Assumere Billy Eppler come GM è un “sollievo” per la leadership dei Mets


Ci sono molte ragioni per essere incoraggiati dall’assunzione di Billy Eppler, che è stato finalmente presentato venerdì come nuovo direttore generale dei Mets. Come direttore di scouting professionista, ha contribuito a vincere una World Series per gli Yankees. Come general manager, ha firmato Shohei Ohtani per i Los Angeles Angels. A 46 anni è abbastanza giovane da apprezzare il valore dei dati, ma abbastanza vecchio da onorare gli istinti degli scout.

“Sono appena tornato dalle riunioni dei proprietari della MLB e posso dirti: solo elogi universali per l’assunzione”, ha detto il proprietario dei Mets, Steven Cohen, che sta riavviando di nuovo l’organizzazione dopo una prima stagione difficile, dentro e fuori dal campo.

“Voglio dire, persone che vengono da me da ogni parte dicendo che abbiamo un vero professionista, benvoluto nel settore, molto rispettato. Quindi sono eccitato. Ascolta, ci dedico molto tempo e, come dico sempre, ho un lavoro diurno. Quindi è un sollievo avere qualcuno con cui mi sento davvero bene”.

Cohen, un miliardario di hedge fund, l’anno scorso ha fatto due investimenti sbagliati. Ha licenziato il direttore generale che aveva assunto lo scorso autunno, Jared Porter, dopo le rivelazioni secondo cui Porter aveva molestato sessualmente una giornalista donna. Il direttore generale ad interim, Zack Scott, è stato licenziato questo mese dopo il suo arresto di fine estate con l’accusa di guida in stato di ebbrezza.

Una lunga ricerca di lavoro, in cui Cohen e il presidente della squadra, Sandy Alderson, non sono riusciti a convincere diversi candidati di alto profilo, si è conclusa con un contratto di quattro anni per Eppler, che ha una reputazione di integrità. Quello che non ha, tuttavia, è un record vincente come direttore generale.

Anche con star come Mike Trout e Ohtani, gli Angels hanno avuto un record di sconfitte in ciascuna delle cinque stagioni di Eppler (dal 2016 al 2020). Interrogato venerdì, Eppler ha delineato le sfide che ha ereditato: giocatori strapagati con contratti a lungo termine, condivisione di una divisione con i ben forniti Houston Astros, un’epidemia di lesioni da lancio, un sistema agricolo sterile.

“La mancanza di profondità ci ha fatto immergere nel libero arbitrio per riempire più buchi nel roster”, ha spiegato Eppler, “e quando sei magro a quella profondità, qualsiasi ferita che subisci ti fa davvero cadere nel ghiaccio”.

Gli infortuni e la mancanza di profondità sono stati problemi familiari anche per i Mets, e venerdì Cohen ha ammesso che le risposte potrebbero non venire dall’interno.

“Il nostro budget oggi, senza nemmeno firmare nessuno, è già di circa $ 185 milioni o giù di lì”, ha detto Cohen. “Se troveremo il giusto tipo di talento, probabilmente sarà o scambi con altri club o free agent. Non abbiamo davvero molto nel sistema agricolo per integrare ciò di cui abbiamo bisogno.

“Quindi richiederà probabilmente delle spese, ed è quello che accadrà. E ho fatto sapere a Billy che sono disposto, per i giusti accordi e i giusti free agent, ad andare a prendere i giocatori di cui abbiamo bisogno.

“Vogliamo essere competitivi, giusto? Vogliamo vincere la nostra divisione ed essere nei playoff e arrivare in profondità nei playoff, giusto? Quindi dobbiamo mettere in campo una squadra che abbia le capacità per farlo”.

Naturalmente, Cohen era anche disposto a spendere l’ultima bassa stagione, e i Mets hanno ottenuto poco dai loro nuovi arrivati ​​più pagati. L’interbase Francisco Lindor, il titolare Carlos Carrasco e il ricevitore James McCann si sono comportati tutti ben al di sotto delle aspettative, e Lindor ha appena iniziato il suo contratto di 10 anni da 341 milioni di dollari.

La rotazione è una preoccupazione urgente. Noah Syndergaard è già partito per gli Angels (un anno, 21 milioni di dollari) in free agency. Marcus Stroman, l’unico titolare dei Mets che è stato sano e affidabile per tutta la stagione, è un free agent. L’asso Jacob deGrom ha saltato il secondo tempo per un infortunio al braccio. Taijuan Walker e Tylor Megill sono sbiaditi ad agosto e settembre.

“Guardo il roster e sicuramente voglio affrontare il pitching”, ha detto Eppler, menzionando la partenza di Syndergaard. “Faremo anche divertire cose nel campo esterno e divertiremo cose nel campo interno”.

Quindi i Mets hanno bisogno di pitching, infield, outfield e anche un nuovo allenatore. Il manager Eppler assunto con gli Angels, Brad Ausmus, è disponibile; ha servito un anno prima che il proprietario della squadra, Arte Moreno, lo sostituisse con Joe Maddon. Eppler non ha offerto suggerimenti sulla sua possibile scelta, ma ha detto che sarebbe stata una decisione collaborativa.

“Billy riferirà a me, ma ci consulteremo sicuramente l’uno con l’altro”, ha detto Alderson, delineando la catena di comando dei Mets. “Ma mi aspetto che Billy guidi questa operazione. Sarò disponibile come risorsa e, con il passare del tempo, quello che mi aspetterei è che Billy avrà ancora più libertà di quanto non abbia immediatamente.

I Mets inizialmente cercarono sia un presidente delle operazioni di baseball che un direttore generale, prima di limitare la ricerca a un’assunzione. Alderson, che compirà 74 anni la prossima settimana, ha affermato che i Mets potrebbero ancora rivisitare quel piano il prossimo inverno, dando effettivamente a Eppler un anno per dimostrare di poter gestire il dipartimento.

“Steve e io daremo un’occhiata a questo alla fine della stagione e Steve prenderà una decisione sulla direzione in cui vuole andare”, ha detto Alderson. “Ma Billy ha molte opportunità qui per affermarsi, crescere e avere un impatto su quella decisione tra un anno”.

Eppler ha lavorato per gli Yankees sotto George Steinbrenner, quindi è improbabile che la minaccia di una missiva su Twitter di Cohen lo infastidisca. Sì, ha detto Cohen, continuerà a twittare perché i fan sembrano apprezzare, ma ha sottolineato l’importanza di delegare l’autorità.

“Interferirai in ogni decisione, semplicemente non funzionerà”, ha detto Cohen. “Almeno, è così che dirigo le mie altre attività, e questo è stato fatto bene. E mi aspetto di farlo funzionare allo stesso modo qui.

“E questo è un po’ il piano. Non risolverai tutto il primo anno. Io la chiamo un po’ una caccia al tesoro: mentre attraversi l’organizzazione, trovi cose che devi sistemare. È un po’ quello che mi sarei aspettato, entrare in un’organizzazione con risorse insufficienti, e ci stiamo lavorando. L’anno scorso abbiamo fatto progressi”.

Questo progresso non è stato sempre chiaro sul campo, poiché i Mets hanno rallentato il tratto per finire 77-85. Ora Eppler deve fare ciò che non ha potuto ad Anaheim: costruire una squadra vincente, e in fretta. Gli agenti liberi sanno dove trovarlo.

“La scorsa notte, stavo iniziando a ricevere molti messaggi dagli agenti”, ha detto Eppler. “E ho risposto a molti di loro, dicendo: ‘Avrete mie notizie oggi.’”

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