Come Magnus Carlsen ha trasformato l’abilità negli scacchi in un impero commerciale


Quando Magnus Carlsen, un grande maestro di scacchi norvegese, aveva 16 anni, aveva abbastanza successo che i suoi genitori, Henrik e Sigrun, decisero di formare una piccola società per gestire le sue vincite. Henrik ha detto all’epoca che sperava che Magnus avrebbe guadagnato abbastanza all’età di 25 anni che, se avesse deciso di smettere di giocare, sarebbe almeno stato finanziariamente indipendente.

Magnus ha superato questo obiettivo relativamente modesto.

Carlsen, il campione del mondo in carica, compirà 31 anni alla fine del mese, pochi giorni dopo aver aperto la sua difesa del titolo il 24 novembre a Dubai in una partita al meglio delle 14 partite contro Ian Nepomniachtchi, un grande maestro russo . Il montepremi dell’evento è di 2 milioni di dollari. Fino al 60 percento andrà al vincitore.

Tuttavia, vincere o perdere, il giorno di paga aumenterà solo in modo incrementale i milioni di dollari che Carlsen ha guadagnato nella sua carriera. Ha anche fatto qualcosa che nessuno dei suoi contemporanei o predecessori, nemmeno Garry Kasparov, che ha detenuto il titolo mondiale dal 1985 al 2000, è riuscito a fare: ha sfruttato la sua fama per diventare uno dei principali impresari di scacchi del mondo. Nel processo, ha accumulato una piccola fortuna.

Carlsen ha diversi accordi di sponsorizzazione privata, tra cui Unibet, un sito di scommesse sportive; Isklar, una compagnia idrica norvegese; e Simonsen Vogt Wiig, uno studio legale norvegese. Ma il veicolo principale per le sue iniziative imprenditoriali è Gioca a Magnus, azienda che ha co-fondato nel 2013, anno in cui è diventato campione del mondo.

Inizialmente progettata come un’app che permetteva agli utenti di imitare lo stile di gioco e la forza di Carlsen a diverse età, Play Magnus si è espansa, principalmente attraverso acquisizioni, fino a diventare un’azienda con una dozzina di filiali. Ora include un sito di gioco online, più piattaforme di insegnamento e formazione e bracci di pubblicazione digitale e di libri.

Secondo Andreas Thome, amministratore delegato di Play Magnus, l’azienda ha circa 250 dipendenti e circa quattro milioni di utenti registrati dei suoi prodotti e programmi di apprendimento proprietari. Un anno dopo essere stata quotata alla borsa Euronext Growth Oslo, Play Magnus ora ha una capitalizzazione di mercato di circa $ 115 milioni. È l’unica società di scacchi quotata in borsa al mondo.

Magnus Chess, l’entità privata creata quando Carlsen aveva 16 anni per gestire le sue vincite, possiede il 9% di Play Magnus, diventando così il secondo azionista. Magnus Chess, a sua volta, è posseduto per l’85% da Carlsen; ciò rende la sua partecipazione personale in Play Magnus del valore di quasi $ 9 milioni.

Sebbene Carlsen non abbia alcun ruolo nelle operazioni quotidiane dell’azienda che porta il suo nome, ha un’influenza enorme sulla sua strategia. Suo padre siede nel consiglio di amministrazione e Magnus Carlsen viene consultato sulle decisioni più importanti.

“Abbiamo un’ottima comunicazione con il management dell’azienda”, ha affermato Henrik Carlsen. “Siamo molto in contatto. Vogliono davvero avere Magnus a bordo in ogni decisione importante. In un certo senso è simbiosi”.

Thome ha fatto eco al punto. “Ciò che è importante per Magnus è rendere il gioco più accessibile a più fan in tutto il mondo”, ha affermato. “Le idee che rappresenta sono sicuramente la spina dorsale di ciò in cui crede l’azienda”.

Le idee di Carlsen hanno a lungo avuto un’influenza sulla strategia di acquisizione dell’azienda.

“Voleva davvero una zona di gioco quando avevamo solo le app”, ha detto Henrik Carlsen. Quindi Magnus ha spinto per la fusione nel marzo 2019 con Chess24, uno dei principali siti di gioco su Internet.

Poi, l’anno scorso, con la pandemia che aveva chiuso tutti i tornei di persona e anche posticipato il campionato del mondo, l’azienda ha deciso di creare le proprie competizioni. Ancora una volta, ha detto Thome, Carlsen è stato chiamato per consigliare.

