Buck Showalter presentato come manager dei Mets


Nella maggior parte degli altri anni, il primo ordine del giorno di Buck Showalter dopo aver rilevato una nuova squadra sarebbe stato chiamare i giocatori e inviare messaggi di testo. Nella bassa stagione del baseball, questo è il modo più semplice per iniziare a conoscere i giocatori prima che inizino gli allenamenti primaverili a metà febbraio.

Ma con lo sport congelato a causa di una disputa di lavoro in cui la Major League Baseball ha bloccato i giocatori, Showalter non è autorizzato a entrare in contatto con i giocatori, né i funzionari del club in nessuna squadra. Ma ciò non significa che Showalter, il manager più esperto dei Mets da un po’ di tempo, non abbia già iniziato a pianificare la prossima stagione.

Martedì pomeriggio, durante una video conferenza introduttiva con i Mets, Showalter ha affermato di aver parlato con il suo allenatore di pitching, Jeremy Hefner, della possibilità di un allenamento primaverile abbreviato se il blocco dovesse sanguinare nel calendario del baseball programmato.

“Dobbiamo prepararci per un breve allenamento primaverile, e questa sarà una sfida”, ha detto Showalter, che ha allenato i crosstown Yankees durante lo sciopero dei giocatori 1994-95, che ha concluso la stagione 1994 in anticipo e ha ritardato l’inizio della stagione 1995.

“La parte relativa alla comunicazione, che raggiungerà molto rapidamente”, ha continuato. “L’onere di farlo è su di noi. Voglio rendere il percorso dei giocatori il più semplice possibile. Ma preparare una squadra e un potenziale breve allenamento primaverile, vergogna per noi se non siamo preparati per questo quando accadrà.

“Di solito con il normale allenamento primaverile, hai un periodo tampone in cui sai se hai una battuta d’arresto con un braccio o una gamba dell’allenamento primaverile o qualsiasi altra cosa – una spalla dolorante – hai tempo per tornare e fare il inizio stagione”, ha aggiunto. “Ma se si accorcia la molla, quel tampone o quella rete di sicurezza non ci sarà”.

Showalter, 65 anni, ha parlato per quasi un’ora martedì ed è stato chiaro che ha molte intuizioni e idee su come gestire una squadra. Ha gestito oltre 3.000 partite di major league per quattro franchigie – gli Yankees, gli Arizona Diamondbacks, i Texas Rangers e i Baltimore Orioles – ed è stato nominato tre volte Manager dell’anno dell’American League.

I Mets, tuttavia, presentano una nuova sfida.

Showalter entra a far parte di un franchising che negli ultimi anni ha avuto la sua quota di fatturato, perdite e problemi. Ma una nuova era potrebbe essere l’alba per i Mets: hanno il più ricco proprietario di maggioranza nello sport (Steven A. Cohen), un nuovo direttore generale (Billy Eppler), $ 255 milioni di nuovi talenti che sono stati aggiunti questa off-season (lanciatore Max Scherzer, l’infielder Eduardo Escobar e gli outfielders Starling Marte e Mark Canha), e attualmente sfoggiano il libro paga più alto in MLB Tutto ciò viene fornito con l’aspettativa di Cohen che competeranno per un titolo delle World Series.

“Steve continua a eliminare scuse per cose che potremmo avere per cose che non possiamo fare”, ha detto Showalter. In seguito ha aggiunto sul suo compito da svolgere: “Non molto a parole. È una specie di situazione “mostrami”.

La sua descrizione del lavoro con i Mets, ha detto Showalter, “non è essere competitivo o cercare di vincere più partite di quante ne perdi, ma essere l’ultima squadra in piedi”. E l’intenzione non è quella di vincere le World Series solo una volta, ha aggiunto.

Un titolo delle World Series, però, è mancato nel curriculum di Showalter, oltre a un gagliardetto della lega. Solo il manager degli Houston Astros Dusty Baker (1.987 vittorie) e Gene Mauch (che ha allenato quattro club e ha avuto 1.902 vittorie) hanno vinto più partite nella storia della major league di Showalter (1.551) senza rivendicare un titolo delle World Series.

“Non è qualcosa che definirà la mia vita, ma posso dirti questo: mi sveglia ogni giorno adesso”, ha detto.

