Dopo il Road Trip di 13 partite di Islanders End, ti aspetta una nuova Home Arena


La stagione della NHL è in corso da più di un mese e gli isolani hanno trascorso più tempo in un ristorante di Chicago che sul ghiaccio di casa. Hanno trascorso più minuti in area di rigore a Winnipeg che negli spogliatoi della propria arena.

Hanno pattinato in 11 città, quattro fusi orari e due paesi, hanno volato in ogni direzione sulla bussola e alloggiato in quasi una dozzina di hotel in tutto il continente. Hanno fatto tutto questo e non hanno ancora giocato in casa.

E non è finita.

Dopo 11 trasferte consecutive, gli Islanders ne aggiungeranno altre due in Florida, lunedì e martedì. È il secondo tratto più lungo di partite consecutive in trasferta nella storia della NHL e il più lungo per iniziare una stagione: una sfida unica per giocatori, allenatori, responsabili delle attrezzature, segretari viaggianti e fan sfortunati.

“È diverso”, ha detto Casey Cizikas, il veterano centro della squadra. “L’anno scorso il nostro volo più lungo è durato poco più di un’ora. Quest’anno stiamo viaggiando molto di più e giocando con squadre diverse, quindi c’è molta non familiarità lì”.

È passato così tanto tempo dall’ultima volta che gli Islanders hanno giocato una partita in casa che è difficile ricordare dove sia casa. Per qualche altro giorno, non è un po’ da nessuna parte.

L’insolito programma era necessario perché gli isolani si stanno trasferendo in una nuova arena a Elmont, New York, ed è stato necessario più tempo per finirlo. Mesi fa, quando divenne chiaro che la costruzione sarebbe continuata lo scorso ottobre, il tradizionale mese di apertura della NHL, gli isolani chiesero alla lega di fare delle sistemazioni.

Così le borse dell’attrezzatura sono state caricate e gli isolani sono stati mandati in tournée in Nord America, dove avrebbero suonato quasi esclusivamente in arene che non vedevano da più di un anno, davanti a fan per lo più ostili.

“Ovviamente non è l’ideale”, ha detto il difensore Scott Mayfield. “Vuoi giocare anche davanti ai tuoi fan”.

Ciò accadrà finalmente sabato, contro i Calgary Flames, nella nuova casa degli Islanders, l’UBS Arena, quasi sei settimane dopo che il primo disco della stagione è stato lasciato cadere.

Per allora, gli isolani avranno giocato un terzo del loro programma in trasferta per la stagione, contro 12 squadre che non hanno visto affatto nella stagione 2021, che è stata accorciata e ristrutturata a causa della pandemia di coronavirus.

Entreranno nell’azione di lunedì sera con un record di 5-6, e le partite rimanenti in questo tratto di strada di 13 partite sono contro il campione in carica Tampa Bay Lightning e i Florida Panthers, due delle migliori squadre della lega.

Non ci sono state lamentele pubbliche e la squadra ha persino visto il valore del tempo trascorso insieme sulla strada per aprire una lunga stagione. I giocatori sanno anche che il programma, che prevede lunghi periodi di ferie, avrebbe potuto essere peggiore.

“Sapevamo che sarebbe stata una sfida”, ha detto il difensore Ryan Pulock. “Ci vuole un pedaggio mentalmente e fisicamente per viaggiare e giocare. Ma finora abbiamo fatto un buon lavoro. Ne abbiamo ancora qualcuna. Significa solo che avremo più partite in casa nel corso dell’anno, il che è positivo”.

L’unica squadra a giocare più partite consecutive in trasferta sono stati i Vancouver Canucks 2009-10, che sono stati essenzialmente cacciati dalla città per 14 partite a causa delle Olimpiadi invernali dal 12 al 28 febbraio 2010, a Vancouver, British Columbia. Per i Canucks si trattava in realtà di due viaggi separati da una vacanza.

