Alex Ovechkin insegue il record di gol di Wayne Gretzky


I Washington Capitals hanno una tradizione negli spogliatoi per onorare le pietre miliari dei giocatori, guidati da Peter Laviolette, il loro allenatore. Quando qualcuno registra un assist degno di nota o segna il suo primo gol in carriera, Laviolette lo annuncia alla squadra e spesso distribuisce il disco per commemorare il momento.

Con Alex Ovechkin, Laviolette riesce a malapena a tenere il passo.

“È arrivato al punto in cui mi viene consegnato un pezzo di carta dopo la partita con un elenco di cose che ha appena fatto”, ha detto Laviolette all’inizio di questo mese, mentre Ovechkin si fa strada verso la vetta del record più prezioso dell’hockey. “C’è stata una partita la scorsa settimana in cui avevamo cinque cose e ne abbiamo buttata fuori una, solo per il tempo. È incredibile.”

Ovechkin, che ha compiuto 36 anni a settembre, non solo ha dominato i discorsi post-partita del suo allenatore, ma ha catturato l’attenzione dell’intera National Hockey League con una prima serie di gol e assist per dimostrare che l’ala sinistra robusta e di grande talento è ancora altrettanto brava come sempre, sempre il Grande 8.

Aveva 22 gol diretti alla pausa natalizia, iniziata presto quando la NHL ha sospeso il gioco fino alla prossima settimana a causa del coronavirus.

Ovechkin è un gol dietro il leader della lega Leon Draisaitl degli Edmonton Oilers, e i suoi 25 assist mettono Ovechkin terzo in punti dietro Draisaitl e il suo compagno di squadra degli Oilers Connor McDavid, ognuno dei quali ha 49. È solo il settimo giocatore con 17 20 goal consecutivi stagioni, ed è sulla buona strada per segnare 58 gol, che sarebbe il secondo più alto totale della sua straordinaria carriera di 17 anni, e il terzo più alto punteggio per qualsiasi giocatore di età superiore ai 30 anni.

E più recentemente, Laviolette ha onorato Ovechkin per aver legato Dave Andreychuk per il la maggior parte degli obiettivi di power play in carriera, 274.

Ma c’è un lista più grande su cui sale. Quest’anno, Ovechkin ha superato Marcel Dionne e Brett Hull nella lista degli obiettivi di carriera. Con 752, Ovechkin è a soli 15 gol dal passaggio di Jaromir Jagr per il terzo posto. Da lì, solo Gordie Howe, con 801 e 894 di Wayne Gretzky, sono in vantaggio.

“Non è nemmeno una domanda che mi passerà, e penso che sia fantastico”, ha detto Gretzky in un’intervista telefonica la scorsa settimana. “È sulla buona strada per 40 o 50 gol quest’anno, forse di più. Non c’è dubbio che alla fine batterà il record”.

In superficie, Gretzky e Ovechkin non potrebbero essere più diversi. Gretzky era una visione snella sul ghiaccio, il più grande regista di tutti i tempi con le sue ciocche bionde che scorrevano fuori dal suo casco Jofa, il vincitore di quattro Stanley Cup e nove trofei Hart come giocatore più prezioso, il tutto mentre accumulava punti totali incomprensibili per le squadre in cinque città.

Ovechkin, con la sua criniera ispida e ingrigita, il suo sorriso sdentato, la persona chiassosa e la struttura da linebacker (è ogni parte dei suoi 6-3, 240 libbre) è una forza più diretta, i cui lividi, stile di potere e tiro sfrigolante lo hanno aiutato ad accumulare tre trofei Hart e una Stanley Cup, il tutto in una città adorante, e lo hanno reso uno degli avversari più temuti del gioco.

“Ha un’aura sul ghiaccio”, ha detto TJ Oshie, compagno di squadra di Ovechkin ai Capitals. “È come uno squalo là fuori.”

In questo senso, Ovechkin e Gretzky sono abbastanza simili; ciascuno con una spinta competitiva senza pari e comprensione di ciò che serve per ottenere un disco oltre un portiere. Cinque anni fa, i due sono andati a cena da Nobu a Malibu, insieme alle loro mogli, a un summit di hockey organizzato da Sergey Kocharov, il vicepresidente delle comunicazioni di Capitals, che ha lavorato anche con Gretzky quando entrambi erano con i Phoenix Coyotes.

