Dopo la vittoria del Messico. Gli Stati Uniti crollano nel pareggio contro la Giamaica


Come mantieni il tuo entusiasmo dopo un’elettrizzante vittoria sul tuo rivale più feroce di fronte a un pubblico di casa chiassoso?

Come mantenere vivo questo slancio giorni dopo in uno stadio quasi vuoto, su un campo butterato, a mille miglia da casa?

Queste erano le domande per la squadra nazionale di calcio maschile degli Stati Uniti martedì sera mentre si preparava ad affrontare la Giamaica nella sua ottava partita di qualificazione per la Coppa del Mondo 2022, quattro giorni dopo una vittoria elettrizzante ed emotivamente drenante sul Messico.

E per circa 90 minuti a Kingston, gli americani non hanno mai veramente trovato risposte, sembrando per lo più senza spirito in un pareggio per 1-1.

“E’ stata una partita dura, non il risultato che volevamo”, ha detto Timothy Weah, il cui gol nel primo tempo è stato un punto luminoso nella notte altrimenti poco brillante della squadra. “Entrando in partita, volevamo vincere”.

L’allenatore degli Stati Uniti Gregg Berhalter ha definito il risultato buono: un punto meritato in un ambiente difficile in trasferta. Ma ha riconosciuto che il risultato potrebbe essere stato inferiore alle aspettative dei giocatori.

Dirigendosi verso la partita, li aveva avvertiti di non lasciare che le loro energie si abbassassero dopo la loro grande vittoria sul Messico.

“Nel mondo degli allenatori si parla di trap game”, aveva detto. “Parli di lasciarti l’ultima partita alle spalle e la prossima partita è la partita più importante”.

Ha definito questo incontro contro la Giamaica un “gioco di massa”.

Ma né il gioco della squadra né l’atmosfera riflettevano questa premessa.

Gli spalti erano per lo più vuoti a causa delle restrizioni pandemiche e la partita si è giocata su un campo asciutto e sbrindellato che è cresciuto sempre più a brandelli con il passare dei minuti.

Sull’erba frastagliata, ogni squadra è stata almeno in grado di creare un momento di bellezza.

All’11’ un botta e risposta con Ricardo Pepi manda Weah a saltare pericolosamente in area di rigore, dove lo attendeva una folla di giamaicani. Ma Weah ha continuato ad andare avanti, ballando attraverso un paio di difensori, mantenendo l’equilibrio mentre si aggirava in punta di piedi su una sfida all’ultimo respiro, prima di lanciare la palla con il piede sinistro dal secondo palo e in rete.

Weah ha detto che il gioco aveva un significato speciale per lui: la famiglia di sua madre è giamaicana e sua zia era al gioco.

“I miei genitori, me ne hanno parlato”, ha detto Weah prima della partita. “Hanno detto di non andare troppo duro con il loro paese. Ma ovviamente gli affari sono affari”.

Anche la Giamaica significava affari. Michail Antonio, il terzo capocannoniere della Premier League inglese, ha pareggiato il punteggio in modo elettrizzante solo 11 minuti dopo quando ha dribblato in un cubicolo di uno spazio a più di 30 metri dalla porta e ha deciso di sparare un tiro speculativo verso la rete . La palla è passata sopra le braccia tese del portiere americano Zack Steffen e sotto la traversa, scatenando gli applausi della folla sparsa e felicemente stordita.

“È uno di quegli obiettivi in ​​cui ti giri e batti le mani e dici: ‘Obiettivo straordinario, sforzo individuale straordinario'”, ha detto Berhalter.

La Giamaica è stata piatta durante le prime sette partite di qualificazione ai Mondiali, accumulando solo sei punti. Ma gli Stati Uniti hanno storicamente lottato per avere un impatto a Kingston, avendo raccolto solo una vittoria, una sconfitta e quattro pareggi nelle precedenti sei partite di qualificazione ai Mondiali in Giamaica prima di martedì.

I giamaicani a volte mancavano di ambizione e idee in attacco, ma compensavano con un livello di fisicità che rasentava la rudezza. Sembravano passare in vantaggio negli ultimi minuti della partita quando Damion Lowe ha segnato su un colpo di testa. Ma gli è stato fischiato un fallo (che i replay si sono rivelati discutibili) che ha annullato il gol.

Anche gli Stati Uniti sembravano pedonali, in particolare a centrocampo, dove sembrava mancare la presenza di Weston McKennie, che ha saltato la partita a causa dell’accumulo di cartellini gialli.

“È stata una grande esperienza per la nostra squadra passare attraverso questo”, ha detto Berhalter, che ha notato che le condizioni del campo avevano interrotto alcuni degli sforzi di sorpasso della sua squadra, “ma puoi vedere che i ragazzi sono delusi”.

Christian Pulisic, che sta ancora tornando in forma per una distorsione alla caviglia alta, è entrato in campo come sostituto a circa mezz’ora dalla fine. Entrato in partita in una situazione simile venerdì, ha segnato di testa il gol del via libera.

Ma martedì sera non è riuscito a evocare alcun rimedio per i problemi degli americani, lasciando gli Stati Uniti a chiedersi dove fossero finite tutte le energie e l’urgenza.

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