Il telescopio spaziale James Webb si prepara finalmente al lancio

Più recentemente, alcuni astronomi e astrofisici hanno sostenuto che la NASA dovrebbe rinominare il suo nuovo osservatorio di punta. In un pezzo di opinione di marzo in Scientifico americano, quattro scienziati hanno sostenuto che negli anni ’60 il suo omonimo era a conoscenza, se non complice, delle politiche “allarmare la lavanda” all’interno del governo federale, inclusa la NASA. Analogamente alla “paura rossa” anticomunista, queste politiche hanno allontanato molti lavoratori LGBTQ dai loro lavori presso le agenzie federali.

Quegli autori, così come più di altri 1.700 in un online petizione che era circolato in seguito alla pubblicazione di quel pezzo d’opinione, chiedeva di rinominare il telescopio. Le loro obiezioni hanno spinto la NASA a condurre un’indagine interna a giugno. L’agenzia non ha rilasciato i risultati di quella sonda, ma il 27 settembre, l’attuale amministratore della NASA Bill Nelson ha inviato una breve dichiarazione ad alcuni notizia punti vendita: “Al momento non abbiamo trovato prove che giustifichino la modifica del nome del telescopio spaziale James Webb.”

“Penso che la NASA avrebbe potuto fare molto meglio con le sue promesse di trasparenza”, afferma Sarah Tuttle, astronomo dell’Università di Washington e uno degli autori dell’editoriale. “Spero certamente che in futuro la NASA consideri l’idea di istituire un processo comunitario mentre chiamiamo e lanciamo missioni di punta più entusiasmanti”. Lei e altri scienziati spaziali lamentano il nome di James Webb come una sfortunata distrazione dalla scienza che il telescopio consentirà; hanno proposto alternative come il telescopio spaziale Harriet Tubman e il Telescopio spaziale semplicemente meraviglioso.

“Il nostro obiettivo dovrebbe essere l’enorme potere di questa straordinaria struttura sulla quale le persone hanno lavorato per tutta la loro carriera. Impantanarsi con un elemento di controversia non è un bene per chiunque sia coinvolto”, afferma Caitlin Casey, un’astronoma dell’Università del Texas ad Austin che coordina la collaborazione COSMOS-Web. Questo gruppo ha cambiato il nome del proprio programma di ricerca da COSMOS-Webb e Casey ora si riferisce al telescopio solo con il suo acronimo.

Ora che il il telescopio è finalmente arrivato, tutti sono eccitati e nervosi concentrati sul suo lancio. Un piccolo singhiozzo che ha coinvolto lo strumento per collegare il telescopio alla parte superiore del razzo e un problema di comunicazione tra l’osservatorio e il sistema del veicolo di lancio, ha ritardato il lancio, precedentemente previsto per il 18 dicembre.

Supponendo che il lancio vada secondo i piani, gli astronomi dovranno attendere circa sei mesi prima che il più grande regalo di Natale della scienza spaziale si apra e inizi a testimoniare nuove meraviglie cosmiche. In primo luogo, gli ingegneri della NASA e i loro colleghi internazionali devono seguire un processo passo dopo passo ogni ora per aprire il telescopio, spostarlo in posizione, raffreddarlo e controllare ogni parte di ogni strumento, afferma Mather. Si aspetta che le osservazioni scientifiche inizino entro l’inizio dell’estate.

Hubble, che vola in un’orbita terrestre bassa, ha avuto bisogno di frequenti interventi di manutenzione da parte degli astronauti nel corso degli anni e, di recente, è stato soggetto a problemi hardware. Per JWST, non ci possono essere riparazioni nello spazio perché sarà così lontano. Poiché nessuno può arrivare a JWST con un cacciavite, gli ingegneri devono sperare che tutti i loro sistemi di test e backup siano sufficienti. Hanno anche sviluppato metodi per regolare il telescopio a distanza, quando necessario. Ad esempio, gli scienziati a terra possono allineare con precisione gli specchi del telescopio, ciascuno collegato a sette motori meccanici.

Gli astronomi credono che il JWST non porterà solo benefici alla scienza, ma sarà un vantaggio per comunicare quella conoscenza alle persone curiose di mondi lontani, della vita delle stelle e dell’inizio dell’universo. “Penso che le immagini saranno iconiche e trasformative quanto quelle di Hubble, se non di più”, afferma Casey. “Sarò davvero entusiasta di vederli e penso che il pubblico ne sarà davvero affascinato”.


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