Chi rappresenta ora la squadra di calcio dell’Afghanistan?


BELEK, Turchia — Anoush Dastgir potrebbe essere l’uomo più laborioso del calcio, ma sabato il suo lavoro ha avuto un impatto.

Dastgir, l’allenatore della squadra nazionale maschile dell’Afghanistan, era seduto in un ristorante vuoto dell’hotel dove lui e la sua squadra si stavano preparando per una partita d’esibizione contro l’Indonesia. Erano le 23:00 e Dastgir stava combattendo quello che sembrava un forte raffreddore. Il che non era sorprendente, dato che ora aveva una dozzina di lavori da fare.

Allenare una squadra nazionale di calcio è abbastanza difficile ovunque, ma allenare l’Afghanistan ha avuto a lungo sfide uniche.

È uno dei paesi più poveri del mondo e un luogo in cui la guerra civile e il governo dei talebani hanno impedito alla squadra nazionale di giocare una partita per quasi due decenni. Il paese è considerato così pericoloso, infatti, che la FIFA, l’organo di governo mondiale del calcio, ha da tempo vietato alle sue squadre di giocare in casa. Il più delle volte, questo non aveva importanza: l’Afghanistan è al 152° posto nel mondo. E non si è mai qualificato per un torneo importante.

Tuttavia, le circostanze sono diventate ancora più difficili durante l’estate, quando i talebani sono tornati a Kabul, il governo afghano è crollato e il suo presidente, Ashraf Ghani – per non parlare di decine di migliaia di suoi connazionali e donne – è fuggito dal paese.

Dastgir ha perso l’accesso a parte della sua squadra e metà del suo staff nel caos. Due membri dello staff sono ora nei campi profughi in Qatar. Altri due sono in Afghanistan, desiderosi di partire. Il suo roster è popolato quasi interamente da profughi afgani, ovvero figli di profughi, che negli anni hanno trovato rifugio in Olanda, Germania, Stati Uniti, Svezia e non solo, in fuga dai vari conflitti che hanno afflitto l’Afghanistan a partire dagli anni ’80. Ma alcuni trascorrono ancora del tempo in Afghanistan, e quest’anno anche farlo è diventato una preoccupazione.

Uno dei giocatori più importanti di Dastgir, Noor Husin, partito per la Gran Bretagna all’età di sei anni, si trovava nella città settentrionale di Mazar-i-Sharif a luglio mentre i talebani si avvicinavano. “Ero terrorizzato ad essere onesto”, ha detto. “Perché ogni giorno c’erano novità, si avvicinano, sono in periferia. E stavo pensando, sicuramente no. Semplicemente non pensavi che sarebbe successo.”

Husin è riuscito ad arrivare a Kabul e a fuggire dal paese, ma lui, come molti dei suoi compagni di squadra, pensava che la nazionale fosse finita. “Tutti pensavano, questa è la fine, la fine di tutto”, ha detto.

Dastgir, tuttavia, era determinato a mantenerlo in vita, a farlo continuare a servire, ha detto, come un raro simbolo di unità in un paese spesso diviso lungo linee etniche o linguistiche. Così, qualche settimana fa, ha preso il telefono e ha organizzato un’amichevole – la prima da quando i talebani sono subentrati – contro l’Indonesia. Quella era la parte facile. Ha quindi dovuto trovare un sito per il gioco, organizzare voli e visti per i giocatori e fornire test di coronavirus per tutti. Con il conto bancario della federazione calcistica afghana congelato, Dastgir ha chiesto aiuto alla FIFA per finanziare il viaggio.

Senza kit man, Dastgir ha anche dovuto spedire lui stesso 450 libbre di attrezzatura da allenamento, e poi convincere suo cognato ad aiutarlo a lavarlo. Ha comprato palloni da calcio, ha organizzato arbitri e, senza un team di comunicazione, ha promosso il gioco sui suoi account privati ​​sui social media. Ha persino negoziato un contratto di trasmissione per assicurarsi che il numero massimo di persone in Afghanistan potesse guardare la partita. E poi, fatto tutto questo, doveva ancora trovare il tempo per allenare la squadra.

