N. 1 Gonzaga Schiaccia N. 2 UCLA


Chet Holmgren, la matricola Gonzaga di 7 piedi, ha bloccato un tiro, ha afferrato il rimbalzo, ha preso la palla per tutta la lunghezza del campo, ha dribblato dietro la schiena per perdere il suo difensore e ha schiacciato con due mani.

“Questo non è stato uno shock”, ha detto l’attaccante dei Gonzaga Drew Timme dopo la partita. “È quello che ci aspettiamo da lui e quello che lui si aspetta da se stesso. È solo Chet. È unico nel suo genere”.

Era solo un canestro, ed è arrivato all’inizio della seconda metà, ma è stato emblematico del thrashing n. 1 Gonzaga ha dato 83-63 n. 2 UCLA in una riunione delle due migliori squadre di basket universitario della nazione martedì sera.

Ha anche offerto un chiaro assaggio del divario di inizio stagione tra i migliori Zags (7-0) e UCLA (5-2) solo pochi mesi dopo aver giocato una partita molto più ravvicinata alle Final Four.

Per Gonzaga, battere l’UCLA è stato un passo verso il suo obiettivo di essere più simile all’UCLA Il programma di basket maschile ha vinto 11 campionati NCAA nella sua storia leggendaria, Gonzaga zero. I Bulldogs vogliono qualcosa di quello che hanno i Bruins: striscioni del campionato nelle travi.

Quando le squadre si sono incontrate l’ultima volta ad aprile, era nella Final Four con un posto nella partita del campionato nazionale in palio.

In quella che si è rivelata la partita più avvincente del torneo NCAA, Jalen Suggs di Gonzaga ha inclinato una tripla da 40 piedi per battere la sirena nei tempi supplementari e regalare ai Bulldogs un’emozionante vittoria da 3 punti. Due notti dopo, Gonzaga è stato fermato prima di diventare la prima squadra dall’Indiana nel 1976 a completare una stagione imbattuta con un campionato NCAA quando ha perso contro il Baylor di 16 punti nella partita per il titolo.

Quando Gonzaga e UCLA si sono incontrati di nuovo martedì sera alla T-Mobile Arena di Las Vegas, la posta in gioco non era così alta e il gioco non era così vicino.

Quattro Bulldogs hanno segnato in doppia cifra, tra cui il playmaker senior Andrew Nembhard (24 punti) e la matricola stella Holmgren (15 punti, sei rimbalzi e quattro muri). Quest’ultimo, ancora solo 19, ha mostrato il set di abilità che ha portato circa 25 osservatori NBA al gioco.

Gli scout stavano pensando al draft della prossima estate. Holmgren ha insistito sul fatto che non stava guardando così lontano.

“Sono preoccupato per la nostra squadra e per come possiamo migliorare ogni singolo giorno, in modo che quando si tratta di marzo siamo i migliori che possiamo essere”, ha detto Holmgren su ESPN. “Questo è più o meno ciò su cui mi concentro.”

Gonzaga è entrato in partita secondo classificato in Division I a 93.2 punti a partita e ha lasciato rapidamente indietro l’UCLA che ha preso il vantaggio di 16-6, 24-8 e 33-10 in rotta verso un vantaggio di 45-25 a fine primo tempo. I Bulldogs hanno distrutto i Bruins in transizione, battendoli 18-5 sui punti di contropiede. La star dell’UCLA Johnny Juzang, il capocannoniere del torneo NCAA, ha tirato 5 su 11 per 11 punti mentre Gonzaga ha tenuto l’UCLA al 35 percento di tiro.

I Gonzaga potrebbero non essere mai considerati un programma di sangue blu originale come l’UCLA, ma sono molto lontani dal gruppo di Cenerentola che ha raggiunto i suoi primi otto finali nel 1999.

Ora c’è un obiettivo e qualsiasi cosa breve sarà considerata un fallimento.

“Stiamo prendendo tutto quest’anno: tieniti pronto”, Timme, il miglior giocatore della squadra e candidato nazionale dell’anno, ha detto ai fan all’evento Midnight Madness di Gonzaga.

Anche dopo aver perso tre giocatori, incluso Suggs, in NBA, Gonzaga è il favorito per le scommesse 6-1 per vincere il titolo ad aprile, secondo Caesars Sportsbook. L’UCLA è al secondo posto sul 12-1.

Era la terza volta nella storia del sondaggio The Associated Press Top 25 che le squadre N. 1 e 2 maschili e femminili si affrontavano in giorni consecutivi. Lunedì, il n. 1 della Carolina del Sud ha battuto il n. 2 UConn, 73-57, alle Bahamas, e gli Huskies sono scivolati al n. 3 della classifica nazionale con la sconfitta.

Sotto la guida di Mark Few, Gonzaga ha raggiunto due delle ultime quattro partite di campionato, perdendo anche contro la Carolina del Nord nel 2017. Sono stati tra i primi tre della classifica AP per 34 settimane consecutive a partire dal 16 dicembre 2019 e hanno vinto 30 -più giochi per cinque anni di fila.

I Bulldogs iniziarono la stagione senza Few, che scontò una sospensione di tre partite per la preseason e la stagione regolare dopo essersi dichiarato colpevole di reato di guida in stato di ebbrezza in Idaho a settembre. Ma ora Gonzaga è quasi un blocco per estendere la loro corsa di 21 tornei NCAA consecutivi.

I precedenti successi di Gonzaga sono arrivati ​​grazie a un flusso costante di giocatori NBA, molti dei quali di prospettive internazionali: Rui Hachimura (Giappone), Domantas Sabonis (Lituania) e Kelly Olynyk (Canada).

Ma ora gli Zag stanno reclutando con successo anche potenziali americani. Suggs, originario di Minneapolis, è stata la scelta n. 3 nel draft di quest’anno dagli Orlando Magic, e l’esile Holmgren, che era la recluta n. 1 nella sua classe ed ex compagno di scuola di Suggs e compagno di squadra dell’AAU, è un proiettata tra le prime due scelte di questa stagione.

Programmando avversari non-conference di alto profilo come UCLA e No. 5 Duke, Gonzaga non solo ha compensato il suo debole programma di campionato, ma ha anche fatto appello alle migliori reclute della nazione.

“La sfida per Gonzaga è stata quella di sfondare con ragazzi di alto livello provenienti dagli Stati Uniti”, ha affermato Eric Bossi, direttore nazionale di reclutamento per 247 Sports. “Una grande chiave è stata uscire e giocare a questi grandi giochi, perché i giocatori di spicco vogliono assicurarsi di essere in grado di ottenere quell’esposizione nazionale”.

Gonzaga aveva già fatto una grande dichiarazione in questa stagione con una vittoria per 86-74 sull’allora n. 5 Texas il 13 novembre. Ora la loro ultima grande settimana continua venerdì, quando affronteranno Duke a Las Vegas nell’ultima stagione dell’allenatore Mike Krzyzewski.

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