Perché Peng Shuai frustra la macchina della propaganda cinese?


Il governo cinese è diventato estremamente efficace nel controllare ciò di cui pensano e parlano gli 1,4 miliardi di persone del Paese.

Ma influenzare il resto del mondo è una questione diversa, come ha giustamente dimostrato Peng Shuai.

I media statali cinesi e i suoi giornalisti hanno offerto una prova dopo l’altra per dimostrare che la star del tennis cinese era sana e salva nonostante la sua pubblica accusa di violenza sessuale contro un potente ex vicepremier.

Un punto vendita controllato da Pechino ha affermato di averlo ottenuto un’email ha scritto in cui ha negato le accuse. Un altro ha offerto un video della signora Peng a una cena, in cui lei e le sue compagne hanno discusso in modo piuttosto evidente della data per dimostrare che è stata registrata lo scorso fine settimana.

La protesta internazionale è cresciuta solo più forte. Invece di persuadere il mondo, la risposta maldestra della Cina è diventata un esempio da manuale della sua incapacità di comunicare con un pubblico che non può controllare attraverso la censura e la coercizione.

Il Partito Comunista al potere comunica attraverso messaggi a senso unico, dall’alto verso il basso. Sembra avere difficoltà a capire che le narrazioni persuasive devono essere supportate da fatti e verificate da fonti credibili e indipendenti.

Nei suoi commenti ufficiali, il ministero degli Esteri cinese ha per lo più schivato le domande sulla signora Peng, affermando prima di non essere a conoscenza della questione, poi che l’argomento era fuori dalla sua portata. Martedì, Zhao Lijian, un portavoce, si è appoggiato a una tattica familiare: mettere in discussione i motivi dietro la copertura delle accuse della signora Peng. “Spero che alcune persone smettano di clamore malevolo, per non parlare di politicizzarlo”, ha detto ai giornalisti.

La Cina è diventata più sofisticata negli ultimi anni nell’usare la potenza di Internet per promuovere una narrativa più positiva e meno critica, uno sforzo che sembra funzionare di tanto in tanto. Ma in fondo, la macchina della propaganda cinese crede ancora che il modo migliore per far scomparire i problemi sia gridare dall’altra parte. Può anche minacciare di bloccare l’accesso al suo vasto mercato e alla sua economia in forte espansione per mettere a tacere aziende e governi che non acquistano la loro linea.

“Messaggi come questi sono intesi come una dimostrazione di potere: ‘Ti stiamo dicendo che sta bene, e chi sei tu per dire il contrario?'” Mareike Ohlberg, membro del German Marshall Fund, un istituto di ricerca di Berlino, ha scritto su Twitter. “Non ha lo scopo di convincere le persone ma di intimidire e dimostrare il potere dello stato”.

La Cina ha una storia di testimonianze tutt’altro che credibili. Un noto avvocato incarcerato ha denunciato suo figlio alla televisione di stato per essere fuggito dal paese. Un manager di una libreria di Hong Kong che è stato arrestato per aver venduto libri sulla vita privata dei leader cinesi disse dopo il suo rilascio che ha dovuto fare una dozzina di confessioni registrate prima che i suoi rapitori fossero soddisfatti.

Questa volta, il mondo del tennis femminile non sta al gioco e ha suggerito che smetterà di tenere eventi in Cina fino a quando non sarà sicuro che la signora Peng sia veramente libera dal controllo del governo. Anche i più grandi nomi del tennis – Serena Williams, Naomi Osaka e Novak Djokovic, tra molti altri – non sembrano aver paura di perdere l’accesso a un potenziale mercato di 1,4 miliardi di appassionati di tennis. Il pushback è problematico perché le Olimpiadi invernali di Pechino sono a poche settimane dall’apertura.

L’enorme esercito di propagandisti del paese ha deluso le aspettative del suo leader principale Xi Jinping di assumere il controllo della narrativa globale sulla Cina. Ma non dovrebbe prendersi tutte le colpe: il fallimento è radicato nella natura di controllo del sistema autoritario cinese.

“Può far sì che Peng Shuai svolga qualsiasi ruolo, incluso mettere in scena uno spettacolo di essere libero”, Pin Ho, un uomo d’affari dei media con sede a New York, ha scritto su Twitter.

Per i funzionari cinesi incaricati della gestione delle crisi, ha proseguito, tale controllo è di routine. “Ma per il mondo libero”, ha detto, “questo è ancora più spaventoso delle confessioni forzate”.

Uno dei più grandi omaggi che la signora Peng non è libera di dire quello che pensa è che il suo nome rimane censurato su Internet cinese.

“Finché le notizie su di lei all’interno e all’esterno della Cina sono diverse, non parla liberamente”, ha detto Rose Luqiu, assistente professore di giornalismo presso l’Università Battista di Hong Kong.

Nonostante l’ondata di preoccupazione per il benessere della signora Peng su Twitter e altre piattaforme online bloccate in Cina, il pubblico cinese ha poca conoscenza delle discussioni.

