Sam Huff, linebacker dei Fearsome Hall of Fame Giants, muore a 87


Sam Huff, il linebacker centrale della Hall of Fame dei Giants che è diventato il volto del calcio professionistico, le sue imprese celebrate dai media nazionali quando la NFL ha iniziato a competere con la Major League Baseball come sport numero 1 d’America, è morto sabato a Winchester, Va. Aveva 87 anni.

La sua morte, in ospedale, è stata confermata da sua figlia, Catherine Huff Myers, che ha affermato che Huff ha appreso di avere la demenza nel 2013.

Giocando per i Giants nei loro anni gloriosi tra la fine degli anni ’50 e l’inizio degli anni ’60, Huff uscì dal paese carbonifero della West Virginia per ancorare una difesa che ottenne il tipo di fama che in precedenza era stata riservata a quarterback dalle armi forti e corridori sfuggenti.

Ha giocato in sei partite di campionato NFL nelle sue otto stagioni con i Giants. È stato chiamato per tre volte nella squadra di tutte le leghe e ha giocato in cinque Pro Bowl.

Huff è stato ricordato per i suoi duelli frontali con due dei più grandi terzini del gioco – Jim Brown dei Cleveland Browns e Jim Taylor dei Green Bay Packers – ma ha avuto anche 30 intercetti in carriera. È stato inserito nella Pro Football Hall of Fame nel 1982.

Lo Yankee Stadium, la casa dei Giants all’epoca, riverberava i canti di “DEE-fense” e “Huff, Huff, Huff” alla fine degli anni ’50 quando una delle squadre più antiche della NFL divenne una franchigia affascinante, in lizza con gli Yankees di baseball per acclamati dai media nella capitale americana delle comunicazioni.

Huff è diventato l’epitome della rozza e dura star del calcio.

Il 30 novembre 1959, quasi un anno dopo che l’emozionante partita per il titolo NFL di morte improvvisa tra Giants e Baltimore Colts aveva lanciato l’ascesa del football professionistico, la rivista Time mise in copertina un ritratto di Huff. Era al centro di “A Man’s Game”, un articolo in quel numero sul calcio professionistico.

L’aura spaventosa di Huff è stata sigillata il 30 ottobre 1960, quando Walter Cronkite ha narrato il documentario della CBS “The Violent World of Sam Huff”, parte della serie “The Twentieth Century”.

Un microfono e un trasmettitore erano stati posizionati sulle spalline di Huff per una partita di esibizione contro i Chicago Bears a Toronto l’agosto precedente.

Gli spettatori hanno visto e sentito Huff chiamare i segnali nel huddle, quindi minacciare un ricevitore Bears che pensava si stesse prendendo delle libertà con lui. “Se lo fai di nuovo, ti romperai il naso”, avvertì Huff. “Non colpirmi sul mento con il gomito. Non ti avverto più”.

Burton Benjamin, il produttore del documentario, ha poi ricordato in un articolo per il New York Times che il riferimento al “mondo violento” “è diventato rapidamente parte del lessico del calcio”.

Come Frank Gifford, running back e ricevitore della Hall of Fame dei Giants, ha scritto nel suo libro di memorie “The Whole Ten Yards”, Huff è diventato “un nome familiare”.

Robert Lee Huff – non riusciva a ricordare come venne chiamato Sam – nacque il 4 ottobre 1934 a Morgantown, W.Va., figlio di un minatore di carbone. È cresciuto in un campo minerario noto come Number Nine, fuori Farmington, W.Va.

Huff era un All-American della West Virginia University, una guardia di 6 piedi e 1 pollice e 230 libbre e un placcaggio sia in attacco che in difesa. I Giants lo scelsero nel corso del terzo giro del Draft NFL 1956.

Da rookie, Huff giocò nella vittoria per 47-7 dei Giants sui Bears nella partita del campionato NFL del 1956, e divenne una figura chiave nell’allineamento 4-3 – quattro uomini di linea down e tre linebacker – installato dalla difesa dei Giants. coordinatore, Tom Landry. Sostituendo lo schema 5-2 comunemente usato, ha messo Huff al centro dell’azione.

“Prima, avevo sempre la testa bassa, guardando dritto nel casco del centro”, ha ricordato Huff nel suo libro di memorie “Tough Stuff” (1988, con Leonard Shapiro). “Ora ero in piedi e potevo vedere tutto, e intendo tutto. Ho sempre avuto una visione periferica eccezionale. È uno dei motivi per cui ero così perfettamente adatto per la posizione”.

Gli eccezionali uomini di linea difensivi dei Giants — Roosevelt Grier e Dick Modzelewski al tackle, Andy Robustelli e Jim Katcavage alla fine — hanno tenuto lontani i blockers da Huff, aiutandolo a smettere di giocare. E si è spostato indietro o si è spostato verso le linee laterali per interrompere i passaggi, completando i superbi difensori Emlen Tunnell, Jim Patton e Dick Nolan.

Huff “ha influenzato quasi da solo i primi cori di ‘Defense, Defense’ allo Yankee Stadium”, ha detto sabato in una dichiarazione John K. Mara, presidente e amministratore delegato dei Giants.

Dopo la loro stagione di campionato del 1956, i Giants vinsero cinque titoli di division tra il 1958 e il 1963, ma persero ogni volta nella partita di campionato.

I Giants decisero di rimodellare una squadra veterana dopo la stagione 1963, quando vinsero il terzo titolo di division consecutivo. Scambiarono Huff con Washington per Dick James, un piccolo running back, e Andy Stynchula, un difensore.

Huff era scioccato e arrabbiato, e i due giocatori acquisiti dai Giants hanno fatto poco per loro. Quando le vecchie stelle dei Giants se ne andarono, la squadra scese nella mediocrità. Huff ottenne una punizione con la vittoria per 72-41 di Washington sui Giants nel novembre 1966, che una volta definì “l’unico gioco che desideravo di più”.

Ha giocato per Washington dal 1964 al 1967, poi si è ritirato, ma è tornato per un’ultima stagione come giocatore e allenatore di linebacker quando Vince Lombardi è stato nominato capo allenatore di Washington nel 1969.

Huff è stato in seguito un’emittente radiofonica di lunga data per i giochi di Washington e un dirigente di marketing per la catena di hotel e resort Marriott. Allevava anche cavalli purosangue.

Oltre a sua figlia, Catherine, lascia la sua compagna, Carol Holden; un figlio, Giuseppe; la sua ex moglie, Mary Helen Fletcher Huff; tre nipoti; e un pronipote, ha detto la famiglia. Un altro figlio, Robert Jr., è morto nel 2018. Il matrimonio di Huff si è concluso con un divorzio alla fine degli anni ’80.

Per chiunque non abbia familiarità con “The Violent World of Sam Huff”, l’uomo al centro della fantastica difesa dei Giants ha sottolineato il suo credo in un’intervista del 2002 per la Pro Football Hall of Fame.

“Non ho mai mollato nessuno”, ha detto Huff. “Non credo di aver mai smesso di recitare. Se avessi il pallone, ti avrei colpito, e quando ti ho colpito, ho provato a colpirti abbastanza forte da farti del male. È così che dovrebbe essere giocata la partita”.

Michael Levenson ha contribuito alla segnalazione.

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