Dopo che il suo mandato di nove anni con gli Orioles si è concluso nel 2018 con una stagione di 115 sconfitte quando è iniziata la ricostruzione del roster, Showalter ha lavorato per MLB Network e YES Network come analista televisivo. Ha intervistato per lavori manageriali – come il posto vacante dei Los Angeles Angels che è andato a Joe Maddon quando Eppler era il loro GM – ma non ne ha ottenuto uno nuovo fino ad ora. In quei tre anni di assenza dalla panchina, il baseball è cambiato in molti modi, dall’ulteriore coinvolgimento dei front office alle strategie impiegate nei giochi, come l’uso degli apripista per iniziare le partite piuttosto che dei tradizionali lanciatori iniziali.

Per avere un’idea di cosa aspettarsi, Showalter ha detto di aver scelto il cervello dei manager di lunga data Tony La Russa dei Chicago White Sox, Maddon e Baker, due dei quali hanno avuto assenze dalla panchina prima di tornare.

“Non è che sono stato fuori per 10 anni”, ha detto Showalter. “Sono stato abbastanza connesso attraverso la televisione perché sono responsabile di 30 squadre invece di una. Ma sono ansioso di vedere. Lo affronterò con una mente aperta. Penso che tu debba fare alcune cose allo stesso modo, per quanto riguarda le cose che ti permettono di vincere una partita di baseball. È un gioco con incrementi di 90 piedi”.

Showalter ha detto che non vedeva l’ora di lavorare con il dipartimento di analisi dei Mets, che è stato notevolmente potenziato sotto Cohen. Sebbene Showalter sia nato in un’epoca in cui non era così diffuso, ha spiegato che aveva sempre abbracciato i dati e calcolato i numeri da solo. Con gli Orioles, ad esempio, hanno usato turni difensivi, ma ha detto che semplicemente non c’erano molti fondi per un dipartimento di analisi. Ha indicato sua moglie, che lo ha affiancato durante la conferenza stampa e indossava anche Mets blu come lui, come prova delle sue credenziali analitiche.

“Angela era solita fare grafici per me nella Florida State League su dove i ragazzi avrebbero colpito la palla”, ha detto Showalter del suo tempo come manager di una lega minore.

Ha aggiunto in seguito: “Se qualcuno pensa che tornerò in hotel o a casa e pensa che forse siamo stati battuti perché qualcun altro ha usato informazioni migliori o ha usato le informazioni meglio di noi o di analisi, non mi conosci ottimo. Sono sempre stato molto schizzinoso con le informazioni per colpa. E proprio come tutti gli altri, non ho un angolo. Ci sono molte persone intelligenti in questo gioco”.

Sandy Alderson, presidente dei Mets, ha detto che Showalter è arrivato “il più vicino possibile a chiunque nel baseball” per guadagnare un punteggio di 10 su 10 per questo lavoro. Quando Alderson era il direttore generale degli Oakland Athletics, disse di aver provato ad assumere Showalter come manager della sua squadra prima che Showalter optasse per il franchise di espansione Diamondbacks nel 1998.

“Non duri quanto Buck e non rimani così interessato a una persona che è stata fuori dai giochi per tre anni se quella persona non è stata adattabile, se quella persona non è stata curiosa, se quella la persona non si è evoluta con il gioco stesso”, ha detto Alderson.

Durante la sua conferenza stampa, Showalter ha anche parlato della necessità di responsabilità e di una buona cultura della clubhouse (“non c’è posto come questo quando lo fai bene”), la gioia di giocare nel grande mercato di New York (“la gente vive davvero e morire con tutto quello che fai là fuori, ed è divertente farlo, ma alcune persone scappano da questo”) e quanto gli sono piaciute le mosse fuori stagione di Cohen, Alderson ed Eppler.

Ad un certo punto, Showalter ha chiamato Marte ed Escobar come esempi di buone aggiunte ai Mets. Gli ufficiali di squadra non dovrebbero discutere pubblicamente dei giocatori durante il blocco. Showalter poi si corresse rapidamente.

“Ci sono quasi arrivato”, ha detto con una risatina. “E’ la prima volta che sbaglio, vero?”

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