Come un acquario raccoglie creature curiose dagli abissi

Ci sono due tipi di persone a bordo della nave da ricerca Rachel Carson: Ci sono io, piuttosto malato e che trascorro una buona quantità di tempo sul ponte cercando di tenere d’occhio l’orizzonte ondeggiante, e ci sono gli scienziati che si occupano del veicolo telecomandato che penzola sotto di noi. Seduto su una sedia con un joystick sul bracciolo, circondato da monitor luminosi in una stanza altrimenti buia, un pilota guida il robot delle dimensioni di un SUV attraverso una galassia di vita: piccoli pesci, crostacei che nuotano liberamente, meduse e altre creature gelatinose che schizzare via, fermandosi ogni tanto per cancellare qualcosa dalla lista della spesa di una specie.

Gli scienziati del Monterey Bay Aquarium e del suo associato Monterey Bay Aquarium Research Institute sono alla ricerca metodica di esemplari per una nuova mostra, In profondità, apertura in primavera. Sarà caricato con animali estremamente fragili, raramente visti, tenuti in salute in sistemi di supporto vitale che gli acquariofili hanno impiegato anni per perfezionare. “Alcuni di loro li chiamiamo ‘carta velina bagnata’”, dice Wyatt Patry, un acquariofilo anziano, parlando della specie che stanno cercando. “Lo tocchi semplicemente con il dito e inizia a lacerarsi. Alcuni degli animali sono così delicati”.

Video: Matt Simon

Siamo a circa un’ora dalla città costiera californiana di Moss Landing, dove il fondale marino degrada drammaticamente, aprendo una vasta area della colonna d’acqua sotto di noi. Non appena abbiamo parcheggiato su questo punto, il ponte si è animato di operai, che hanno usato una gru per abbassare dolcemente il veicolo telecomandato Ventana in acqua. Seguendo un cavo che impedisce al robot di fuggire e dà al pilota il controllo in tempo reale, la macchina si è immediatamente tuffata ed è scomparsa.

Ora a circa 1.600 piedi, il ROV inizia a raccogliere gli animali in due modi: tramite tubi e per aspirazione. Per utilizzare i tubi, il pilota spinge uno dei due bracci meccanici verso un campione. Ciascuno brandisce tubi trasparenti, orientati verticalmente. Una volta che un animale scivola all’interno di un tubo, le porte su entrambe le estremità si chiudono, intrappolandolo all’interno.

Video: © 2021 MBARI

Nel video qui sopra, il robot sta usando un tubo per raccogliere una gelatina di pettine da ombrello, Thalassocalyx incostante. Le gelatine a pettine sono davvero gelatinose, da qui la cura presa qui, ma in realtà non sono meduse. Hanno tentacoli, ma invece di essere tempestati di cellule urticanti, le appendici sono appiccicose per catturare le prede.

Video: © 2021 MBARI

Ecco la raccolta di un’altra gelatina a pettine, con notevoli tentacoli e brillanti lampi di colore, probabilmente appartenente a un nuovo genere (la classificazione sopra le specie) che non è stato formalmente descritto dai ricercatori. “Non ne sappiamo assolutamente nulla”, afferma Patry. “Non sappiamo cosa mangia; non sappiamo chi lo mangia. Quindi questo è davvero misterioso.”

Video: © 2021 MBARI

Questa gelatina a pettine del binario del treno sta producendo uno spettacolo di luci. Ma il lampeggio non è quello che pensi. La bioluminescenza è ovunque nelle profondità: gli animali brillano di batteri simbionti, ad esempio, per attirare prede o compagni. Il colore della gelatina di pettine invece deriva da minuscole strutture simili a peli, chiamate ciglia, che spingono la creatura, e solo noi può vederlo: la luce brillante del ROV si riflette effettivamente sulle ciglia battenti. Nell’oscurità tipica di questa parte dell’oceano, non ci sarebbe alcun colore visibile.

