Per mantenere felice Shohei Ohtani, gli angeli devono vincere


CARLSBAD, California — Mentre l’autunno si estendeva dal cambiamento delle foglie alle foglie che cadono, Perry Minasian, il direttore generale dei Los Angeles Angels, è stato assediato dalle domande dei suoi figli. Perché, volevano sapere i bambini, i nostri nonni vanno a trovare lo zio Zack e lo zio Calvin ma non noi?

La risposta è stata facile. I Minasiani sono una famiglia di baseball. Zack è il direttore dello scouting professionista per i San Francisco Giants, e i Giants hanno vinto la National League West e stavano giocando contro i Los Angeles Dodgers in una serie di division. Calvin è il direttore della club house e delle attrezzature per gli Atlanta Braves e la sua corsa nel 2021 è arrivata fino al titolo delle World Series. Così i genitori dei fratelli, Zack e Barbara, hanno trascorso ottobre e inizio novembre attraversando il paese a fare il tifo per due dei loro quattro figli. (Un altro fratello, Rudy, 42 anni, ha il suo studio legale a Chicago.)

Perry, il terzo figlio del baseball, ridacchiò mentre raccontava questo mentre era in piedi sulla veranda sul retro dell’hotel dove si sono svolte le riunioni dei direttori generali della MLB questo mese. Lui e la sua famiglia sono stati esclusi dall’itinerario del nonno e della nonna perché gli Angels, come al solito, sono stati esclusi dalla postseason.

Ora, poiché Minasian, 40 anni, sta pianificando il suo secondo anno alla guida delle operazioni di baseball degli Angels, rimangono più domande che risposte, alcune molto più puntuali di altre, a cominciare da questa: l’organizzazione che ha smantellato gran parte del primo successo di Mike Trout fare lo stesso con Shohei Ohtani?

“Sono preoccupato per l’organizzazione, mettendo l’organizzazione nel posto migliore per avere successo”, ha detto Minasian. “Mi sveglio pensandoci e vado a letto pensandoci. Questo è il numero 1. Non si tratta di Mike Trout. Non si tratta di Shohei Ohtani. Potrei essere la prima persona a dirtelo. Riguarda la squadra. Il gruppo collettivo e il raggiungimento di qualcosa insieme. È su questo che spendo le mie energie”.

Ohtani dovrebbe vincere l’American League Most Valuable Player Award giovedì. Se lo fa, darebbe agli Angels quattro MVP negli ultimi otto anni, visto che Trout ha vinto nel 2014, 2016 e 2019.

In quelle otto stagioni, gli Angels hanno vinto zero partite di playoff, fatto solo un’apparizione nella postseason e, negli altri sette anni, hanno concluso 131 partite combinate fuori dal primo posto.

Trout ha compiuto 30 anni ad agosto durante una stagione frustrante in cui uno strappo al polpaccio lo ha limitato a 36 partite, il minimo in carriera. Ohtani, dopo aver combattuto contro gli infortuni durante le sue prime tre stagioni con gli Angels, finalmente è stato in salute nel 2021 e ha prodotto una delle stagioni più straordinarie nella storia del baseball, interpretando sia come battitore che come lanciatore.

Ma sembrava anche mettere in guardia l’organizzazione dopo che gli Angels erano arrivati ​​quarti in un AL West a cinque squadre, proprio come era successo in ciascuna delle sue prime tre stagioni. Dopo la finale casalinga ha detto, tramite il suo traduttore: “Mi piace molto la squadra. Amo i tifosi. Amo l’atmosfera della squadra. Ma, più di questo, voglio vincere. Questa è la cosa più grande per me. Lo lascio a questo.”

I commenti hanno immediatamente fatto emergere gli speculatori: Ohtani sta cercando un mestiere? Sta minacciando di andarsene tramite free agency quando diventerà idoneo dopo la stagione 2023?

Minasian e Nez Balelo, l’agente di Ohtani, hanno entrambi sottolineato a Carlsbad che la risposta alla prima domanda è no, che Ohtani è felice di giocare ad Anaheim. (“Estremamente felice”, ha detto Balelo.) La risposta alla seconda domanda è inconoscibile così in anticipo semplicemente perché c’è così tanto tempo e così tanto potrebbe accadere. E questo inizia con Minasian questo inverno mentre lavora per aggiustare una squadra che ora ha avuto sei stagioni di sconfitte consecutive.

Minasian e Ohtani hanno parlato più volte da quando Ohtani ha fatto quei commenti.

“Abbiamo avuto conversazioni su ogni genere di cose”, ha detto Minasian. “È un ragazzo impressionante dentro e fuori dal campo. Una cosa a cui tiene d’occhio è il talento. Lo chiamo e gli chiedo dei giocatori. Assolutamente. Ha una buona idea su cosa gioca e cosa no”.

