Sika Henry e la motivazione per diventare un triatleta professionista


Mentre Sika Henry lavorava per diventare la prima triatleta professionista afroamericana, ha ricordato le sue conversazioni d’infanzia sulla razza con la sua famiglia.

I suoi genitori hanno raccontato a Henry e a suo fratello, Nile, storie sul nonno paterno, che era un atleta di atletica leggera e giocatore di football negli anni ’20. A causa della segregazione, non gli fu permesso di giocare nella NFL e invece intraprese la carriera di musicista jazz.

Questo ricordo è rimasto con Henry. Lo usa come motivazione nel suo viaggio nel triathlon, uno sport in cui pochi concorrenti le assomigliano.

“Un giorno disse a mio padre: ‘Non avrei mai pensato che avrei visto il giorno in cui i neri avrebbero potuto praticare sport professionistico’”, ha detto Henry.

E a volte, Henry non sapeva nemmeno se avrebbe mai gareggiato professionalmente nel suo sport.

Nessun’altra donna afroamericana aveva guadagnato una licenza d’élite – che conferisce ai triatleti il ​​loro status professionale – nel triathlon prima di Henry, secondo USA Triathlon, l’organo di governo nazionale dello sport. Ha superato un orribile incidente in bicicletta durante una gara nel 2019. Ha dovuto trovare il modo di rimanere motivata quando la pandemia di coronavirus ha interrotto le corse per un anno. Dopo anni passati a spingersi più lontano di quanto avesse mai pensato di poter andare avanti nel perseguire il suo sogno, si è chiesta se ne valesse davvero la pena.

“Ci sono stati momenti in cui mi sono detto, ‘Forse non dovrebbe succedere per me'”, ha detto Henry all’inizio di quest’anno.

Henry odiava correre a distanza. Ha raggiunto la squadra di atletica leggera della Tufts University, una scuola di Division III fuori Boston, dove il suo evento principale era il salto in alto in cima alle corse nei 200, 400 e 4×400 metri. Per allenarsi per i 400, l’allenatore di Henry le suggerì di correre tre miglia a volte durante la settimana. Avrebbe esitato a distanza. “Pensavo che fosse così lungo e doloroso”, ha detto Henry.

Nel 2013, tuttavia, una rottura l’ha lasciata in cerca di una distrazione, quindi si è iscritta a un triathlon sprint locale, una gara per principianti che consiste in una nuotata di mezzo miglio, un giro in bicicletta di 12,4 miglia e una corsa di 3,1 miglia.

Henry ha detto che non ha mostrato alcuna promessa straordinaria in quella prima gara. Ma è stato divertente. Abbastanza divertente da pensare che avrebbe potuto farlo di nuovo.

Eppure Henry notò che non c’erano quasi altri neri in competizione al suo fianco.

“Ero tipo, ‘Dove sono?'”, ha detto.

Mentre altri sport individuali, come lo sprint, hanno un gran numero di concorrenti afroamericani, il triathlon attira poca partecipazione non bianca. A partire da quest’anno, USA Triathlon ha affermato che il 13,3% dei suoi membri annuali sono persone di colore. Meno del 2% sono neri o afroamericani.

“È una specie di tabù”, ha detto la dottoressa Tekemia Dorsey, l’unica donna nera membro del consiglio di amministrazione di USA Triathlon.

“Non andrai in una comunità urbana e vedrai una gara o avrai l’opportunità di gareggiare”, ha detto Dorsey. “Potresti percorrere 30 miglia a nord, est, sud o ovest in un’area rurale o suburbana e ci sono gare di triathlon ovunque. Quindi per le minoranze, questo fa ancora parte della barriera”.

Henry è solo il secondo triatleta nero negli Stati Uniti a raggiungere lo status di professionista. Max Fennell è diventato il primo triatleta afroamericano a ottenere la sua certificazione professionale nel 2014. Per qualificarsi per lo status professionale, i triatleti devono finire tra i primi 10 dilettanti in un evento del campionato mondiale, piazzarsi tra i primi cinque in un evento nazionale del gruppo di età di triathlon USA o finire tra i primi tre dilettanti in un’altra gara di qualificazione. I professionisti hanno diritto a montepremi pro alle gare e ottengono un percorso verso altre forme di reddito, come le sponsorizzazioni. Durante la sua ricerca per ottenere uno status professionale, Henry ha ottenuto una sponsorizzazione dalla società di scarpe Hoka, una rarità per i dilettanti negli sport di resistenza.

Mentre l’ingresso di Henry nel triathlon è stato relativamente tardivo e non convenzionale, sono stati creati percorsi per attirare i giovani neri americani allo sport.

Dorsey sovrintende all’International Association of Black Triathletes, un’organizzazione no-profit che offre ai giovani sottorappresentati una strada per competere. USA Triathlon, negli ultimi anni, ha provato anche altre misure, tra cui un programma di coinvolgimento per i college e le università storicamente neri volti a coinvolgere più atleti collegiali neri nel triathlon.

Due programmi di triathlon HBCU sono stati creati da quando è stato introdotto il programma di coinvolgimento, alla Hampton University nel 2018 e alla Delaware State University nel 2020. Ma non c’è ancora stato un profondo impatto sulla diversità nello sport in generale, ha affermato Dorsey.

