Shohei Ohtani degli Angels vince l’AL MVP Award


Shohei Ohtani è stato straordinario in questa stagione. Ohtani, la stella a due vie dei Los Angeles Angels, ha battuto 46 fuoricampo, ha guidato in 100 punti e ha registrato una percentuale di .965 in base più slugging, dietro solo a Vladimir Guerrero Jr. di Toronto nell’American League. Come se ciò non fosse abbastanza impressionante, Ohtani è stato anche il miglior lanciatore iniziale della sua squadra, accumulando una media di 3,18 punti guadagnati e 156 strikeout in 130 ⅓ inning su 23 partenze.

Giovedì, gli sforzi storici di Ohtani sono stati premiati con l’AL Most Valuable Player Award. Si è unito all’ex fuoricampo della stella dei Seattle Mariners Ichiro Suzuki, l’ALMVP del 2001, come gli unici giocatori giapponesi nella storia della Major League Baseball a guadagnare il premio.

Ohtani ha ricevuto tutti e 30 i primi voti per il premio, che viene presentato ogni anno dalla Baseball Writers’ Association of America. Ha battuto i suoi compagni finalisti, Guerrero, che ha ricevuto 29 voti per il secondo posto, e il seconda base Marcus Semien, anche lui dei Blue Jays, che ha ricevuto 24 voti per il terzo posto.

Poche persone al di fuori della cerchia ristretta di Ohtani potrebbero essere più felici del suo successo di Tomoyuki e Kaoru Iwase. Non hanno mai incontrato ufficialmente Ohtani, 27 anni, ma lo hanno visto giocare forse più di chiunque altro al di fuori della sua famiglia.

Solo in questa stagione, Kaoru ha assistito a 136 partite degli Angels per vedere giocare Ohtani (escluso l’Home Run Derby di Denver a luglio). Suo marito, Tomoyuki, ha detto di aver partecipato a circa 10 partite in meno. I superfan erano soliti volare in Giappone per vederlo giocare per la sua ex squadra, i Nippon Ham Fighters nel Nippon Professional Baseball. Tomoyuki, 49 anni, ha stimato di essere andato in 15 diversi stadi della MLB per vedere giocare Ohtani in questa stagione. Kaoru, 38, post sui viaggi su la sua pagina Instagram.

Possiedono circa 300 cimeli Ohtani, dalle sue maglie Ham Fighters e Angels ai suoi bobbleheads alle palle che ha lanciato tra la folla. (Niente autografi, però.) Alcuni anni fa, hanno fatto un servizio fotografico di matrimonio all’Angel Stadium mentre indossavano, naturalmente, maglie Ohtani. Vivevano a 30 minuti di auto dallo stadio di Anaheim, ma l’anno scorso si sono trasferiti in un appartamento a cinque minuti a piedi dal campo da baseball.

“Anche in bassa stagione, facciamo una passeggiata all’Angel Stadium”, ha detto Tomoyuki. Ha aggiunto ridendo: “È la nostra casa principale”.

Quindi, quando Ohtani è stato annunciato come ALMVP, il momento ha significato di più – per lo sport, per gli appassionati di baseball giapponesi e altri – che semplicemente il coronamento di una magnifica campagna sul campo.

Durante la sua carriera, anche in Giappone, Ohtani ha continuamente affrontato lo scetticismo sulla sua capacità di rimanere un giocatore a due vie. È già abbastanza difficile essere un battitore quotidiano nella MLB, la massima lega con i migliori giocatori del mondo, figuriamoci servire anche come lanciatore iniziale.

Ma per tutto il tempo, anche dopo che Tommy John è stato operato al gomito da lancio, al destro, nel 2018 e un altro infortunio al gomito nel 2020 lo ha costretto a perdere quasi due stagioni di lancio, ha insistito per fare entrambe le cose. Nella sua prima stagione con gli Angels, nel 2018, Ohtani ha vinto l’AL Rookie of the Year Award. Quest’anno è stato anche meglio.