Durante il pasto, Ovechkin ha riempito Gretzky di domande.

“Quello che ho trovato davvero bello è che non mi chiedeva di segnare gol – non ha bisogno di chiederlo a nessuno”, ha detto Gretzky. “Voleva sapere come portare la sua squadra oltre il traguardo per vincere la Stanley Cup. È stato rinfrescante.”

La strana coppia rimane in contatto e Gretzky, come molti appassionati di hockey, si sintonizza regolarmente sulle partite dei Capitals a causa del suo apprezzamento per Ovechkin. Se Ovechkin fa qualche partita senza segnare, Gretzky manda dei messaggi di supporto, ricordando al robusto russo che i gol arriveranno, ea volte a grappoli.

“Sono il suo più grande fan”, ha detto Gretzky, i cui 2.857 punti in carriera lo hanno portato a 936 di vantaggio su Jagr al secondo posto e 1.490 a Ovechkin.

Ma il record di goal in carriera, proprio come il record di fuoricampo nel baseball, è tra i marcatori più apprezzati e facilmente identificabili negli sport. Il marchio di Gretzky dell’894 una volta era considerato insormontabile. Ma Ovechkin potrebbe salire oltre i 900.

Quando gli viene chiesto, Ovechkin di solito dice che “non si sa mai” cosa accadrà domani. Ma quella voglia insaziabile di segnare lo ha alimentato sin da quando era un ragazzo. Quando aveva 12 anni e giocava nelle juniores russe per la Dinamo Mosca, Ovechkin arrivò all’ultima partita di quella stagione con 53 gol.

“Prima della partita mio padre mi ha detto che Pavel Bure deteneva il record con 57 gol”, ha ricordato Ovechkin, poi ha mostrato il suo famoso sorriso. “Ho segnato sei gol e ho chiuso con 59. Non si sa mai”.

Ovechkin ha guidato la NHL in gol per un record di nove volte. Molti dei suoi conteggi sono arrivati ​​tramite il suo tiro a segno balistico e una volta, ma altri attraverso colpi di polso, tap-in, rovesci, abili manovre di maneggio del bastone e persino un pazzesco rovescio, sopra la sua testa, mentre scivolando sulla schiena, contro i Coyote di Gretzky, seguita da una delle sue celebrazioni esuberanti e distintive.

“Ho sempre amato segnare”, ha detto Ovechkin. “Ricordo quando ero un bambino, amavo la competizione per vedere dove eri in classifica, gol, assist, punti, qualunque cosa”.

Ma distinguendolo da tutti gli altri grandi, Ovechkin è forse il marcatore d’élite più fisico che il gioco abbia mai visto. È disposto a controllare ed essere controllato, come Howe e Brett Hull, ma a volte Ovechkin lo cerca.

Dei migliori marcatori dal 2005-06, l’anno in cui ha fatto irruzione in campionato dopo essere stato scelto come numero 1 nel 2004 (quella che avrebbe dovuto essere la sua stagione da rookie è stata annullata da una serrata), Ovechkin non solo ha 200 gol in più di Sidney Crosby , Steven Stamkos, Eric Staal e Evgeni Malkin, ha ben oltre 2.000 successi in carriera in più di tutti loro. (Secondo le statistiche della rete NHL, Ovechkin ha avuto oltre 3.160 contatti fino a novembre e nessuno degli altri ne ha avuti nemmeno 1.000).

Lui ha 42 risultati in questa stagione, tanti quanti i suoi rivali McDavid e Draisaitl messi insieme.

Oshie ha ricordato come una volta ha sopportato l’urto di uno schiacciante assegno di Ovechkin quando Oshie ha suonato per i St. Louis Blues, paragonandolo all’essere investito da un camion.

“Ci sono un certo numero di grandi marcatori in campionato”, ha detto. “Nessuno di loro colpisce come fa Ovi. È ciò che lo rende così grande. È un mostro”.