Video: © 2021 MBARI

Il video sopra mostra il secondo metodo di raccolta del ROV, che utilizza un imbuto con una delicata potenza di aspirazione per animali in grado di sopportare un po’ più di manipolazione rispetto alle delicate gelatine a pettine. Il pilota deve solo portare l’imbuto fino a questa medusa da golf, e l’aspirazione fa il resto. Dopo aver attraversato l’imbuto, l’animale viene trasportato in un contenitore nella pancia del robot.

Video: © 2021 MBARI

Ecco un sifonoforo dell’albero di Natale. Come le gelatine a pettine, i sifonofori sono gelatinosi ma non meduse. Sono idrozoi, costituiti da unità con funzioni diverse che si uniscono per formare un animale coloniale. Si cloneranno molte volte, con alcune specie che si estendono per 100 piedi di lunghezza.

Video: Matt Simon

Una volta che questi esemplari sono stati fissati, il pilota porta il ROV in superficie a fianco del Rachel Carson, e l’equipaggio lo afferra con la gru. Patry e gli altri scienziati si precipitano dentro e scaricano i tubi di raccolta, portandoli in una piccola capanna sul ponte. Trasferiscono con cura i campioni in contenitori di plastica, che poi vanno in dispositivi di raffreddamento.

Video: Matt Simon

Due ore dopo, mentre ci attracchiamo a un molo, stanno di nuovo portando gli animali a un furgone in attesa per il trasporto all’acquario, dove gli esemplari saranno molto più felici con sistemi di supporto vitale adeguati.

Video: Matt Simon

Potresti chiederti: se i subacquei umani ottengono le curve quando salgono da poche centinaia di piedi di profondità troppo velocemente, c’è qualche danno nel portare questi animali da 1.600 piedi? È interessante notare che stanno bene. E una volta arrivati ​​all’acquario, i loro display sono stati abbinati alla pressione dell’acqua, alle temperature e alla salinità a cui gli animali sono abituati. Gli acquariofili inoltre fanno passare l’acqua attraverso speciali membrane che rimuovono quasi tutto il suo ossigeno, replicando l’ambiente a basso contenuto di ossigeno che le creature un tempo chiamavano casa.

È un ambiente che gli scienziati cercano disperatamente di capire, poiché gli oceani si trasformano sotto la pressione del cambiamento climatico. Proprio come fanno le piante sulla terra, le alghe fotosintetiche note come fitoplancton assorbono l’anidride carbonica e vengono a loro volta mangiate dagli animali, che espellono pellet ricchi di carbonio che scendono sul fondo del mare. Il carbonio viene quindi estratto dall’atmosfera e rinchiuso nelle profondità, ma gli scienziati non sanno come ciò potrebbe cambiare mentre i mari si riscaldano e si acidificano.

“Ovviamente, incasinare quel pozzo di carbonio potrebbe essere catastrofico”, afferma Patry. “Una delle cose che mettiamo in evidenza nella mostra è la profonda-mare minerario, che ha un potenziale piuttosto catastrofico in diversi modi”. Le attrezzature minerarie possono smuovere i sedimenti fini sul fondo del mare, generando grandi pennacchi che salgono lungo la colonna d’acqua. “Eliminerà praticamente tutto ciò che è gelatinoso e sensibile a questo”, dice Patry.

Video: © 2021 MBARI

Questo video mostra il ROV in acque incontaminate, caricato con piccole macchie di detriti bianchi, certo, ma quelle sono creature impegnate a trasformare quel carbonio in pellet che affondano. Non sono in alcun modo adattati per sopravvivere a nuvole di letame che si infiltrano nel loro habitat. “Come se uccidere i trasformatori di carbonio non fosse già abbastanza grave, stai potenzialmente bloccando la luce da alcune delle aree meno profonde”, afferma Patry. Ciò rende le alghe fotosintetiche meno produttive. “Ora stai iniziando a pasticciare con l’assorbimento diretto del carbonio da parte dell’oceano, in particolare le zone ad alta produttività”.

Una spedizione come questa è sia un modo per raccogliere esemplari per la visualizzazione pubblica sia per comprendere meglio questi organismi, per imparare “chi vive nelle profondità, cosa stanno facendo nelle profondità e quale ruolo svolgono nell’ecosistema”, afferma Patty. “Ogni opportunità che si ottiene in questo modo è preziosa per la scienza”.


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