“Abbiamo lavorato molto con Magnus su questo”, ha detto Thome. “Quale potrebbe essere un concetto interessante per coinvolgere più fan in tutto il mondo? Quale dovrebbe essere il formato?”

Play Magnus ha organizzato una serie di 10 tornei principalmente online con $ 1,6 milioni in premi. Gli eventi hanno visto la partecipazione di 44 dei migliori giocatori del mondo, incluso Carlsen.

L’inclusione dei migliori giocatori, incluso il campione del mondo, ha permesso al tour di attirare sponsor. Tra coloro che si sono iscritti c’era Meltwater, una società di media intelligence, per la quale il tour è stato rinominato; FTX, uno scambio di criptovalute; e Mastercard. Julius Baer, ​​una banca svizzera di gestione patrimoniale, è diventata lo sponsor principale di un secondo cosiddetto challengers tour per i giocatori emergenti.

La finale del Meltwater Tour si è tenuta il mese scorso, in parte tenuta in uno studio di eSport a Oslo costruito da Play Magnus. Non sorprende che Carlsen abbia vinto. Ha anche raccolto la quota maggiore della borsa della stagione – poco più di $ 315.000. Wesley So, un americano, è arrivato secondo e ha incassato $ 215.000.

Ciò ha reso il tour creato e gestito dalla compagnia di Carlsen finanziariamente redditizio per Carlsen, un risultato che Thome ha insistito non era un problema.

“Il fatto che Magnus stia fortemente sostenendo il tour, suonando nel tour, prendendolo sul serio, gareggiando, si assicura che altri migliori giocatori giochino lì ed è molto prezioso per l’azienda”, ha affermato. Questo, sosteneva, era positivo sia per l’azienda che per i suoi azionisti.

Nel suo rapporto sugli azionisti del terzo trimestre, Play Magnus ha riferito che il tour ha avuto 115 milioni di visualizzazioni in diretta e 29 milioni di ore di video guardati, mettendolo sulla buona strada, ha detto Thome, verso il pareggio finanziario. Tuttavia, la società ha registrato una perdita di $ 5,3 milioni per il terzo trimestre, portando le perdite del 2021 a oltre $ 14 milioni. Con riserve di liquidità di quasi 22 milioni di dollari, per ora quelle perdite sembrerebbero sostenibili.

Play Magnus ha già annunciato che terrà un altro champions tour, con nove tornei, a partire da febbraio. La compagnia sta anche creando un tour regionale in India.

“Nel tempo”, ha detto Thome, “vorremmo che il nostro Champions Chess Tour fosse per gli scacchi ciò che il PGA è per il golf o ciò che la Formula 1 è per le corse”.

Henrik Carlsen, che è stato sempre presente al fianco di suo figlio durante la sua carriera – in parte confidente, in parte team di supporto – ha riconosciuto che essere il volto di Play Magnus ha aumentato la pressione su suo figlio. Ma ha detto che Magnus è sempre stato in grado di dividere in compartimenti i suoi interessi commerciali e competitivi.

“Pensare alle conseguenze commerciali quando gioca un torneo o anche per il campionato del mondo è assurdo”, ha detto Henrik Carlsen.

Suo figlio è favorito per mantenere il campionato del mondo quando gioca a Nepomniachtchi; è più alto in classifica rispetto al suo sfidante e ha molta più esperienza di gioco. Ma anche se perde, potrebbe non avere un effetto materiale sulle prospettive finanziarie per i suoi interessi commerciali.

“Il gruppo di società Play Magnus è altamente diversificato in termini di flussi di entrate”, ha affermato Thome. “Alcuni di questi flussi sono più legati a Magnus rispetto ad altri, quindi è meglio averlo come campione del mondo. Ma penso che Magnus abbia raggiunto uno status nel mondo degli scacchi grazie alle sue prestazioni per un tempo molto lungo, il che significa che sarà per sempre una leggenda del gioco”.

Carlsen e la sua famiglia credono così fortemente nella società, infatti, che quando il prezzo delle azioni è sceso di recente, sono intervenuti per acquistare azioni – circa 100.000 negli ultimi sei mesi, secondo Henrik Carlsen.

Per quanto riguarda l’obiettivo dell’indipendenza finanziaria che lui e sua moglie si erano prefissati per Magnus quando aveva 16 anni, Henrik Carlsen ora lo liquida con un gesto della mano. Suo figlio, ha detto, lo aveva superato “di gran lunga, di gran lunga”.

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