La difesa dei Packers è il loro MVP


A Green Bay, la galassia ruota attorno ad Aaron Rodgers. Eppure, attraverso settimane di produzione offensiva incoerente e melodramma, molti dei quali avrebbero potuto essere mitigati da un viaggio a Walgreens, la difesa molto diffamata, spesso trascurata e a corto di personale dei Packers ha impedito alla squadra di cadere dall’inseguimento del Super Bowl.

Quando il ricevitore All-Pro Davante Adams era fuori per la settimana 8 a causa dei protocolli di Covid-19, la difesa dei Packers ha costretto a tre palle perse in una vittoria sconvolta 24-21 sui precedenti imbattuti degli Arizona Cardinals. Quando Rodgers ha perso la settimana 9 a causa di un test positivo per il coronavirus, la difesa dei Packers ha concesso solo 13 punti in una sconfitta di misura contro Kansas City. Quando il visibilmente arrugginito Rodgers è tornato domenica scorsa, la difesa dei Packers ha deciso di chiudere per 17-0 i Seattle Seahawks.

Anche quando il loro attacco era al massimo all’inizio di ottobre, i Packers vinsero con i punteggi finali di 24-10 contro il Washington Football Team e 24-14 contro i Chicago Bears. La loro difesa ora è terzo nella NFL sia per punti che per yard nette consentite e sesto in totale da asporto. Nonostante la sua potente reputazione, i loro ranghi offensivi solo 19° in punti e 20° in iarde nette.

La cosa più sorprendente è che la difesa dei Packers sta portando avanti la squadra nonostante l’assenza dei suoi due migliori giocatori. Il due volte corridore del Pro Bowl Za’Darius Smith ha subito un infortunio alla schiena nella gara di apertura della stagione. Il miglior difensore, Jaire Alexander, è fuori dalla settimana 4 per un infortunio alla spalla. Senza Smith e Alexander, i Packers non dovrebbero essere in grado di fare pressione sui quarterback avversari o di coprire i migliori ricevitori dei loro avversari, e la loro difesa non è stata in grado di fermare efficacemente la corsa da quando Vince Lombardi ha lasciato la città.

Il coordinatore Joe Barry, alla sua prima stagione nel ruolo di Green Bay, merita gran parte del merito per il successo della difesa. Barry ha sostituito Mike Pettine, il cui stravagante schema ispirato a Rex Ryan è stato spesso disperso. Pettine a volte si precipitava sui quarterback avversari con solo tre difensori (dando a Tom Brady un sacco di tempo in tasca per pianificare le sue diavolerie) e spesso assegnava Preston Smith, un pass rusher da 265 libbre, al dovere di copertura (in genere contro i ricevitori che erano 60 libbre più leggeri e tre passi più veloce).

La difesa di Pettine obbligava a sack e palle perse, ma rinunciava a yard troppo facili su mismatch di copertura, contrasti rotti e semplici errori di assegnazione: era lo schema ideale per fallimenti critici contro avversari forti.

Barry, un allenatore discendente di Tony Dungy e Wade Phillips, semplifica le cose. Preferisce assalire quattro difensori e blitz con giudizio. Barry generalmente mantiene due sicure in profondità, anche se le fa scivolare allo scatto per nascondere la copertura. Il suo approccio relativamente conservativo aiuta a eliminare sia le grandi giocate che gli errori di esecuzione. Gli avversari hanno completato solo 23 passaggi di oltre 20 yard contro i Packers in questa stagione, il quarto totale più basso della NFL, mentre i difensori dei Packers hanno perso solo 49 tackle, il quinto totale più basso della lega.

Diversi difensori sconosciuti si sono fatti avanti sotto Barry per riempire i vuoti lasciati da Smith e Alexander. Rashan Gary, una scelta del primo round nel 2019, ora guida i Packers con 5,5 sack dopo due stagioni tranquille come giocatore di ruolo. Preston Smith, per lo più liberato dai compiti di copertura, sta vivendo una stagione di rimbalzo e le sicurezze Adrian Amos e Darnell Savage stanno prosperando in ruoli più tradizionali. Chandon Sullivan, che non è stato scelto ed è stato strappato al waiver wire nel 2019, sta giocando bene in assenza di Alexander, così come Eric Stokes, una scelta del primo turno quest’anno, e il veterano Kevin King.

Il linebacker De’Vondre Campbell, che ha consolidato una posizione che è stata un punto dolente per anni, ha la storia di origine più improbabile di tutte per un difensore di calibro All-Pro: ha giocato diverse stagioni per gli Atlanta Falcons.

I Packers sono costretti a fare affidamento sulla difesa di giovani e svincolati a causa della natura del loro libro paga. Il compenso di Rodgers divora circa 15 percento dello spazio sul tetto salariale della squadra. Gli stipendi di Adams, il tackle sinistro David Bakhtiari (che è stato infortunato per gran parte della stagione) e il running back Aaron Jones assorbono un altro 18% circa.

Non c’è niente di insolito nel fatto che un contendente spenda la maggior parte dei suoi soldi per un quarterback in franchising e la sua consorteria – entrambi gli Smiths giocano anche con contratti di alto livello – ma i Packers non sono attrezzati per concedersi rinforzi fuori stagione o per inseguire Von Tipi Miller alla scadenza commerciale. Il front office dei Packers, un bersaglio dell’ira di Rodgers molto prima della sua polemica con la comunità scientifica, merita il merito di aver riempito il back-end della tabella di profondità con contributori convenienti e principianti pronti per giocare.

Alexander e Za’Darius Smith potrebbero tornare per i playoff, e non sarà un momento troppo presto. La difesa dei Packers ha una reputazione consolidata di aver giocato abbastanza bene da completare l’eroismo di Rodgers durante la stagione regolare, per poi crollare in modo spettacolare in una sconfitta ai playoff che lascia il loro quarterback a mormorare il suo dispiacere per tutta la off-season. Se ciò accadrà di nuovo quest’anno, sarà quasi sicuramente l’ultima volta. Barry avrà bisogno di tutto l’aiuto possibile per evitare che la storia si ripeta.

Il successo della difesa senza nome dei Packers è passato in gran parte inosservato prima della chiusura di domenica, grazie in gran parte a Rodgers. Tutte le storie di Packers alla fine diventano storie di Rodgers, e questa non fa eccezione. Se i Packers raggiungono finalmente il Super Bowl dopo 10 stagioni come secondi classificati frustrati, sarà in gran parte a causa di questo allungamento di metà stagione quando la loro difesa ha superato gli infortuni, ha evitato gli errori e ha salvato la loro superstar.

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