“Perché amo Shohei e perché è il migliore e perché lo sto inseguendo, la ragione è che la sua mente è la migliore”, ha detto Kaoru, emozionandosi. “Non ha mai cambiato obiettivo. In Giappone, al liceo, tutti dicevano che due giocatori sono impossibili”.

Ha aggiunto in seguito: “Era il numero 1 in Giappone, ma tutti dicevano: ‘Non puoi farlo in MLB, a due giocatori.’ Ma non ha mai cambiato idea. Credeva di poter essere il giocatore numero 1”.

Gli Iwas, che si sono incontrati in Giappone, hanno seguito la carriera di Ohtani da quando era un prospetto molto apprezzato al liceo e in tornei molto seguiti allora. Durante le sue cinque stagioni con gli Ham Fighters, hanno viaggiato dagli Stati Uniti al Giappone per vederlo suonare e anche visitare le loro famiglie mentre erano lì. “Shohei era la prima priorità”, ha detto Kaoru.

Gli Iwas hanno visto Ohtani crescere, diventare più grande e più forte, colpire alcuni dossi e ora dominare sul palco più grande.

Tomoyuki, ora cittadino americano, si è trasferito in questo paese nel 1997, quando un altro fenomeno giapponese del pitching, Hideo Nomo, era il protagonista dei Los Angeles Dodgers. Il giocatore preferito di Tomoyuki era Suzuki, con il quale condivide la stessa regione d’origine, la prefettura di Aichi. (Suzuki, che è stato anche il Rookie of the Year dell’AL nel 2001, potrebbe diventare il primo giocatore asiatico eletto alla National Baseball Hall of Fame.)

“Siamo molto orgogliosi di Shohei e Ichiro”, ha detto Tomoyuki. “Ichiro, ovviamente, è speciale. Ma Shohei, ha cambiato le regole. Quello che fa è semplicemente incredibile”.

Gli Iwas, ovviamente, non furono gli unici a notarlo. Anche se gli Angels sono andati 77-85 in questa stagione e hanno esteso la loro siccità ai playoff a sette anni, Tomoyuki ha detto di aver notato anche più giapponesi sugli spalti. Durante i viaggi in Texas per vedere Ohtani suonare con gli Houston Astros e i Texas Rangers, ad esempio, ha detto di aver incontrato fan giapponesi che erano venuti dalla Florida per lo stesso motivo.

Grazie al loro lavoro di wedding planner, gli Iwas possono guardare sempre il loro giocatore preferito. Tomoyuki è un fotografo di matrimoni e Kaoru è una parrucchiera e una truccatrice.

Hanno le loro aziende, potrebbero lavorare da remoto in questa stagione e viaggiare in tutto il paese per i matrimoni, organizzando alcuni viaggi di lavoro con i giochi su strada degli Angels. Trovano biglietti economici per il campo da baseball e usano contanti o miglia aeree per pagarsi. Cercano di arrivare presto per assistere all’allenamento di battuta.

Alla domanda se Ohtani li avesse riconosciuti dopo così tanti anni, gli Iwas hanno ridacchiato e hanno raccontato una storia. (Tomoyuki, ha detto, conosce il padre del traduttore di lunga data di Ohtani, Ippei Mizuhara.) Nel 2018, sono volati a Seattle per un viaggio on the road degli Angels e hanno portato uno striscione di buon compleanno per Ohtani, che ha compiuto 24 anni il 5 luglio, il gioco finale della serie di tre giochi.

Tomoyuki ha detto che Ohtani ha notato il cartello sugli spalti e forse li ha riconosciuti, ma “temiamo che stia pensando a noi come stalker”.

Gli Iwas risero mentre lo dicevano. Per loro, Ohtani è fonte di ispirazione e lo è anche il suo viaggio, proprio come il loro, venire in una terra straniera per lavoro. La nuova targa di giovedì ha semplicemente formalizzato ciò che già sapevano.

“Dimostra che il livello del baseball giapponese è piuttosto alto”, ha detto Tomoyuki. “Sono molto felice di questo. E inoltre, si dimostra il giocatore numero 1, che è stato uno dei suoi obiettivi.” Kaoru ha aggiunto pochi secondi dopo, “Sono così orgoglioso di lui”.



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