Nella stagione NWSL da dimenticare, un ultimo giorno per tifare


Definire turbolenta la stagione del Washington Spirit sarebbe un eufemismo.

L’allenatore della squadra di calcio è stato licenziato dopo essere stato accusato di abusando verbalmente delle sue giocatrici. Una manciata di dipendenti, per lo più donne, si è licenziata a causa di notizie di a cultura tossica sul posto di lavoro. Due dei proprietari della squadra hanno litigato pubblicamente, portando uno a impegnarsi a vendere la sua quota, ma solo dopo che i giocatori hanno rilasciato una dichiarazione invitandolo a vendere. Oh, e due partite sono state annullate a causa di un’epidemia di coronavirus tra i giocatori.

In confronto, giocare una semifinale dei playoff lo scorso fine settimana su un campo da baseball convertito allagato è stato solo un altro giorno di lavoro.

“Siamo a posto”, ha detto il difensore Emily Sonnett dopo che lo Spirito ha sconfitto la stellata OL Reign, 2-1, domenica. “A parte il potere delle star e il talento internazionale, non credo che lo Spirito abbia abbastanza credito”.

Lo Spirito potrebbe ottenere quel merito dopo una conclusione soddisfacente di una stagione da incubo della National Women’s Soccer League, con la sconfitta delle Chicago Red Stars, 2-1, nella partita di campionato di sabato a Louisville, Ky.

Ora, lo Spirito e il resto della NWSL guarderanno verso un futuro che rimane oscuro mentre è alle prese con diversi seri problemi.

Le prime otto stagioni della lega sono state dominate da domande sul fatto che potesse sopravvivere dove i precedenti tentativi di calcio professionistico femminile erano falliti. Il nono ha testato se la lega potesse sopravvivere a uno scandalo di abusi.

Quattro allenatori della NWSL sono stati licenziati o se ne sono andati in silenzio lo scorso anno dopo varie accuse di comportamento abusivo. Uno di loro, Paul Riley, è stato accusato da un giocatore di averla costretta a una relazione sessuale. Otto delle 10 squadre della lega hanno cambiato allenatore dall’inizio della stagione e il furore per la cattiva gestione delle denunce di abuso ha portato alla cacciata del commissario della lega e del massimo avvocato, al rinvio di un fine settimana di partite e di settimane di on-line. proteste sul campo e esame di coscienza fuori campo.

Mentre ha incoronato il suo campione questo fine settimana, la NWSL era guidata da un commissario ad interim ed è rimasta oggetto di una serie di indagini sovrapposte sulla condotta dell’ufficio della lega e su un certo numero delle sue squadre. Non c’è né un calendario per quando le indagini potrebbero concludersi, né un accenno a ciò che troveranno e ai cambiamenti che potrebbero derivare.

Tuttavia, una serie di sviluppi apertamente positivi ha offerto alla NWSL e ai suoi giocatori la speranza che siano in arrivo giorni migliori.

Due nuove squadre, l’Angel City FC e il San Diego Wave FC, si uniranno la prossima stagione, espandendo il campionato a 12 squadre e nella California meridionale, appassionata di calcio. Angel City, con sede a Los Angeles, è sostenuta da investitori di alto livello come Natalie Portman e Mia Hamm, mentre l’investitore miliardario Ron Burkle possiede San Diego, che ha assunto l’ex allenatore degli Stati Uniti Jill Ellis come primo presidente. Entrambe le squadre hanno già assunto allenatori affermati.

Per non essere da meno, i proprietari della squadra della lega a Kansas City hanno annunciato piani per a nuovo stadio da 70 milioni di dollari sul lungomare della città. Una volta terminato, sarà il primo stadio di calcio del paese costruito principalmente per una squadra professionistica femminile. E presto la Lega e i suoi giocatori dovrebbero approvare il loro primo contratto collettivo, un passo importante nella formalizzazione delle condizioni di gioco e di lavoro dei giocatori.

Per i prossimi giorni, però, la Lega spera di concentrarsi sul presente.

Il percorso che le Stelle Rosse hanno preso per la partita di campionato non è stato così turbolento come quello dello Spirit; sono una delle due squadre ad avere lo stesso allenatore per tutta la stagione. Ma questo non significa che sia stato facile.

“Quest’anno è stato assolutamente folle fuori dal campo con tutto quello che stava succedendo”, il difensore Sarah Gorden ha detto a The Equalizer di giovedì. Ha detto che gli ultimi due anni, compresa la pandemia e l’uccisione di George Floyd e le proteste nazionali che ne sono seguite, sono stati una testimonianza di “quanto sono forti le donne in questa lega, quanto sono forti le donne nere in questa lega”.

Per arrivare alla semifinale, i Red Stars hanno eliminato i favoriti Portland Thorns sulla strada davanti a quasi 16.000 fan. Lo hanno fatto mentre mancavano le fedelissime della squadra nazionale Julie Ertz e Alyssa Naeher, che hanno combattuto infortuni per tutta la stagione. Inoltre, non avevano l’attaccante Mallory Pugh, che ha saltato la partita a causa dei protocolli di coronavirus della lega.

La finale ha offerto una pausa da una stagione piena di rivelazioni deludenti dopo l’altra. Andi Sullivan, un centrocampista di Washington, ha parlato venerdì di “assorbire” il caos della stagione, e il suo allenatore, Kris Ward, ha detto che la squadra ha affrontato il caos in parte guardando la pratica e il campo di gioco come santuari lontano da tutto altro.

Ma mentre i coriandoli vengono eliminati dal Lynn Family Stadium di Louisville dopo la finale di sabato pomeriggio, i giocatori si allontaneranno dal campo per mesi e la NWSL entrerà nella off-season più consequenziale della sua storia.

Ci sarà un progetto di espansione da condurre, una squadra da vendere, allenatori da assumere e accuse da indagare.

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