Le prime storie dell’NBA: stelle scomparse, grandi tori, Jokic


Dopo due stagioni che sono state drammaticamente interrotte dalla pandemia di coronavirus, l’NBA pensava che quest’anno stesse tornando a una versione normale. Invece, un’ondata di contagi nelle ultime settimane ha avuto un forte impatto su turni e orari, provocando rinvii di gioco e mettendo da parte giocatori chiave.

Prima di allora, però, sul campo avevano iniziato a emergere diverse trame chiave.

Golden State e Phoenix si sono affermate come le migliori squadre della Western Conference, mentre i Lakers, carichi di ex All-Stars, hanno faticato a trovare la loro strada. E anche se gli infortuni hanno ostacolato i Nuggets come squadra, il loro lungo uomo Nikola Jokic ha cercato di vincere di nuovo il Most Valuable Player Award.

I Chicago Bulls hanno dimostrato di essere dei contendenti sorprendenti con una squadra di ex scartati che hanno giocato brillantemente insieme. In Oriente, solo i Nets hanno un record migliore dei Bulls, nonostante abbiano giocato senza Kyrie Irving finora in questa stagione.

Mentre l’assenza di Irving ha a che fare con il suo stato di vaccinazione, altre due star sono uscite per motivi legati al contratto: John Wall di Houston e Ben Simmons di Philadelphia. Il modo in cui le loro situazioni si risolvono potrebbe avere conseguenze sul modo in cui i giocatori e le squadre risolvono i conflitti in futuro.

Con il giorno di Natale – quello che alcuni considerano l’inizio non ufficiale della stagione NBA – incombente, ecco uno sguardo a tre importanti storie finora in questa stagione.

Anche prima che le squadre iniziassero a sostituire i giocatori per far fronte alle assenze legate al Covid, in questa stagione mancavano alcuni grandi nomi.

C’è, ovviamente, la telenovela a Philadelphia, dove Ben Simmons ha chiesto… ha chiesto? — uno scambio dei 76ers durante l’estate. Ne seguì uno stallo prima che Simmons, tre volte All-Star e playmaker titolare della squadra, facesse un paio di cameo durante gli allenamenti precampionato. I 76ers lo hanno successivamente sospeso per condotta dannosa per la squadra. Daryl Morey, direttore generale dei 76ers, ha detto che scambierà Simmons solo per un “fattore di differenze” ed è stato chiaramente metodico nel suo approccio alla valutazione delle offerte.

A Houston, i Rockets sono in fase di ricostruzione e John Wall non rientra nei loro piani. Wall ha dichiarato a settembre che lui e i Rockets hanno concordato che non avrebbe giocato mentre la squadra cercava una nuova squadra per lui. Ma Wall ha 31 anni con un tendine d’Achille riparato chirurgicamente e il suo contratto oneroso include un’opzione per il giocatore del valore di oltre 47 milioni di dollari la prossima stagione. La ricerca di un partner commerciale continua.

E a New Orleans, i Pelicans stanno ancora aspettando il ritorno di Zion Williamson in campo, un tema che è diventato fin troppo familiare ai fan. Dopo aver subito un intervento chirurgico fuori stagione per riparare una frattura al piede destro, Williamson ha subito una serie di battute d’arresto. Il suo programmato ritorno agli allenamenti questo mese è stato affondato quando ha riportato dolore al piede. L’imaging medico in seguito ha rivelato una “regressione” nel processo di guarigione, che ha portato il team ad abbandonare qualsiasi tipo di timeline mirata. Rimane in panchina a tempo indeterminato.

Da sano, Williamson è stato uno dei giovani giocatori più dinamici della lega. La scelta assoluta n. 1 nel draft 2019, è stato nominato nella sua prima squadra All-Star la scorsa stagione. Ma è apparso in appena 24 partite da rookie a causa di una lesione al menisco del ginocchio destro, e ora ha giocato solo 85 partite in carriera mentre ne mancano più di 90. Senza Williamson, un attaccante che è alto 6 piedi e non particolarmente magri, i Pelicans hanno lottato per uno dei peggiori record del campionato.