Sono andati in trasferta per otto partite. Poi la NHL ha avuto un paio di settimane di pausa. Andrew Raycroft, allora portiere dei Canucks, disse che lui e circa metà della squadra andarono alle Hawaii e l’altra metà in Messico.

Quando tornarono, si incontrarono in Ohio per un campo di quattro giorni prima di giocare altre sei partite in trasferta, iniziando contro i Columbus Blue Jackets. Erano 8-6 durante il viaggio e poi persero contro Chicago, l’eventuale campione della Stanley Cup, nei playoff.

“La prima parte è stata divertente, ma la seconda ha iniziato davvero a trascinarsi”, ha detto Raycroft, ora analista per le trasmissioni di Boston Bruins. “Ma siamo migliorati durante l’intero processo. È allora che diventi davvero una squadra”.

Raycroft ha ricordato gli eventi di legame di squadra durante i viaggi, tra cui una gita chiassosa dopo una vittoria a Toronto, una battuta di pesca e una partita di golf in Florida.

Gli isolani hanno avuto abbastanza spazio nel loro programma quest’anno per dividere il lungo tratto in viaggi separati e trascorrere molto tempo nelle proprie case e praticare numerose volte nella loro struttura a East Meadow, NY

La prima e più lunga tappa è iniziata a Raleigh, NC, Miami e Chicago. Si sono goduti una grande cena di squadra nel centro di Chicago e hanno vinto la loro prima partita della stagione lì. Poi sono passati a Columbus, Ohio, e poi a Phoenix e Las Vegas, finendo con altre due vittorie.

Dopo di che c’era solo una partita in programma nei successivi 10 giorni (una sconfitta agli straordinari contro i Predators a Nashville), che è diventata una trasferta a sé stante.

Quattro giorni dopo quella partita, la squadra giocò a Montreal, dove Barry Trotz, l’allenatore delle Isole, incontrò per la prima volta dopo mesi un amico a cena.

“Era come la mia terza volta in un ristorante dall’inizio della pandemia”, ha detto Trotz. “Voglio dire, strano. Ma in realtà sembrava un po’ normale”.

L’ultima volta che gli isolani erano stati in Canada era marzo 2020.

Dopo aver battuto i Canadiens, gli Islanders sono volati a Winnipeg, Manitoba, dove hanno battuto i Jets il 6 novembre e hanno iniziato a sembrare la squadra che ha portato i Lightning alla settima partita nelle finali di conference la scorsa stagione. Ma da allora non hanno vinto.

Giovedì, hanno avuto il loro contatto più stretto con una partita in casa: hanno giocato contro i Devils a Newark, NJ. Tuttavia, gli isolani la trattarono come una partita su strada, trascorrendo la notte prima della partita in un hotel del New Jersey. Hanno perso, 4-0 per scendere sotto .500.

Raycroft ha detto che la sequenza prolungata della strada aiuterebbe gli isolani. Sebbene la squadra sia composta principalmente da giocatori che stanno insieme da alcuni anni, tra cui una lunga corsa ai playoff la scorsa stagione e un periodo nella cosiddetta bolla alla fine della stagione 2020, il lungo periodo nelle maglie da trasferta ha offerto opportunità per legame di squadra.

Altrettanto importante, dopo il ritorno degli Islanders dalla Florida, giocheranno 31 delle prossime 46 partite in casa. Raycroft ha detto che eliminare presto le partite in trasferta darebbe agli Islanders un vantaggio significativo sui loro rivali di divisione.

“Quando ho visto per la prima volta quel programma ero tipo, ‘Wow, è davvero molto tempo prima di giocare a casa’”, ha detto Raycroft. “Deve sembrare abbastanza strano. Ma li aiuterà a lungo termine”.

C’è un altro ostacolo in vista: alla fine, gli Islanders giocano nove delle ultime 14 partite in trasferta. Almeno sapranno come farlo.

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