Venerdì sera tardi, mentre lo slancio dell’hashtag #whereispengshuai stava crescendo su Twitter, non sono riuscito a trovare alcuna discussione sulla domanda sui social media cinesi. Tuttavia, la signora Peng aveva chiaramente catturato l’attenzione dei cinesi politicamente osservanti. Ho mandato un messaggio a un’amica a Pechino che di solito era in cima a temi scottanti e le ho chiesto in generale, con parole in codice, se avesse sentito parlare di una vasta campagna per trovare qualcuno. “PS?” ha indovinato l’amico, usando le iniziali della signora Peng.

È difficile stimare quanti cinesi siano venuti a conoscenza dell’accusa della signora Peng, che ha dettagliato in un post sui social media cinesi all’inizio di questo mese. Il suo incarico – che nominava Zhang Gaoli, un ex leader del Partito Comunista, come suo aggressore – è stato cancellato in pochi minuti. Un utente di social media Weibo ha chiesto in un commento se il salvataggio di uno screenshot del post della signora Peng fosse incriminante. Un altro utente di Weibo, in un commento, ha descritto di essere troppo spaventato per condividere il post.

Hanno buoni motivi per avere paura. Pechino ha reso più facile detenere o accusare le persone per quello che dicono online. Molte persone vengono cancellate dai propri account sui social media semplicemente condividendo contenuti che i censori hanno ritenuto inappropriati, inclusi i contenuti relativi a #MeToo.

La Cina è stata amareggiata dalla sua cattiva immagine nei media occidentali e ha parlato per anni di prendere il controllo della narrativa. Il signor Xi, il leader di vertice, ha affermato di sperare che il paese abbia la capacità di plasmare una narrativa globale compatibile con il suo crescente status nel mondo. “Racconta bene la storia della Cina”, gli ordinò. “Crea un’immagine credibile, amabile e rispettabile della Cina”.

I media ufficiali hanno sollevato l’ipotesi che il Covid-19 sia emerso da un laboratorio negli Stati Uniti e diffuso l’accusa non dimostrata su Facebook e Twitter. La Cina ha pubblicato migliaia di video su YouTube e altre piattaforme occidentali in cui gli uiguri si sono dichiarati “molto liberi” e “molto felici” mentre il Partito comunista stava attuando politiche repressive contro di loro e altre minoranze etniche musulmane nella regione dello Xinjiang.

In realtà, la Cina è meno rispettata e le sue narrazioni meno credibili, da quando Xi ha preso il potere nove anni fa. Ha represso i media relativamente indipendenti ed eliminato le voci critiche online all’interno del paese. Ha scatenato diplomatici e giovani nazionalisti che avrebbero urlato contro ogni accenno di critica o sminuzione.

“Ci sono tre cose che sono inevitabili nella vita: la vita, la morte e l’umiliazione della Cina”, ha commentato un lettore su un mio recente articolo.

Nonostante la crescita economica relativamente rapida della Cina e la risposta relativamente competente alla pandemia, il deterioramento dei diritti umani del paese e la sua posizione internazionale senza compromessi non stanno aiutando la sua immagine. Le opinioni negative della Cina nella stragrande maggioranza delle economie avanzate del mondo hanno raggiunto un massimo storico lo scorso anno, secondo Centro di ricerca Pew.

La Cina non può rispondere efficacemente alle domande sulla signora Peng perché non può nemmeno affrontare direttamente il problema.

Il soggetto dell’accusa di aggressione sessuale della signora Peng, il signor Zhang, era stato uno dei funzionari più potenti del Partito Comunista prima di ritirarsi. Il partito vede le critiche a un alto leader come un attacco diretto all’intera organizzazione, quindi non ripeterà la sua accusa. Di conseguenza, i giornalisti dei media statali che stanno cercando di sostenere che la signora Peng sta bene non possono nemmeno farvi riferimento direttamente.

Per Hu Xijin, l’editore del tabloid nazionalista Global Times, l’accusa contro il signor Zhang è diventata “la cosa”. “Non credo che Peng Shuai abbia ricevuto ritorsioni e repressioni ipotizzate dai media stranieri per le cose di cui la gente ha parlato”, ha ha scritto su Twitter.

Il signor Zhang non può nemmeno essere discusso online in Cina. Quelli che lo chiamano “kimchi” perché il suo nome suona come il nome di un’antica dinastia coreana.

Se il signor Hu, lo spin master della Cina, potesse parlare più chiaramente, e se il popolo cinese avesse la libertà di discutere la signora Peng e le sue accuse, i media ufficiali potrebbero capire come costruire una narrativa. Invece, il signor Hu alterna tra il tentativo di cambiare la conversazione e il tentativo di chiuderla completamente.

“Per coloro che hanno veramente a cuore la sicurezza di Peng Shuai, le sue apparizioni di questi giorni sono sufficienti per alleviare o eliminare la maggior parte delle loro preoccupazioni”, ha scritto. “Ma per coloro che mirano ad attaccare il sistema cinese e boicottare le Olimpiadi invernali di Pechino, i fatti, non importa quanti, non funzionano per loro”.



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