Le circostanze che circondano la partecipazione si manifestano in ciascuna delle gare di Henry.

“Sarebbe l’unica”, ha detto la madre di Henry, Regina Henry, che scatta foto alle sue gare. “Quando guardi le immagini, raccontano sempre la storia. Ci sarebbe lei, e poi vedresti tutte le facce bianche intorno a lei”.

Questa è una realtà familiare per Henry, che ha frequentato prevalentemente scuole bianche crescendo a Montclair, NJ. Sua madre ha detto che la sua scuola elementare aveva due ragazze nere.

“Non si assomigliavano per niente. Differenza totale notte e giorno, e le persone confonderebbero l’una con l’altra”, ha detto Regina Henry.

I genitori di Henry l’hanno messa a nuotare prima che potesse camminare, ed era nella squadra di nuoto del suo liceo. Di solito, disse Henry, era una delle poche persone di colore alle riunioni.

Il nuoto, che è la prima tappa del triathlon, è un importante deterrente per molti potenziali partecipanti afroamericani. L’incapacità di nuotare colpisce in modo sproporzionato la comunità nera, secondo studi commissionati dalla USA Swimming Foundation, e molti genitori neri che non sanno nuotare hanno paura di annegare e hanno meno probabilità di portare i propri figli in piscina o di iscriverli a lezioni di nuoto, ha affermato Caryn Maconi , un ex responsabile marketing per USA Triathlon.

“Questo risale a generazioni”, ha detto Maconi. “Non è solo qualcosa che sta accadendo ora. È qualcosa che è stato radicato per molto tempo a causa della mancanza di accesso”.

La creazione di visibilità per i neri nel triathlon ha spinto Henry a spingere per la diversità nello sport, ed è parte di ciò che l’ha riportata allo sport dopo un raccapricciante incidente in bicicletta nel 2019 l’ha lasciata ricoverata.

Durante la gara Ironman 70.3 Galveston del 2019 (una popolare gara di triathlon di mezzofondo in Texas che consiste in 1,2 miglia di nuoto, 56 miglia di ciclismo e 13,1 miglia di corsa) Henry ha sterzato a circa 25 miglia all’ora per evitare un altro motociclista che si era unito a il suo cammino senza guardare. Si è schiantata contro una barricata lungo la strada. L’impatto l’ha fatta volare sul marciapiede e l’ha fatta svenire. Si è rotta il naso e ha rotto alcuni denti. I medici le hanno applicato più di 30 punti sul viso. Aveva eruzioni cutanee su tutto il corpo.

“Tutto quello a cui riuscivo a pensare era come rimetterla insieme di nuovo”, ha ricordato Regina Henry con voce tremante.

Henry era pronto ad abbandonare per sempre il triathlon.

Ma dopo aver sentito parlare del suo incidente, i giovani atleti che avevano seguito la sua storia hanno iniziato a inviarle le carte. Hanno inviato foto di triatleti con i volti colorati per rappresentare i neri, per rappresentare loro e Henry. Lei era il loro modello.

“Non avevo realizzato il numero 1, quanto le persone avessero osservato da vicino il mio viaggio per tutto questo tempo”, ha detto Henry, “e quanto fosse importante per loro e che contasse”.

La frazione di nuoto in acque libere del triathlon presenta i suoi pericoli a causa delle correnti imprevedibili, ma gli incidenti durante la frazione di ciclismo sono comuni. Dopo il suo incidente, Henry si rese conto di quanto potesse essere pericoloso il suo sport, ma lei giurò di tornare indietro.

“Non posso semplicemente smettere”, ricordava di aver pensato Henry. “Che tipo di modello sarei se mi arrendessi nel momento in cui le cose sono diventate davvero brutte o davvero difficili?”

L’allenatore di Henry, Jonathan Caron, a cui ha attribuito il merito di averla riportata indietro da uno stato “rotto e mentalmente distrutto”, voleva assicurarsi che non si concentrasse troppo sulla sua prestazione mentre tornava ad allenarsi. Caron l’ha avviata lentamente, con una passeggiata qua e là per la pista.

Circa sei mesi dopo il suo incidente, Henry ha gareggiato nell’Ironman 70.3 ad Augusta, in Georgia. Ha concluso come sesta dilettante assoluta.

Un paio di settimane dopo, ha gareggiato agli Ironman World Championships alle Hawaii, la sua prima gara Ironman completa (2,4 miglia di nuoto, 112 miglia di bici e 26,2 miglia di corsa), tagliando il traguardo in 11 ore e 35 minuti.

La prima gara di Henry come triatleta professionista è stata a settembre. Ha detto che era uno dei suoi peggiori. La curva di apprendimento delle corse da professionisti contro altri professionisti invece che dilettanti è stata difficile. Ma superare la sua prima gara da triatleta professionista è stato un sollievo tanto atteso. Sabato, Henry ha gareggiato nella JFK 50 Mile, la sua prima ultramaratona e la sua ultima gara dell’anno, mentre si allena per la stagione 2022, che sarà la sua prima stagione completa come triatleta professionista.

Con questo obiettivo ormai alle spalle, Henry ha il tempo di capire cosa vuole dal suo sport.

“Inseguire la mia tessera da professionista è stato uno sforzo egocentrico”, ha detto Henry. “E ora posso concentrarmi su cose al di fuori di questo.”

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