Ma con l’avvicinarsi della mezzanotte nel ristorante dell’hotel sabato, c’era ancora un problema importante da risolvere: quale bandiera avrebbe sventolato la squadra?

A 31 anni, Dastgir è uno degli allenatori più giovani del calcio mondiale. Nato a Kabul, è sfuggito alla guerra civile del Paese con la sua famiglia poco dopo che le forze sovietiche hanno lasciato l’Afghanistan nel 1989. Aveva solo pochi mesi ed è cresciuto in Pakistan e poi in India prima di stabilirsi nei Paesi Bassi.

In Europa ha imparato l’olandese ed è stato scoperto da un club di spicco, il NEC Nijmegen. Alla fine è stato convocato per la squadra nazionale afgana, ma è apparso in una manciata di partite prima che un infortunio al ginocchio mettesse fine alla sua carriera da giocatore.

“I miei allenatori hanno detto, ‘Devi iniziare ad allenare’, perché come giocatore ero una specie di leader della squadra”, ha detto. La sua prima opportunità di guidare l’Afghanistan è arrivata nel 2016, quando un allenatore straniero non si è presentato per una partita a causa di una disputa contrattuale.

“I giocatori hanno detto, ‘Penso che Anoush possa farcela’”, ha ricordato Dastgir. Ha perso quella partita ma la squadra aveva giocato bene. La volta successiva che il posto è stato aperto, nel 2018, gli è stato assegnato il lavoro.

A quel punto, era a caccia di giocatori afgani. Molti sono stati scoperti tra la vasta diaspora afgana, i rifugiati ei loro figli sparsi in tutto il mondo. Quando nel 2018 fu organizzata una partita contro la Palestina a Kabul, la prima partita internazionale giocata in Afghanistan da anni, Dastgir fece ricorso a molte delle sue scoperte.

“Volevo avere questi giocatori in Afghanistan per sentire il paese, per vedere la gente, perché la maggior parte di loro è nata fuori dal paese”, ha detto. “Quindi se dici loro di giocare per il tuo paese, ti chiedono ‘Cos’è quello?'”

Anche ora, il ruolo del team come istituzione multiculturale visibile si manifesta nelle sessioni di formazione.

Le istruzioni venivano gridate in olandese e pashtu. L’incoraggiamento è stato offerto in tedesco, dari e inglese. A volte, Dastgir cambiava lingua a metà frase. “Il mio primo capitano è tagiko”, ha detto. “Il mio secondo capitano è Pashtun. Il mio terzo capitano è Hazara”. Due dei suoi giocatori, i fratelli Adam e David Najem, sono nati nel New Jersey.

Tuttavia, mentre la partita si avvicinava, le questioni della bandiera e dell’inno rimanevano irrisolte. Non è stata una decisione da prendere alla leggera. Bandiera bianca dei talebani, con la Shahada – la dichiarazione di fede musulmana – stampato su di esso, ha sostituito il tricolore verde, rosso e nero sopra il palazzo presidenziale dell’Afghanistan. E poiché i talebani hanno istituito un ampio divieto di musica, l’inno nazionale è stato di fatto messo al bando.

Dastgir sapeva che giocarci e sventolare la vecchia bandiera sarebbe stato controverso; la squadra di cricket maschile del paese è stato rimproverato da un leader talebano dopo averlo fatto ai Mondiali Twenty20. Sapeva che la sua scelta poteva costargli il lavoro o peggio.

“Non ho paura di essere licenziato”, ha detto Dastgir. “Sono il capo allenatore della nazionale di 37 milioni di afgani. Non sono l’allenatore della nazionale del regime talebano o del regime di Ghani. Non l’abbiamo mai fatto per il governo. Lo abbiamo fatto per le persone».

