, ha affermato che viene affermato frequentemente e in modo impreciso che i “giochi di garanzia” sono necessari per la sopravvivenza del basket e di altri sport nelle scuole congressuali. “Non stiamo vendendo le nostre anime al diavolo per avere un programma di atletica”, ha detto McClelland.

In effetti, lo SWAC guida regolarmente la suddivisione del campionato di calcio nella partecipazione al calcio. Ma durante la stagione di basket 2019-20, la lega ha registrato una media di meno di 1.600 spettatori per partita casalinga, classificandosi al 29° posto tra le 32 conferenze della Divisione I. McClelland ha affermato che ha più senso dal punto di vista finanziario viaggiare per “partite garantite” nella prima parte della stagione piuttosto che perdere soldi giocando in casa.

Brent ha affermato che senza fondi supplementari, i suoi giocatori non avrebbero probabilmente l’attrezzatura normalmente disponibile per le squadre della Divisione I; più voli e meno viaggi in autobus e confortevoli soggiorni in hotel. Porta via i soldi, ha detto, i Tigers starebbero “in un hotel per $ 70 a notte” e mangeranno da McDonald’s.

“Non voglio McDonald’s”, ha detto il professor Brent, 54 anni, che è alla sua nona stagione alla Jackson State, indossa papillon durante le partite e ha un master in salute e prestazioni umane. “E i bambini non lo vogliono.”

Ricorda ai suoi giocatori che stanno meglio dei “ragazzi a casa senza borsa di studio che vorrebbero poter giocare nell’arena dei Bucks su CBS”. E hanno sempre la possibilità di attirare l’attenzione di uno scout professionista che è venuto a vedere l’altra squadra. “Ci vuole solo un ragazzo per vederti”, ha detto Brent.

In questa stagione, due delle matricole dei Tigers e uno studente manager hanno preso il loro primo volo. Giochi contro scuole con ricche tradizioni come Marquette e Indiana, cinque volte campione NCAA, hanno offerto ampia visibilità in arene di prima classe davanti a un vasto pubblico televisivo, offrendo anche la possibilità di misurarsi con giocatori altamente reclutati delle squadre avversarie.

Dyllan Taylor, 22 anni, una guardia laureata, tiene una fotografia sul suo smartphone di se stesso mentre guida per un layup contro l’Indiana a novembre. “È una foto che incornicerai”, ha detto, convinto che “può giocare con chiunque, indipendentemente dalla scuola”.

Ma il compromesso può essere l’usura sul corpo, il morale e la fiducia. I voli da e per Jackson richiedono collegamenti attraverso Dallas o Atlanta. Durante il viaggio di apertura della stagione all’Università dell’Illinois, un cambiamento di programmazione della compagnia aerea in ritardo ha costretto i giocatori di Jackson State a dividersi su due voli diversi che sono atterrati in città separate. Il viaggio è durato 14 ore. I Tigers hanno giocato la notte successiva e si sono svegliati alle 3:30 del mattino seguente per prendere un altro volo.

“Ogni partita sembra durare tre giorni”, ha detto Wilson, la guardia.

I viaggi costanti per il primo terzo della stagione hanno aggiunto urgenza a ogni situazione, dalla protezione dalle allergie alle noci nei dessert dell’hotel all’assicurarsi che i quattro giocatori non vaccinati contro il coronavirus fossero testati ogni 72 ore. Era difficile esercitarsi regolarmente. Chris Freeman, 23 anni, guardia/attaccante, ha lottato per la riabilitazione dopo un intervento chirurgico al ginocchio. Chance Moore, 23 anni, una guardia, aveva due bambini piccoli a Jackson che volevano sapere quando sarebbe tornato a casa.

“Essere lontano, è difficile”, ha detto.

Il 30 novembre, i Tigers erano in parità con Marquette all’intervallo, solo per appassire contro un press e alla fine perdere di 29 punti.

“Hai finito la benzina”, ha detto Brent alla sua squadra.

Il 1 dicembre, i giocatori si sono incontrati per colazione, poi hanno avuto una sala studio obbligatoria nel pomeriggio.

“Due ore, nessuno esce dalla stanza”, ha detto ai giocatori Fredrick Hadley, consigliere accademico dello stato di Jackson.

Crunch Week, la chiamava. Una partita su strada in tre giorni allo stato dell’Illinois doveva essere seguita da un viaggio a casa per gli esami finali.

Cinque giocatori dello stato di Jackson sono studenti laureati. Un altro, la guardia Jonas James III, 23 anni, si sarebbe laureato il 10 dicembre. Supponendo che la squadra sarebbe stata in viaggio, non aveva ordinato il suo berretto e la toga. Ma durante l’aula studio si è reso conto che la squadra non sarebbe partita per il suo prossimo road trip non congressuale fino all’11.

“Sarebbe una bella foto, tu che corri per l’aeroporto con indosso il berretto e la toga per prendere un volo”, ha detto Hadley.

Più tardi quel giorno, i Tigers si presero una pausa, visitando un centro commerciale e assistendo a una partita dei Bucks contro gli Charlotte Hornets. Il 2 dicembre, la squadra ha lasciato Milwaukee con un viaggio di quattro ore in autobus per lo stato dell’Illinois. La mattina dopo è seguita una riunione di gruppo. La fatica era evidente negli sbadigli nella sala conferenze.

“Ho perso novembre”, ha detto Brent mentre guardava il video dello stato dell’Illinois a colazione. “Non so dove sia andato. Ero lì per il Ringraziamento, ma non c’ero”.

Durante una seconda sala studio, Ken Evans Jr., 20 anni, una guardia, ha afferrato il suo iPad e ha piegato la sua cornice di 6 piedi e 5 pollici sotto il battiscopa di un tavolo di brocche d’acqua, cercando la privacy per lavorare su un progetto di gestione. Solo le sue scarpe da ginnastica spuntavano.

“Non posso avere distrazioni”, ha detto.

Nel pomeriggio del 4 dicembre, Jackson State è arrivato alla Redbird Arena allo stato dell’Illinois di buon umore. La mattina dopo, stavano tornando a casa per sei giorni per gli esami finali. “Sarà come Natale”, ha detto Moore. “Mi sveglierò felice come l’inferno.”

I genitori della guardia matricola Coltie Young avevano guidato per nove ore da Starkville, Mississippi, per sostenere il figlio e i suoi compagni di squadra. Il piano di gioco di Jackson State era simile a quello contro Marquette. Conserva le gambe stanche. Gioca in difesa soffocante. Mantieni il punteggio negli anni ’60 o nei bassi anni ’70. Questa volta il piano ha funzionato. I Tigers mantennero lo stato dell’Illinois quasi 30 punti al di sotto della loro media di punteggio e vinsero 61-55.

Mentre i giocatori festeggiavano in uno spogliatoio angusto, Brent ha detto loro: “Non c’è vittoria migliore che vincere una partita garantita in trasferta”.

Ci attendeva un tour di tre partite nell’Iowa, ma prima ci attendevano sei giorni rari e gloriosi a casa. L’autobus della squadra doveva lasciare l’hotel alle 4 del mattino, ma Taylor, la guardia laureata, ha scherzato sul fatto che potrebbe non essere necessario.

«Correremo all’aeroporto», disse.

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