Come compagno di squadra, Oshie sente la fisicità di Ovechkin in altri modi. Ci sono i prepartita colpi di petto nel corridoio, quando l’ala rumorosa e socievole si fa avanti per la partita. I momenti più pericolosi per i compagni arrivano quando uno di loro segna.

“Una volta mi ha abbracciato così forte che ero tipo, ‘OK, ho bisogno di vedere l’allenatore”, ha detto Oshie. “È come un cucciolo di due anni che non sa quanto è grande.”

Ovechkin non vola più attraverso la pista radendo al suolo i difensori tutte le volte che faceva una volta. Ora sceglie i suoi posti. In una recente partita contro Chicago, i Capitals erano letargici fino a quando Ovechkin ha appiattito Connor Murphy all’inizio del secondo periodo, cambiando lo slancio. Durante l’intervallo, Laviolette ha informato la squadra che se la loro superstar fosse stata così fisica, tutti gli altri avrebbero potuto fare lo stesso.

“Sembrava il vecchio Ovi”, disse Laviolette. “Lo porta ancora quando ne abbiamo bisogno.”

Ma Ovechkin ha anche un lato raffinato. Gretzky lo paragona al suo vecchio compagno di squadra, Mark Messier, e al quarterback Tom Brady e alla leggenda del tennis Roger Federer, superstar veterane che hanno mantenuto il loro successo fino ai trent’anni e oltre grazie a regimi di alimentazione e allenamento aggiornati, combinati con un spinta competitiva incessante.

“Non ho mai visto nessuno la fame che ha con il disco”, ha detto Nicklas Backstrom, compagno di linea di lunga data di Ovechkin, che ha assistito 269 (35,8 percento) dei suoi gol. “Non importa se lo ottiene nella sua zona, zona neutra, ovunque. Sta pensando: ‘Sto segnando’, il che è unico”.

Ovechkin si dice “molto fortunato” ad aver giocato così a lungo con Backstrom e altri talentuosi compagni di squadra, come Evgeny Kuznetsov. Backstrom e Ovechkin stanno insieme da 14 anni, incluse 19 partite con la Dynamo Mosca durante il lockout della NHL 2012-13, abbastanza da sapere quasi sempre dove sarà l’altro, dentro o fuori dal ghiaccio.

“Beh, se non lo vedo da qualche parte, lo sentirò”, ha scherzato Backstrom, che ha anche notato la capacità di Ovechkin di essere nel posto giusto.

Guardare Ovechkin trovare quei punti senza il disco è uno studio sulla geometria dell’hockey, che ricorda le immagini degli squali di Oshie. I suoi movimenti brevi e precisi – da un lato all’altro, avanti e indietro – solo per trovare anche un centimetro in più di spazio – possono fare la differenza nell’ottenere un colpo letale.

Brian MacLellan, il direttore generale di Capitals, afferma che quest’anno Ovechkin ha elevato il suo già inquietante senso del gioco e di come si svilupperà.

“È il più intelligente che sia mai stato nella zona offensiva”, ha detto MacLellan. “Quello che sta giocando è un gioco intelligente. Si è evoluto dal potenziare gli obiettivi a quello che sta facendo ora”.

Dei 22 gol di Ovechkin quest’anno, solo due sono arrivati ​​con la sua firma di una volta: un massiccio tiro a segno effettuato direttamente su un passaggio, di solito dal cerchio di ingaggio sinistro alla destra del portiere, un’area sul ghiaccio comunemente nota come Ovechkin’s. “ufficio.” Undici sono usciti con colpi al polso e quattro con scatti istantanei.

A volte, però, si tratta meno di calcoli, tattiche e visione. Se un giovane giocatore dovesse chiedere a Ovechkin la formula segreta per segnare gol a centinaia, lui offre un consiglio diretto e sorprendente.

“Spara al disco”, disse Ovechkin, sorridendo.

Più forte che puoi?

“Sì.”

Ovechkin si è ritagliato una carriera da Hall of Fame in questo modo, rendendo difficile per i portieri e per un allenatore che cerca di tenere traccia di tutto, senza fine in vista.

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