Nessuno nel campo afghano era sicuro che dei sostenitori sarebbero effettivamente venuti a vederli giocare a Belek, una città costiera vicino ad Antalya.

I funzionari dello stadio preoccupati per le restrizioni sul coronavirus sono stati alleviati quando Dastgir ha accettato di pagare di tasca propria la sicurezza. C’era anche la questione se la polizia turca potesse rivelarsi un deterrente. Almeno 300.000 rifugiati e migranti afgani hanno trovato rifugio in Turchia negli ultimi anni e molti sono privi di documenti. Ma mentre la luce del giorno svaniva e il calcio d’inizio si avvicinava, centinaia di fan si sono allineati fuori dal cancello dello stadio.

“Voglio dimostrare di essere afghana”, ha detto Mursal, una studentessa di 18 anni avvolta in una grande bandiera afghana ma abbastanza cauta da rifiutare di dare il suo cognome. Era fuggita in Turchia quattro anni fa, dopo che suo padre era stato ucciso in Afghanistan, e da quando era arrivata aveva trovato poche opportunità di sventolare la bandiera afghana. “È la nostra bandiera. Non hai un’altra bandiera. Solo questa bandiera e nessuno può cambiarla”.

Seicento tifosi – il limite concordato con i funzionari dello stadio – sono presto entrati in streaming, riempiendo l’unica lunga tribuna dello stadio.

Pochi minuti prima del fischio d’inizio, le squadre si schierano a centrocampo. Davanti a loro, due sostituti afghani hanno spiegato una grande bandiera verde, rossa e nera, quella che Dastgir aveva portato con sé a Belek. L’inno ha suonato, un momento trasmesso a milioni di afgani a casa. Non c’era nessuno per scattare la tradizionale foto prepartita: il fotografo ufficiale della squadra è scappato in Portogallo mesi fa.

La partita era frenetica, accompagnata dal rumore costante dei fan afgani. Dastgir, vestito tutto di nero, impartiva con calma istruzioni tattiche. Verso la fine della ripresa, ha convocato Omid Popalzay, un centrocampista cresciuto in Olanda visto l’ultima volta a giocare nella quarta divisione polacca. All’85’, pochi istanti dopo essere entrato in partita da sostituto, Popalzay ha segnato. Pochi minuti dopo è suonato il fischio finale. L’Afghanistan aveva vinto e i tifosi sono esplosi di gioia.

Un fan è saltato 12 piedi più in basso sulla pista di atletica che circonda il campo sperando di ottenere un selfie, ma è stato intercettato dalla polizia e ha marciato indietro per il collo. Un giocatore, Norlla Amiri, è salito sulle spalle di un compagno di squadra in modo che il figlio neonato potesse essere passato a lui.

Altri tifosi hanno lanciato i loro cellulari ai giocatori, chiedendo selfie. Molte foto volevano con Faysal Shayesteh, un centrocampista di 30 anni che ha avuto una carriera professionale giramondo da quando si è trasferito in Olanda da ragazzo.

Quasi tutti i fan afgani conoscevano Shayesteh per via dei suoi tatuaggi, compreso quello sul petto che mostra lo skyline di Kabul sotto un jet da combattimento e un elicottero d’attacco, ognuno dei quali bombarda la città con cuori rossi. Sopra il suo seno sinistro c’erano due coordinate GPS: la prima è per Hengelo, la città nell’est dell’Olanda dove è cresciuto. L’altra è Kabul, dove è nato.

“Se ne parlo mi commuovo”, ha detto, trattenendo le lacrime. “Perché so cosa sta passando la gente in Afghanistan. E so che questa è l’unica cosa che li rende felici, vincere una partita in nazionale. Questa è l’unica cosa che hanno, quindi sono molto felice”.

Dastgir ha guardato tutto svolgersi da dietro, filmandolo in parte sul suo telefono per pubblicarlo sul suo account Instagram. Nessuno aveva fatto più di lui per realizzare quel momento.

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