Minasian non ha rivelato di quali potenziali agenti liberi o obiettivi commerciali potrebbe aver discusso con Ohtani, ma non è un segreto di cosa hanno bisogno gli Angeli: lanciare. La loro rotazione si è classificata al 22° posto nelle major quest’estate con un’ERA di 4,78 e al 29° in ciascuna delle due stagioni precedenti (5,52 durante la stagione di 60 partite del 2020 e 5,64 nel 2019).

La libera agenzia sarà probabilmente una strada più facile per gli Angeli rispetto agli scambi, dato che non sembrano avere prospettive profonde. Baseball America ha classificato il sistema agricolo degli Angels al 25° posto nelle major nella sua Classifiche di mezza stagione 2021.

Ci sono Hall of Fame potenziali appena passate sul mercato dei free agent questo inverno come Max Scherzer, Justin Verlander e Clayton Kershaw. Ci sono lanciatori che quest’anno sono stati all’altezza del loro potenziale e sono in discussione per i Cy Young Awards (Robbie Ray e Kevin Gausman) e altri che stanno ancora lavorando per questo (Marcus Stroman, Carlos Rodon, Jon Gray). Il connazionale giapponese di Ohtani, Yusei Kikuchi, è un free agent. I principali potenziali obiettivi commerciali per coloro che cercano di iniziare a lanciare potrebbero essere Sonny Gray e Luis Castillo (Cincinnati) e Sean Manaea, Frankie Montas e Chris Bassitt (Oakland).

“C’è un certo tipo di personalità che stiamo cercando sul monte per adattarsi a ciò che abbiamo attualmente per impostare il tono”, ha detto Minasian, osservando che una qualità desiderata è l’aggressività e che “non si tratta solo di prendere il palla e lanciando 100 lanci. Vogliamo giocatori che rendano migliori gli altri intorno a loro”.

Oltre a collezionare 46 homer e 100 RBI al piatto rubando 26 basi nel 2021, Ohtani è stato anche il miglior antipasto degli Angels, andando 9-2 con un’ERA di 3,18 e 156 strikeout su 130 e un terzo inning lanciato su 23 partenze.

“Sono abbastanza fiducioso di poter ripetere ciò che ho fatto quest’anno”, ha detto Ohtani alle World Series il mese scorso a Houston mentre riceveva il Commissioner’s Historic Achievement Award. “Ho solo bisogno di uscire e giocare ogni giorno e lasciare i numeri, mettere dei buoni numeri e penso che potrò almeno avere una stagione simile a quella di quest’anno”.

“Amen”, ha detto Minasian, sorridendo ampiamente, quando quei commenti sono stati trasmessi. “Vediamolo.”

Ohtani in questo momento è tornato a casa in Giappone, ha detto Balelo, i suoi allenamenti fuori stagione sono già in corso. Né l’agente né il direttore generale hanno voluto commentare se fossero impegnati in trattative per un’estensione del contratto. Ohtani dovrebbe guadagnare $ 5,5 milioni nel 2022, il secondo anno di un contratto biennale da $ 8,5 milioni, dopo il quale sarebbe idoneo per l’arbitrato per un anno prima del libero arbitrio.

Sia Minasian che Balelo concordano sul fatto che, soprattutto, Ohtani voglia vincere. Ha già dimostrato di non essere solo denaro scegliendo di trasferirsi dal Giappone alla MLB nell’inverno del 2017-18, proprio quando sono entrate in vigore le nuove regole di pubblicazione. Ha lasciato milioni sul tavolo non aspettando altri due anni, fino all’età di 25 anni, per venire negli Stati Uniti.

Gli Angels non sono rimasti delusi, soprattutto quando Ohtani, 27 anni, è in buona salute.

“Per quanto sia bravo in campo, le cose fuori dal campo sono ciò che mi impressiona davvero”, ha detto Minasian. “La sua interazione con i compagni di squadra, la sua capacità di apportare modifiche. La sua dedizione al suo mestiere.”

Ora, l’onere spetta a Minasian di mettere Ohtani in condizione di vincere.

“So che è stato fatto molto sui suoi commenti”, ha detto Minasian. “Penso che se chiedi a tutti gli altri nella clubhouse, non conosco nessun giocatore della major league che non voglia vincere. Se lo fai, mostramene uno e fammi parlare con lui. sarei sorpreso. Non mi ha sorpreso quello che ha detto”.

Il tempo dirà se a parlare è stata la frustrazione di una stagione persa o un velato ultimatum. Con ampie vedute del campo da golf del resort e delle dolci colline come sfondo mentre parlava a Carlsbad, Minasian ha detto che i suoi fratelli lo hanno preso in giro dicendo che era l’unico fratello che non stava partecipando alla postseason. Con un inverno produttivo, potrebbe sia porre fine a quella follia che rendere felice Ohtani, le priorità, forse, non necessariamente cadendo in quell’ordine.

James Wagner segnalazione contribuito.

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