Gli isolani sono finalmente casa dolce casa


In terza media, Ray Larkin è andato con la sua famiglia alla prima partita dei New York Islanders di sempre. Era l’ottobre 1972, al Nassau County Coliseum e Larkin ha continuato a vedere altre centinaia di partite nei successivi cinque decenni, la maggior parte come abbonato.

Ma dopo tutti quei giorni e tutte quelle notti in quel locale angusto e scarno, i dintorni di Larkin sono cambiati radicalmente sabato. Lui e sua moglie, Sue Larkin, hanno aiutato la loro amata squadra a inaugurare la nuova era dell’hockey isolano nella nuova ed elegante UBS Arena a Belmont Park, un luogo così lussuoso ed elegante che i fan abituati al vecchio edificio squallido potrebbero chiedersi se avessero passeggiato nella struttura sbagliata.

“È magnifico”, ha detto Ray Larkin, un agente immobiliare di Garden City. “Abbiamo aspettato molto tempo per questo.”

La squadra avversaria che vide nel 1972 furono gli Atlanta Flames, gli antenati della squadra ospite di sabato, i Calgary Flames, il cui centro, Brad Richardson, entrò nel libro dei record come il primo giocatore a segnare nella nuova sede.

Il gol di Richardson alle 4:05 del primo periodo ha aiutato Calgary a vincere, 5-2, nella partita d’esordio all’UBS Arena di Elmont, NY, come gli isolani a corto di personale, meno cinque regolari che erano stati inseriti nel protocollo Covid-19 lista, ha giocato la sua prima partita casalinga della stagione dopo 13 partite in trasferta.

“Sono state 24 ore disordinate a causa del Covid”, ha detto Barry Trotz, l’allenatore degli Islanders. “Ma era un’atmosfera fantastica. Questo è un nuovo edificio scolastico che sembra vecchia scuola quando sei fuori sul ghiaccio”.

L’ultima volta che gli isolani hanno pattinato fuori dalla loro pista di casa dopo una partita che contava era in mezzo a una tempesta di birra e bottiglie d’acqua, alcune scarpe e un paio di occhiali, tutti gettati sul ghiaccio da fan esuberanti che celebravano una vittoria agli straordinari in gara 6 del Finali della Eastern Conference contro i Tampa Bay Lightning a giugno.

Non era il modo più decoroso di dire addio all’arena che, per quanto tortuosa, ha ospitato quattro stagioni del campionato della Stanley Cup e ha contribuito a imprimere alla squadra e ai suoi fan la loro identità scadente e leale.

Nel bene e nel male, quell’identità ha subito un enorme restyling.

“È stata una grande transizione per la chiusura di quel capitolo dell’hockey islandese”, ha detto Trotz. “Speriamo di creare un nuovo capitolo a Belmont qui.”

La nuova arena da $ 1,1 miliardi è rannicchiata vicino all’ippodromo di Belmont Park, a circa sette miglia a ovest del vecchio edificio, e solo un paio di stadi dal confine tra il Queens e la contea di Nassau.

Contiene circa 17.000 fan per l’hockey ed è un brillante esempio delle tendenze più aggiornate nel design delle arene sportive, con alcuni cenni al vecchio fienile che ha contribuito a rendere l’esperienza degli isolani così distintiva per la maggior parte degli ultimi 50 anni.

Il tetto è basso, solo pochi piedi più alto di quello vecchio di Uniondale, per aiutare a ricreare quell’atmosfera sospesa e surriscaldata del locale più piccolo; e gli stendardi che vi pendono ricordano tutta la gloria che gli isolani crearono nel vecchio edificio.

“Sembra il tipo Colly, con il tetto basso”, ha detto il difensore Scott Mayfield, riferendosi al Nassau Coliseum. “Ma è lo stato dell’arte.”

Murales e striscioni che segnano i trionfali giorni passati sono sparsi in tutto l’edificio, insieme ad altri tocchi destinati a far sorridere i fan più accaniti. C’è anche una Sezione 329, annidata nel livello 200, che ricrea la famosa sezione che ha ospitato molti dei loro fan più entusiasti nel corso degli anni. Ha sedili e ringhiere non imbottiti che rendono facile stare in piedi durante i giochi.