La stagione di rinascita dei Chicago Bulls è stata interrotta la scorsa settimana quando un focolaio di coronavirus ha mandato 10 dei loro giocatori nei protocolli sanitari della lega e l’NBA ha rinviato due delle loro partite.

Sono tornati a giocare domenica, ancora sfiniti, in una partita contro i Lakers, e sono tornati subito a vincere.

I Bulls sono stati guidati da DeMar DeRozan, la cui enfasi sui jumper di fascia media lo ha portato a essere trattato come una reliquia. DeRozan ha una media di 26,8 punti a partita in questa stagione, classificandosi quinto in campionato. Ha perso 10 giorni dopo aver inserito i protocolli di coronavirus con quello che ha detto ai giornalisti a Chicago era un caso asintomatico.

Mentre era fuori, i Bulls si sono affidati maggiormente alla guardia Lonzo Ball, che ha fornito assist sbalorditivi per tutta la stagione e sta gestendo magnificamente l’attacco della squadra. Chicago ha recentemente perso una scelta del secondo turno dopo che la NBA ha concluso che i Bulls avevano manomesso per firmare Ball in free agency durante l’estate. Ma quella penalità potrebbe valerne la pena: Ball sta tirando meglio che mai, soprattutto dalla distanza da 3 punti, dove ha realizzato più del 40 percento dei suoi tiri.

Zach LaVine, che inizia in guardia al fianco di Ball, ha avuto una produzione statistica quasi identica a quella di DeRozan, inclusa una media di 26 punti a partita. Nel frattempo, il centro Nikola Vucevic ha una media di rimbalzi a doppia cifra.

Fuori dalla panchina, Alex Caruso ha cambiato le partite con la sua intensità difensiva e ha una media di due recuperi a partita, il secondo migliore in campionato. La difesa di Caruso è ciò che gli è valso un colpo in NBA per cominciare.

Il successo finora è un gradito cambiamento per una franchigia che non partecipa ai playoff dal 2017. I Bulls hanno raggiunto le finali della Eastern Conference nel 2011, guidati da Derrick Rose e Joakim Noah.

Non giocheranno con le squadre principali a Natale, perché pochi hanno visto arrivare questo inizio. Ma avranno molte possibilità per dimostrare di essere tra i migliori del campionato.

Nikola Jokic non può saltare particolarmente in alto o muoversi così velocemente. Raramente è il giocatore più muscoloso in campo.

Ma Jokic sta vivendo la migliore stagione della NBA Mentre giocatori come Kevin Durant, Stephen Curry, Giannis Antetokounmpo e LeBron James sono spesso citati come i migliori candidati per indossare la corona di miglior giocatore in questa era, Jokic li sta superando tutti. In qualche modo sta giocando anche meglio della scorsa stagione, quando ha vinto il Most Valuable Player Award.

Per il contesto, esplora i suoi numeri avanzati: entrando questa settimana, Jokic era a 0,312 quote di vincita per 48 minuti, una misura di quante vittorie possono essere attribuite a un giocatore. Il suo era il migliore del campionato, e con un ritmo per essere il 10° miglior risultato nella storia dell’NBA. Un altro numero: la valutazione dell’efficienza del giocatore di Jokic, una misura dei contributi al minuto, era 34.22 entrando questa settimana, la più alta del campionato. È stato anche migliore in fase difensiva.

Quando guardiamo Jokic giocare a basket, non stiamo solo vedendo uno dei migliori NBA nel suo periodo migliore. Stiamo guardando uno dei migliori giocatori degli ultimi 30 anni. Ma non ha fatto parte di molte chiacchiere da MVP in questa stagione. Dopo la corsa di Denver alle semifinali della Western Conference della scorsa stagione, i Nuggets sono rimasti impantanati intorno a .500 per la maggior parte di questa stagione, in gran parte perché due dei loro migliori giocatori, Jamal Murray e Michael Porter Jr., sono stati feriti.

Peccato, perché quando Jokic è sul pavimento, i Nuggets sono statisticamente tra le migliori squadre della NBA. Quando non lo è, sono tra i peggiori su entrambe le estremità del pavimento. È difficile essere più prezioso di così.

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