Theranos ha prosciugato 96 milioni di dollari da un investitore esperto, oltre a un po’ di sangue

Brian Grossman aveva 20 anni di esperienza nel settore sanitario, ma la sua azienda, PFM Health Sciences, ha comunque investito 96 milioni di dollari in Theranos. Sul banco, ha spiegato che la sua azienda si era basata sulle informazioni di Elizabeth Holmes su Theranos, nonché sui modelli finanziari forniti dalla società, per effettuare la chiamata.

Considerata nel suo insieme, la testimonianza di Grossman negli Stati Uniti contro Elizabeth Holmes è stata schiacciante. A differenza degli investitori dei family office, ha visitato le strutture di Theranos, si è fatto prelevare il sangue e ha inviato e-mail con ampie domande di due diligence. Aveva esperienza in ambito sanitario. Aveva controllato le dichiarazioni pubbliche di Walgreens sulla società. Ma poiché si era basato sulle rappresentazioni di Theranos della sua tecnologia, è stato fuorviato e ha individuato Holmes come la fonte di molte delle informazioni fuorvianti.

Holmes gli disse che Theranos poteva eguagliare qualsiasi cosa i suoi concorrenti molto più grandi, Quest Diagnostics e Labcorp, potessero fare. Questa è stata “una dichiarazione davvero importante” su quanto l’azienda avesse realizzato, ha detto Grossman.

Grossman, come altri investitori che hanno testimoniato prima di lui, era rimasto colpito dal lavoro di Theranos con i militari; gli è stato detto che la tecnologia di Theranos è stata utilizzata sul campo di battaglia e nei medivac. E quando ha sentito che i test di Theranos sono stati utilizzati dalle compagnie farmaceutiche per convalidare i prodotti sperimentali, anche questo lo ha abbagliato. Sapeva che ottenere l’approvazione dei farmaci attraverso la pipeline era fondamentale per le attività delle aziende farmaceutiche, quindi per l’utilizzo della tecnologia di Theranos era un alto segno di approvazione. Le proiezioni finanziarie che Theranos gli ha fornito avevano una stima di 30 milioni di dollari provenienti dalle aziende farmaceutiche nel 2014.

Ovviamente nessuna di queste cose era vera. I dispositivi Theranos non sono stati utilizzati in medivac o sul campo di battaglia. E mentre Theranos aveva ha lavorato con aziende farmaceutiche, nessuna di loro ha scelto di utilizzare i test per convalidare i prodotti sperimentali, soprattutto perché gli studi preliminari hanno mostrato che i test facevano schifo. La proiezione delle entrate era strana, in parte perché Theranos aveva no entrate, da aziende farmaceutiche o meno, nel 2012 o 2013.

Grossman afferma che Holmes, ex CEO di Theranos, e il suo coimputato, Sunny Balwani, che è stato processato separatamente, gli hanno detto che i test di Theranos hanno impiegato solo quattro ore per produrre un risultato. In una presentazione, un grafico indicava specificamente la coerenza dei test sulla vitamina D di Theranos, che era uno dei test che la informatore Erika Cheung temeva non fosse accurato.

E Holmes ha fatto la maggior parte delle conversazioni nei loro incontri, ha testimoniato Grossman. (Questo corrispondeva alla testimonianza di altri investitori.) Questa è una brutta notizia per la difesa di Holmes, che ha cercato di sostenere che Holmes si fidava ingenuamente di Balwani e che era il vero cattivo di Theranos.

Grossman ha seguito dopo l’incontro con una lunga lista di domande di due diligence. Voleva sapere, per esempio, quali fossero i limiti della tecnologia. Holmes e Balwani erano “enfatici” che i loro dispositivi erano laboratori ridotti alle dimensioni di una scatola, ha detto. Holmes era “molto chiaro che questa tecnologia non era un test point-of-care, non una piattaforma di test point-of-care, era un laboratorio miniaturizzato”, ha detto.

È stato molto eccitante: una tecnologia estremamente dirompente. A Grossman è stato detto che l’intero mercato di Phoenix per Theranos potrebbe essere supportato in un laboratorio di 200 piedi quadrati; un laboratorio concorrente a Quest Diagnostics, che aveva visitato, era di centinaia di migliaia di piedi quadrati.

Nel corso degli incontri e degli scambi di e-mail, né Holmes né Balwani hanno affermato che la tecnologia Theranos è stata utilizzata solo per una manciata di test. Nessuno ha menzionato l’utilizzo di apparecchiature di terze parti.

L’accordo con Walgreens ha anche rafforzato la fiducia di Grossman, anche se Balwani è stato irritato quando Grossman ha voluto parlare con i rappresentanti di Walgreens. Ha detto a Grossman che non sarebbe andato bene e che era “a disagio con questo”, ha testimoniato Grossman.

Gli è stato anche detto che c’era un accordo con UnitedHealthcare, che suggeriva legittimità a Grossman. Voleva parlare con loro della partnership con Theranos. “Apprezziamo molto la loro capacità di controllare la tecnologia e le nuove aziende”, ha affermato Grossman. Ma Balwani bocciò anche quell’idea.

Quelle smentite “ci hanno costretto a fare affidamento sulle dichiarazioni che ci hanno fatto”, ha detto Grossman.

Grossman andò a parlare con Channing Robertson, un professore di Stanford che aveva aiutato Holmes ad avviare Theranos. Robertson ha detto a Grossman che non vi era alcun rischio tecnico associato all’azienda: l’unico rischio era assicurarsi che i consumatori avessero una buona esperienza. Ha anche detto che la tecnologia era così avanzata che, anche se fosse caduta nelle mani dei concorrenti, ci sarebbero voluti anni per recuperare il ritardo.

Grossman ha visitato il quartier generale. Ha visitato il laboratorio clinico, dove ha visto solo gli analizzatori Theranos e nessuno dei dispositivi di terze parti modificati che l’azienda stava effettivamente utilizzando. Ha visitato l’impianto di produzione. È persino andato a un Palo Alto Walgreens per farsi prelevare il sangue, un prelievo venoso, uno che ha impiegato più di un giorno per ottenere risultati. Balwani ha detto a Grossman che era perché il suo medico aveva ordinato un test insolito.

L’esame del sangue di Grossman ci ha dato una sbirciatina dietro le quinte di Theranos. L’accusa ha mostrato un’e-mail all’informatore di Theranos Adam Rosendorff e ad alcuni altri lavoratori nel laboratorio di Theranos, chiedendo loro di accelerare il lavoro su un test “VIP” – Grossman. “Questo è sull’Immulite, giusto?” ha risposto un dipendente, facendo riferimento alla macchina di un concorrente. Ciò è stato confermato da un altro dipendente. (Grossman ha detto in tribunale che se avesse saputo che i dispositivi della concorrenza venivano utilizzati, avrebbe fatto ancora più domande a Theranos.)

Così Grossman ha deciso di investire. Certo, Theranos era stato stranamente riservato e concentrato sulla sicurezza quando era andato a trovarlo, ma Grossman si era scrollato di dosso. Sì, era strano che fosse stato scoraggiato dal parlare con i partner di Theranos, ma si è scrollato di dosso anche questo: un professore di Stanford non gli aveva detto che la tecnologia era fantastica? Walgreens non lo stava propagandando nelle sue chiamate sugli utili trimestrali?

E ora, ovviamente, uno dei suoi investimenti è alla base di un conteggio di frode telematica contro Holmes.

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