“Non posso credere che abbiano fatto questo”, ha detto Phil Fairbanks di Newburgh, NY, titolare di un abbonamento nella Sezione 329. “È iniziato nel vecchio posto con noi che cantavamo e ci divertivamo, e immagino che l’abbiano costruito per avere un po’ della vecchia atmosfera.”

Gli sviluppatori dell’arena sono fiduciosi che i fan del sentimentalismo persistente possono tenere per il vecchio colosseo – se ce ne sono – saranno rapidamente sostituiti dalla gioia per i sedili comodi, le superfici pulite, l’ampio spazio negli atri e abbastanza bar e ristoranti per mantenere le persone a spendere molto tempo dopo che sono entrati nell’edificio.

“Quello che stiamo cercando di fare è costruire un’altra struttura iconica che fa parte della fibra di New York City”, ha affermato Tim Leiweke, amministratore delegato dell’Oak View Group, che è un co-sviluppatore e operatore dell’arena. “Non siamo solo Nassau. Siamo la metropolitana di New York”.

Nelle settimane e negli anni successivi i fan sceglieranno le cose che gli piacciono e quelle che non gli piacciono della nuova pista. Ma sabato c’erano soprattutto sorrisi ed espressioni di meraviglia mentre varcano la soglia di una nuova era.

“Wow”, ha detto Sue Larkin. “Questo è diverso.”

Il lavoro in mattoni sulla facciata è un cenno al vicino ippodromo, consentendo al nuovo edificio di fondersi con l’ambiente storico. Ma la struttura ha anche una somiglianza con il Citi Field, la casa dei Mets, il che non sorprende dal momento che Jeff Wilpon, l’ex comproprietario dei Mets, che ha costruito quello stadio, è anche co-sviluppatore di UBS Arena.

I fan entrano in una grande sala, che da sola costa circa 50 milioni di dollari. Presenta due murales raffiguranti immagini distintive di New York, Long Island, Belmont Racetrack e Islanders, tutti incentrati sul trofeo della Stanley Cup.

Non ci sarà solo l’hockey. La struttura ospiterà anche concerti. e Leiweke ha affermato che gli isolani, in quanto proprietari, trarranno enormi vantaggi finanziari da quelle date, a differenza del Nassau County Coliseum, che la squadra non possedeva.

“Stanno per avere il loro miglior anno economico di sempre”, ha detto Leiweke, “di gran lunga”,

Leiweke si vanta che l’arena ha più spazio bagno pro capite di clienti rispetto a qualsiasi altra arena simile. È probabile che risuoni con molti fan, specialmente quelli che hanno mancato gli obiettivi mentre aspettavano in lunghe file.

“Non potevi entrare nei bagni nel vecchio posto”, ha detto Thomas Beyer, un finanziere di 58 anni che ora vive a Rye, NY “Quell’edificio andava bene, ma era giunto il momento. Ora di andare avanti.”

Le strutture dei giocatori sono in linea con quasi tutte le nuove arene costruite per coccolare gli atleti: sono lussuose. Gli isolani hanno un piccolo spogliatoio per cambiarsi i loro abiti civili e uno spogliatoio principale dove si cambiano le loro attrezzature. Nelle vicinanze ci sono strutture terapeutiche acquatiche, un’aula con posti a sedere da stadio e una grande lavagna video, sale pesi e strutture per la ristorazione, oltre a un poligono di tiro – delle dimensioni dell’area delle slot di fronte alla porta, dotato di pavimento in plastica e rete.

Leiweke ha affermato che Lou Lamoriello, presidente e direttore generale degli Islanders, è stato strettamente coinvolto nella progettazione di tutte le aree in cui i giocatori e lo staff si riuniscono. Lo spogliatoio dispone anche di una bacheca digitale con nastro che consente a Trotz, l’allenatore, di rafforzare qualsiasi messaggio per i giocatori prima e durante le partite.

Il messaggio ai fan è stato altrettanto chiaro: preparatevi per una nuova identità.

“Questi tifosi meritano una casa come questa”, ha detto l’attaccante Kyle Palmieri. “È un edificio incredibile. Quell’atmosfera era elettrica. Non è il risultato che cercavamo, ma i tifosi si sono presentati”.

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